El sexto sentido que todos tenemos

Saber nuestra ubicación en el espacio, un sentido básico. Foto Wikipedia

Saber nuestra ubicación en el espacio, un sentido básico. Foto Wikipedia

Los textos escolares tendrán que hacer una modificación cuando se hable de los cinco sentidos, esos a los que el dicho popular suma un sexto en las mujeres.

Es que en verdad son seis, aunque no son exclusivos de las hembras humanas. Gusto, olfato, visión, oído, tacto y…propiocepción o cómo el cerebro entiende dónde está el cuerpo de uno en el espacio, un sentido que tiene bases genéticas.

Por ejemplo cuando un agente de tránsito pide a una persona embriagada tocarse con su dedo la punta de la nariz. Ahí está examinando ese sentido.

De hace algún tiempo se sabía por estudios en ratones que un gen, PIEZO2 podría tener un rol en este sentido. Este les dice a las células producir proteínas mecano-sensibles. La ‘mecanosensación’ es la capacidad de sentir una fuerza, como cuando alguien presiona la piel de uno, explica un artículo en Live Science. Y también participa en la propiocepción.

Y para entender el efecto del gen en humanos, los investigadores identificaron y trabajaron con dos pacientes jóvenes que tenían una mutación rara en el gen según el artículo publicado en New England Journal of Medicine. También tenían problemas en las coyunturas y escoliosis.

Con ellos se realizaron varias pruebas sobre movimiento y equilibrio. Tenían más dificultades adivinando la dirección del movimiento de sus brazos y piernas, y al caminar cuando se les vendaban los ojos. Les era más difícil sentir las vibraciones de un dispositivo puesto sobre su piel.

Y se les dificultaba más tomar un objeto en frente con ojos abiertos o cerrados.

La versión que tienen del gen PIEZO2 no funciona bien, por lo que sus neuronas no detectan el tacto o los movimientos de las extremidades, aunque otras partes del sistema nervioso funcionan bien: sienten dolor y la temperatura, además en lo cognitivo son similares a las demás personas.

¿Cuándo comenzaron los gatos a decir miau?

Gato momificado. Foto J. Ennis

Gato momificado. Foto J. Ennis

Hace al menos 12 000 años que los gatos comenzaron a expresarse en Eurasia y África, y seguramente, a expresar ese ‘miau’ que hoy conquista decenas de millones de familias en todo el mundo y las redes sociales

Eso sugiere un estudio en el que se secuenció el ADN de más de 200 gatos que vivieron entre hace 15 000 años y 8 siglos

Aunque ha habido avances, poco se conoce sobre la domesticación del gato y aún se debate si el gato Felis silvestris es en verdad un animal doméstico, es decir que su anatomía sea en verdad diferente a la de sus parientes salvajes.

Eva Maria Geigl, genética evolutiva del Institut Jacques Monod en París, trató de responder a esas inquietudes con el estudio que presentó en el 7° Simposio Internacional de Arqueología Biomolecular en Oxford, Reino Unido, junto a los colegas Claudio Ottoni y Thierry Grange.

El registro más antiguo de un gato data de una tumba humana de hace 9500 años hallada en Chipre, que contenía restos de un gato. Eso indica que su relación con los humanos data de al menos los albores de la agricultura en el Creciente Fértil hace unos 12 000 años.

En el antiguo Egipto los domesticaron hace cerca de 6000 años y en las últimas dinastías momificaron millones de ellos.

Pero el grupo de Geigl fue más allá. Analizaron el ADN mitocondrial de restos de 209 gatos de más de 30 sitios arqueológicos en Europa, el Oriente Medio y África. Muestras que datan del mesolítico, ese periodo justo antes del advenimiento de la agricultura, cuando los humanos eran cazadores-recolectores , y otras hasta del siglo 18.

¿Qué hallaron? Que las poblaciones de gatos parecen haberse expandido en dos olas. En el Oriente Medio gatos silvestres con cierto patrón mitocondrial se expandieron con las primeras comunidades agrícolas hacia el este del Mediterráneo. Se dice que al almacenarse los granos llegaron los roedores, que eran cazados por esos gatos. Los humanos vieron entonces el beneficio de domesticarlos.

Miles de años después, los gatos descendientes d ellos egipcios se diseminaron con rapidez por Eurasia y África. Un linaje mitocondrial que es común en los gatos momificados en Egipto hacia el siglo 4 antes de nuestra era, también fue hallado en gatos de Bulgaria, Turquía y África subsahariana, gatos de más o menos la misma época.

