Le presentamos 2 planetas candidatos a tener vida

Ilustración de cómo debe ser Kepler-186f. Imagen NASA Ames/JPL-Caltech/T. Pyle

Ilustración de cómo debe ser Kepler-186f. Imagen NASA Ames/JPL-Caltech/T. Pyle

Si se les pregunta a astrónomos del Georgia Institute of Technology si hay otra Tierra entre los planetas extrasolares que se han detectado, la respuesta sería contundente: sí.

Es que un nuevo estudio sugiere que un exoplaneta a 500 años luz de nosotros es muy parecido a nuestra Tierra.

Se trata de Kepler-186f, el primer planeta del tamaño del nuestro identificado en otro sistema estelar orbitando en la zona habitable de su estrella. Esa es la zona donde habría agua líquida.

La investigación se basó en simulaciones para analizar la dinámica de su rotación, la que determina cuánto un planeta se inclina en su eje y cómo el ángulo cambia con el tiempo. La inclinación axial contribuye a que haya estaciones y un clima porque afecta la forma como la luz de la estrella da sobre la superficie del planeta.

Para estos investigadores, la inclinación del eje de Kepler-186f es muy estable, como la de la Tierra, haciendo probable que tenga estaciones y un clima estable también.

No solo eso. El grupo estima que lo mismos sucede con otro planeta extrasolar, Kepler-62f, una super Tierra que orbita alrededor de una estrella a 1.200 años luz de nosotros.

La inclinación axial es importante para el clima. Esta pudo ser la razón por la que Marte se transformó de un mundo aguado hace miles de millones de años a un desierto como es hoy.

Marte está en la zona habitable de nuestro sistema solar, pero su inclinación axial ha sido muy inestable, variando de 0 a 60°”, explicó Gongjie Li, profesor del GIT, quien encabezó el estudio con Yutong Shan, del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. “Esa inestabilidad probablemente contribuyó con la pérdida de la atmósfera marciana y la evaporación del agua de la superficie”.

El eje de la Tierra oscila con mayor suavidad, entre 22,1 y 24,5°, yendo de un extremo a otro cada 10.000 años más o menos.

El ángulo de orientación de la órbita del planeta alrededor de su estrella puede oscilar debido a la interacción gravitacional con otros planetas en el mismo sistema.

Marte y la Tierra interactúan fuertemente uno con el otro, así como Mercurio y Venus. Como resultado, por sí mismos, el giro de sus ejes precedería a la misma tasa con la oscilación orbital, que puede provocar grandes variaciones en su inclinación axial. Por fortuna, explicaron, la Luna mantiene en orden las variaciones de la Tierra. Ella incrementa la precesión del giro del eje de nuestro planeta y lo hace diferir de la tasa de oscilación orbital. Marte, por su parte, no tiene un gran satélite que estabilice su inclinación axial.

Parece que los dos exoplanetas son muy distintos a Marte y la Tierra porque tienen una conexión más débil con sus planetas hermanos”, dijo Li. “No sabemos si poseen lunas, pero nuestros cálculos muestran que aún sin satélites el giro de los ejes de Kepler-186f y 62f habría permanecido constante durante decenas de millones de años”.

Kepler-186f tiene un radio un 10 % mayor que el de la Tierra pero su masa, composición y densidad son un misterio. Orbita su sol cada 130 días. Según la Nasa, el brillo de esa estrella al mediodía, si uno estuviera allí, parecería tan brillante como el Sol antes de ponerse acá en la Tierra. Kepler-186f está hacia la constelación del Cisne como parte de un sistema solar de cinco planetas.

Kepler-62f era el exoplaneta más parecido a la Tierra hasta que los científicos hallaron a 186f en 2o14. Es un 40 % más grande que nuestro planeta y es probablemente un mundo rocoso cubierto por un océano. Está hacia la constelación de la Lira y es el planeta más externo de un grupo de cinco que orbitan la misma estrella.

Ambos son buenos candidatos a tener agua y, por qué no, vida.

Nota:

Precesión: es el movimiento asociado con el cambio de dirección en el espacio que experimenta el eje instantáneo de rotación de un cuerpo (como un trompo que gira ladeado).

Me interesa y me gusta divulgar temas científicos y medioambientales como una forma de acrecentar el interés por estas temáticas. Espero hacerlo bien cada día.

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