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LA BÚSQUEDA DEL MARS ROVER DE SEÑALES DE VIDA, ¿SIN RESULTADO?
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LA BÚSQUEDA DEL MARS ROVER DE SEÑALES DE VIDA, ¿SIN RESULTADO?

Por MAGGIE MCKEE | Publicado el 12 de abril de 2013

El viento, no el agua, depositó la mayoría de los sedimentos de la montaña marciana que la sonda exploradora Curiosity de la Nasa fue a estudiar, sugiere un análisis de observaciones desde la órbita.

Si Curiosity confirma este escenario cuando alcance la montaña el año entrante, podría significar problemas en la probabilidad de encontrar ahí materia orgánica.

El pasado agosto, el Curiosity aterrizó dentro del cráter Gale de 154 km de ancho. Su principal objetivo es llegar y analizar el sedimentario montículo de 5 km de alto, Aeolis Mons, llamado informalmente monte Sharp, que se eleva del centro del cráter.

Algunos investigadores sospechan que mucho del montículo -que en su base tiene barro y minerales de sulfato que requieren agua para formarse- se formó como sedimentos de un lago.

"Si hubiera depósitos de lago en Marte, este sería uno de los mejores lugares para buscar", dijo Dawn Sumner, miembro de la misión Curiosity en la Universidad de California, Davis, quien abogó por enviar el explorador a Gale en parte por la posibilidad de que ahí haya habido un lago en algún tiempo.

Pero un estudio de Edwin Kite, del California Institute of Technology, en Pasadena y sus colegas, publicado el 26 de marzo, pinta un cuadro mucho más seco sobre la formación de la montaña.

Los investigadores usaron imágenes de alta resolución tomadas del Orbitador de Reconocimiento de Marte de la Nasa para medir la orientación de las capas de roca expuestas en varias ubicaciones alrededor de la base de la montaña.

En lugar de las capas planas que se espera de depósitos del lago, encontraron capas dobladas hacia fuera en unos 3 grados. Los cálculos del equipo mostraron que esto es consistente con las capas que se forman por el polvo que sopla el viento hacia adentro del cráter.

Si es así, esto probablemente limitaría el número de antiguos ambientes favorables a la vida que podría estudiar el Curiosity. "Si están buscando un ambiente que pueda sostener vida, con más agua sería mejor", dice Sumner.

La misión del Curiosity de encontrar materia orgánica preservada -los bloques para crear vida- también sería más difícil. Los sedimentos depositados por el viento pueden acumularse más lentamente que los sedimentos del lago, dejándolos por períodos de tiempo más largos expuestos a la radiación y a químicos oxidantes, lo que puede destruir moléculas orgánicas.

Si el polvo se acumuló al ritmo lento de hoy, "la materia orgánica sería expuesta a la superficie por mucho más tiempo", dice el coautor del estudio Kevin Lewis de la Universidad de Princeton de Nueva Jersey.

Pero Sumner dice que las capas de roca dobladas no excluyen su formación en un lago. Por ejemplo, el asteroide que creó el cráter Gale pudo también haber formado un pequeño montículo en el centro debido al rebote del suelo después del impacto.

Los sedimentos de lago hubieran fluido de arriba abajo y volverse más gruesos en la base comparados con los sedimentos depositados en la cima, dice Sumner.

Estas capas más gruesas pudieron compactarse más con el tiempo, haciendo que las capas se doblaran hacia fuera. Gary Kocurek, un miembro del equipo Curiosity y sedimentólogo de la Universidad de Texas en Austin, concuerda. "Hay otras formas de explicar por qué los estratos se doblan hacia fuera del monte", dice. El Curiosity tratará de probar estas hipótesis cuando llegue a la base del monte Sharp en 2014 después de recorrer 10 km.

Sus cámaras retratarán el monte de cerca para ver si muestra las finas capas rectas que se espera de la deposición en agua estancada, o la base inclinada cruzada que se esperaría de la deposición por el viento.

Aun si resulta que el Sharp se formó principalmente por el viento, Sumner estará contenta de conocer la verdadera historia del monte. "Tenemos nuestros deseos sobre lo que era el ambiente en Marte, pero lo más importante es que esas rocas realmente registren la historia de lo que sucedió".

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