Tal vez los navegantes llevaban lso gatos para mantener a raya los roedores en las embarcaciones. Fue una sorpresa hallar ese linaje en un sitio vikingo entre los siglos 8 y 11 al norte de Alemania.

El grupo de Geigl analizó además secuencias de ADN nuclear conocidas por darles a los gatos su piel ‘tabby’, atigrada, encontrando que esa mutación no apareció sino en la época medieval.

Sí, hace cerca de 12 000 años que gatos y humanos se acercaron y aquellos comenzaron a expresar su característico ‘miauu’.

Confirmado: 92% del planeta está ahogado

Contaminación en Toluca, México, similar a la que ha vivido Medellín. FotoWikipedia

Contaminación en Toluca, México, similar a la que ha vivido Medellín. FotoWikipedia

Con razón: cada año más de 3 millones de muertes se deben a la contaminación del aire en exteriores y es que 92% de la población mundial vive en sitios donde la calidad del aire es más que deficiente según un nuevo informe de la Organización Mundial de la Salud.

Eso dice un modelo que tomó datos de más de 3000 localidades que miden ese tipo de contaminación.

En 2012 se reportó que hubo 6,5 millones de muertes asociadas a la polución del aire tanto en exteriores como en interiores, o sea 11,6% de todas las muertes. Y 90% ocurren en países de ingresos bajos y medios. Pero el nuevo estimativo dice que 1 de cada 9 muertes se debe a este tipo de contaminación.

La polución deriva en enfermedades cardiovasculares, derrames, cáncer y obstructivas pulmonares. Además aumenta los riesgos de infecciones respiratorias agudas.

Los modos de transporte ineficientes, las plantas a carbón, la preparación de alimentos en las casas con combustibles inadecuados y las actividades industriales fomentan el aire sucio, además de causas naturales como las tormentas de polvo.

La OMS establece para las partículas de tamaño 2,5 micrómetros un límite seguro de 10 ug/m3 anuales, pero en muchos países, como Colombia, las normas son más permisivas, autorizando tres y más veces esa cantidad, lo que da una idea de la afectación de la salud de las personas con el beneplácito de las autoridades que no logran detener los elevados factores de contaminación.

111 000 elefantes cazados en solo 10 años

Foto Benh Lieu Song-Wikipedia

Foto Benh Lieu Song-Wikipedia

No la pasan bien los grandes animales por la codicia humana. No la pasan bien los elefantes en África: fueron muertos 111 000 entre 2006 y 2015 de acuerdo con el Reporte del Estado del Elefante Africano de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, entregado en la cumbre de Cites en Sudáfrica.

El reporte comprende la situación en 37 estados subsaharianos e incluye más de 275 nuevos estimativos de poblaciones de elefantes en toda la región. Y por primera vez se estabelce un número total en los planos continental, regional y nacional.

Mediante una amplia variedad de métodos, desde rastreos aéreos hasta conteo de excrementos, se pudo estimar que en 2015 había 93 000 elefantes menos que en 2006, 111 000 al incluir poblaciones no registradas antes.

Hoy existen 415 000 elefantes y podría haber de 117 000 a 135 000 más en áreas no rastreadas de manera sistemática.

La caza de estos grandes animales por comerciantes olegales de marfil ha sido la principal razón de su declive, una caza que arreció en la última década y ha sido la peor ola desde los años 70 y 80 del siglo pasado.

Es una cifra alarmante sobre la cacería implacable sobre este animal, uno de lso más inteligentes y el mamífero terrestre más grande, en palabras de Inger Andersen, director general de la UICN.

El reporte es una ayuda más en el esfuerzo que se debe incrementar de manera sustancial para reducir la acción de los cazadores.

Con cerca de 70% de los elefantes, el sur de África posee el mayor número de especies, cerca de 293 000 elefantes; África Oriental el 20%, cerca de 86 000, unos 24 000 quedan en África Central o el 6%, mientras la menor población se registra en África Occidental con unos 11 000 o el 3% del total.

La región más afectada por la caza es África Oriental, donde se redujo más de 50% la población, en su mayor parte por el 60% de declive en Tanzania. En Uganda, Kenya y Rwanda las poblaciones han estado estables o han crecido un poco, con la mayor expansión dada en Kenya.

Al universo le gusta jalar para todos lados

Posibles patrones de un universo anisotrópico. Saadeh et al

Posibles patrones de un universo anisotrópico. Saadeh et al

Si en una noche despejada mira al cielo, de una cosa puede estar seguro: el universo que abarcan sus ojos se está expandiendo de manera uniforme en todas las direcciones. No existe una preferencia determinada.

Este, un principio de la cosmología, fue corroborado por un estudio publicado en Physical Review Letters que estudió la radiación de fondo de microondas, ese remanente de radiación del Big Bang.

Para Daniela Saadech, primera autora del artículo, “el hallazgo es la mejor evidencia que el el universo es el mismo en todas las direcciones. El entendimiento actual de este está basado en la asunción de que no prefiere una dirección sobre otra, aunque hay un gran número de formas en que la Teoría de la Relatividad de Einstein permitiría que el espacio no tuviera ese balance. Universos que giren y se estiren es posible, por lo que es importante lo que hemos demostrado”.

Los investigadores usaron las mediciones de esa radiación tomadas entre 2009 y 2013 por el satélite Planck de la agencia espacial europea, que hace poco entregó información sobre la polarización de la radiación de fondo en todo el cielo, presentando una visión complementaria del universo primigenio.

Daniela explicó que calcularon los diferentes patrones que se verían en la radiación si el espacio tuviera diferentes propiedades en distintas direcciones.

Luego, explicó el coautor Stephen Feeney, compararon las predicciones con la realidad, una tarea titánica considerando el alto número de modos en el que el universo puede ser anisotrópico.

Daniela explicó que no se puede descartar por completo, pero la probabilidad de que el universo prefiera una dirección a otra es de 1 en121 000.

P. D.: Algunos cálculos (Space.com) sugieren que el tamaño del universo es de 92 000 años luz. Y aunque podríamos pensar que estamos en el centro, no es así y, antes, no conocemos exactamente cuál es nuestra ubicación en tal inmensidad.

Estudio comprueba que los relojes no hacen ejercicio

Foto Wikipedia

Foto Wikipedia

No se meta mentiras: ese reloj inteligente para medir su actividad física de poco le servirá para adelgazar si ese es su propósito porque el reloj no puede ir al gimnasio por usted.

Y así como les sucede con frecuencia a quienes quieren perder peso por obra y gracia de los espíritus, en este caso el reloj no les ayudará.

Un estudio publicado en Jama y a cargo del Departamento de Salud y Actividad Física en la Facultad de Educación de la Universidad de Pittsburgh sugiere que los dispositivos personales que monitorean la actividad física no son confiables para perder peso.

El estudio se centró en los rastreadores de actividad comercialmente disponibles y se hizo con un seguimiento de 24 meses.

El uso del dispositivo portátil tipo reloj, con un programa de pérdida de peso derivó en una menor baja de peso en comparación con quienes solo seguían el programa. Los participantes sin el dispositivo seguidor de la actividad física perdieron casi dos veces más peso al final de los 24 meses. Los que usaban el reloj perdieron unas 7,7 libras, los que no bajaron 13 libras.

Por esto los investigadores concluyeron que los dispositivos que monitorean y retroalimentan sobre la actividad física no ofrecen ventajas sobre los métodos tradicionales para rebajar peso que incluyen consejos sobre el comportamiento y la dieta. Tal parece que no ayudan a comprometerse con las metas de un estilo de vida más saludable, que es lo más importante de cualquier régimen para perder peso.

Si bien el uso de esos dispositivos es un método popular de rastrear la actividad, los pasos caminados por día o las calorías quemadas en entrenamiento, nuestros hallazgos muestran agregándoles consejerías de pérdida de peso que incluya actividad física y reducción de calorías no mejora el objetivo ni el compromiso. En este contexto, esos dispositivos no deberían ser herramientas confiables para rebajar peso”, comentó John Jakicic, cabeza de la investigación.

Las palomas aprenden a leer

Foto Wikipedia

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Solo les falta hablar porque… leer ya saben las palomas.

Bueno, no exactamente, pero un estudio reveló que aprenden a distinguir palabras reales de otras que no lo son gracias al procesamiento visual de las combinaciones de letras.

La investigación demuestra que el desempeño de estas aves está a la par con el de los babuinos en este tipo de pruebas complejas. Así, es la primera vez que se identifican capacidades ‘ortográficas’ en una especie no primate.

Las palomas fueron entrenadas para picotear palabras en inglés de cuatro letras cuando aparecían en una pantalla o picotear un símbolo cuando las cuatro letras no dijeran nada, como ursp. Poco a poco se agregaban palabras a las cuatro palomas construyendo vocabularios de 26 a 58 palabras y cerca de 8000 no-palabras.

Para controlar que no memorizaran, introducían palabras que nunca les habían presentado.

Las palomas identificaron correctamente las nuevas palabras a una tasa mucho más allá del azar.

El estudio, de las Universidades de Otago en Nueva Zelanda y la alemana Ruhr, apareció en Proceedings ot the National Academy of Sciences.

Resuelto el caso del pintor espacial

Caronte rojo, la obra del pintor. Foto Nasa

Caronte rojo, la obra del pintor. Foto Nasa

Nadie ha sabido de un pintor que viva en el espacio y si lo hubiera su historia sería increíble, pero astrónomos acaban de encontrar al primer pintor espacial, pero no es humano.

Cuando la nave New Horizons pasó por Plutón y su sistema de lunas en 2015, varias imágenes impactaron a los científicos: la gran luna Caronte tenía su polo pintado, rojo. Algo que los dejó perplejos.

Pero un año después, pudieron explicar el origen de esa capa de pintura rojiza y lo hicieron en un artículo en Nature.

El pintor es nada menos que… Plutón. Sí. De la atmósfera de este planeta enano escapa metano, que queda atrapado por la gravedad de Caronte y se congela sobre la gélida superficie de la luna. Luego la luz ultravioleta del lejano Sol transforma el metano en hidrocarburos pesados y eventualmente en materiales orgánicos denominados tolinas.

Sí, Plutón es un artista que usa esprays para pintar sus grafitis sobre Caronte. “Cada que exploramos hallamos sorpresas. La naturaleza es muy inventiva en el uso de las leyes de la física y de la química para crear paisajes espectaculares”, dijo Will Grandy, investigador d ella misión y cabeza del estudio.

Esta luna, de 1212 kilómetros de diámetro, orbita con Plutón el Sol una vez cada 248 años, generando condiciones extremas en los polos de la luna: 100 años de luz solar continua se alternan con 100 de oscuridad total, permitiendo el congelamiento del metano. Un invierno durante el cual la temperatura desciende hasta -257 °C.

Las moléculas de metano rebotan por el planeta hasta que regresan al espacio o quedan atrapadas en el polo, donde se congelan formando una cobertura de hielo de metano que dura hasta que regrese la luz solar en la primavera. Pero mientras el metano se sublima pronto, los hidrocarburos creados permanecen sobre la superficie.

Entonces la luz solar irradia esos residuos tornándolos rojizos, que se han acumulado en el polo durante millones de años.

Así, resuelto el misterio del pintor espacial.

Las 10 noticias científicas de la semana

El mapa galáctico. Foto ESA

El mapa galáctico. Foto ESA

1. Ubicándonos

La agencia espacial europea (ESA) publicó el primer catálogo de estrellas de nuestra galaxia, más de 1000 millones de objetos celestes ubicados con precisión gracias al trabajo del satélite Gaia. El más grande sondeo del cielo y la Vía Láctea cuya meta es medir las distancias y movimientos de más de dos millones de estrellas. El satélite fue lanzado hace 1000 días y comenzó a trabajar en julio de 2014.

2. Envidiosos somos

Un estudio del comportamiento humano reveló que 90% de las personas pueden ser clasificadas en cuatro tipos de personalidades: optimista, pesimista, confiable y… envidiosa. Pero esta última característica prima en 30% de ellas, frente a 20% de cada una de las otras, revelando que somos una raza envidiosa según el estudio publicado en Science Advances en el que se trabajó con 541 voluntarios.

3. Incas a la moda

Un investigador de la Universidad de Washington identificó la primera fábrica de índico en el planeta, encontrada en Huaca, Perú, que data de hace 6.200 años, constituyendo el primer uso conocido del índigo azul en las prendas de algodón. Un hallazgo que muestra además el adelanto tecnológico de esos antiguos pobladores. El textil fue encontrado en 2009 en un sitio bien conservado en la costa norte peruana. El hallazgo apareció en Science Advances.

4. El cuervo se las trae

Mucho reconocimiento han recibido los cuervos de Nueva Caledonia por sus habilidades para usar herramientas para proveerse alimentación con insectos y otras presas. Pero no es exclusivo de estas aves. Científicos publicaron en Nature que el cuervo Alala, de Hawai, amenazado de extinción también es hábil en el empleo de herramientas y es parte de su comportamiento habitual. Hay cerca de 40 especies de cuervos en el planeta, la mayoría poco estudiados.

5. La suerte de los osos

Una situación que no solo despista sino que afecta su futuro. Las 19 poblaciones de osos polares se están enfrentando a un derretimiento más pronto del hielo del Ártico en primavera y una más tardía consolidación en otoño, lo que incide en las temporadas de alimentación y cría, dejándoles menos tiempo. Los hechos los presenta un artículo en The Cryosphere, basado en datos satelitales de la Nasa durante 35 años que revelan que la tendencia es firme. En promedio el derretimiento se da de 3 a 9 días antes por década e igual al final, lo que da más de dos semanas de menos hielo.

6. Nace un gigante

Astrónomos encontraron señales de un planeta grande que crece alrededor de la joven estrella cercana TW Hidra, que se cree es helado, similar a Urano o Neptuno, hallazgos realizado con el Alma (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array). Esa estrella está a 184 años luz, tiene solo 10 millones de años y a su alrededor ya se había visto un disco de polvo y en él se hallaron vacíos donde se forman planetas. El hallazgo apareció en Astrophysical Journal Letters.

7. Una buena protección

Un estudio publicado en el Journal of Clinical Oncology encontró que a mayor factor de los protectores solares el riesgo de melanoma puede decrecer hasta 33%. El factor base tomado con el que se lograba aumentar la protección fue 15, de modo que uno mayor garantiza mejor protección solar y reduce más el riesgo. En distintas regiones del planeta hoy es mayor la exposición al Sol debido al cambio climático, incidiendo en el número de personas con ese cáncer.

8. No se estrese durante el período

Las mujeres que se consideraban más estresadas durante el periodo de ovulación tenían 40% menos probabilidad de embarazarse ese mes. Y aquellas que se consideraban estresadas la mayor parte del tiempo tienen 45% menos probabilidad, de acuerdo con un estudio en Annals of Epdiemiology. La investigación se hizo con 400 mujeres de hasta 40 años, activas sexualmente que informaban sobre su menstruación, sus relaciones sexuales, los métodos anticonceptivos y el alcohol, cafeína y cigarrillo.

9. Menos bosques

Un estudio revelado por el Ideam mostró que el año pasado se deforestaron 124 000 hectáreas en todo el país, con un descenso de 12% frente a 2014 pero más que en 2013 cuando comenzaron las mediciones. De nuevo, los cultivos ilícitos, la tala ilegal, la minería, la frontera agrícola y los incendios son las principales causas de pérdida de selva. Deforestación avanzada.

10. Óvulos burlados

Los óvulos pueden ser inducidos a crear embriones sin fertilización, pero estos mueren pronto al no existir la presencia de espermatozoides. En un avance, científicos inyectaron espermatozoides a esos embriones (partenogenotes) y lograron producir ratones saludables. A futuro podría tener aplicaciones en tratamientos de fertilidad y cría de especies amenazadas, pero hay que falta perfeccionar en la técnica. El logro apareció en Nature Communications.

Decenas de nuevos genes ligados a la hipertensión

Foto Pixabay

Foto Pixabay

Cada vez es más frecuente que personas incluso jóvenes padezcan de uno de los males de la modernidad: hipertensión arterial. ¿Por qué? Es un tema tan complicado que de a poco se dilucida. Y los genes tienen que ver.

Tres estudios aparecidos al tiempo en Nature Genetics más que duplicaron el número de regiones del genoma con genes relacionados con esa condición. Y, según los autores, faltan identificar cientos. O miles tal vez.

Científicos de Queen Mary University of London y University of Cambridge identificaron 31 regiones nuevas en el estudio con el genoma de 347.000 personas. El descubrimiento incluye cambios de ADN en tres genes que tienen muchos más efectos en la presión sanguínea de lo que se pensaba.

La presión arterial alta o hipertensión es un gran factor de riesgo enfermedad cardiovascular y muerte prematura. Es responsable de una gran proporción del conjunto de enfermedad global y de mortalidad prematura que cualquier otro factor de riesgo.

En otro estudio también de Queens Mary y de Harvard se hallaron 17 regiones asociadas a esa condición y que tienen un papel en tejidos más allá de los riñones.

Uno de los científicos reveló que que hay variantes en 66 sitios del genoma con asociaciones estadísticas significativas con los niveles de presión sanguínea , habiendo participado en el que identificó los 31 adicionales, investigación en la que se confirmó la participación de 39 reportados previamente.

El avance en el conocimiento de esta enfermedad tendrá beneficios en el futuro mediante la medicina personalizada.

La presión sanguínea es una condición que no avisa y se estima que son muchas las personas que la tienen sin saberlo.