Bueno, entonces ¿qué es un planeta?

Se recalentó el ambiente. Decíamos hace pocos días que la Unión Astronómica Internacional, que hace dos años le retiró a Plutón la categoría de planeta, llamó al cuerpo y a todos los de su tamaño y condición: plutoides.
Cuando se le cambió de categoría a planeta menor (antes de ser llamado plutoide) muchos astrónomos se opusieron. Pues bien, ahora también.
La UIA define un planeta como un cuerpo que gira alrededor de una estrella (Sol), que tiene suficiente masa para tener gravedad y asumir una forma casi redonda y que ha aseado su vecindario: es decir, que ha absorbido las rocas-meteoritos-asteroides en sus cercanías.
Un plutoide es un cuerpo que orbita alrededor del Sol más allá de la órbita de Neptuno, tiene equilibro hidrostático (redondo) y no ha aclarado su vecindario.
Hay además planetas menores, como Ceres, que está entre Marte y Júpiter, en el cinturón de asteroides.
Tras este contexto, vamos al grano. Alan Stern, experto en planetas, quien trabajó hasta hace poco para la Nasa, no cree conveniente ninguna de esas definiciones. Para él, la mayoría de los astrónomos d ela UAI que tomaron la decisión de degradar a Plutón, no son astrónomos planetarios, entonces no conocen tanto del tema y considera que es más simple adoptar la definición de los geofísicos, que es más simple según dice: Un planeta es un objeto natural en el espacio con suficiente masa para tener gravedad APRA ser casi esférico, pero no tan masivo que genere energía térmica por fusión nuclear interna (una estrella). La definición separa planetas d eotros cuerpos más pequeños.
¿Qué dice usted?
En la foto se aprecia a la izquierda a Plutón con sus lunas Caronte, Hidra y Nix, y, derecha, a Eris y su luna Disnomia. Son dos plutoides.

Más, más y más agua para ahogarnos

En Medellín la lluvia ha descendido 95 milímetros, si se considera lo que se tenía hace cien años. No parece, ¿cierto? Menos bajo las actuales condiciones del fenómeno La Niña, que ha traído un invierno duro.
LO que sucede: llueve torrencialmente más seguido, así la cantidad de lluvia no se haya incrementado.
En ese sentido apareció un estudio de Millman y colegas en Global Planet en el que se recuerda que una consecuencia potencial del calentamiento global es la intensificación del ciclo hidrológico, incluyendo más precipitación y más eventos extremos de precipitación. ¿Es un fenómeno mundial?
La situación es preocupante. Analizaron registros de 50 años en 137 ríos en seis continentes. No ha variado la cantidad de lluvia que cae en el planeta, pero hay cambios regionales: llueve menos en África, Asia y Australia y con más frecuencia en Europa, Norte y Suramérica. Tal como se ha visto acá en los últimos años.
Aunque 50 años es poco para medir una tendencia… ¡todos al charco.
Foto de las inundaciones en Margento (Caucasia) al finalizar mayo.

El cráter más grande del Sistema Solar

El asteroide que chocó contra la Tierra y cambió el clima al punto que desaparecieron los dinosaurios, hace 65 millones de años, medía unos 20 kilómetros.
Pues bien, la sonda Mars Reconnaissance Orbiter, que hace años se encuentra estudiando el planeta rojo, acaba de encontrar lo que sería el cráter más grande del Sistema Solar.
Se trata de la región conocida como Boreales, que cubre cerca del 40 por ciento de la superficie marciana. Su longitud es de unos 8.500 metros, cuatro veces mayor que la siguiente región, Hellas, en el sur.
Para producir semejante cráter, informó la Nasa, el asteroide debía medir casi 2.000 kilómetros de largo: mayor que Plutón.
Desde que se comenzó a explorar el planeta en los años 70, esos dos rasgos en la superficie llamaron la atención de los científicos.
La MRO ayudó a resolver el misterio al proporcionar información detallada de las elevaciones y la gravedad marcianas.
En la imagen de la Nasa se observa un dibujo de cómo se vería la sonda sobre el planeta que estudia.

Conociendo los perros

Si tiene un perro: ¿sabe qué hace a un pastor alemán un pastor alemán, a un boxer un boxer, a un shar pei un shar pei? ¿Qué tan relacionados están un Chihuahua y un gran danés?
Los perros, más que cualquier otro animal, varían en tamaño, forma, color, pelaje y conducta y estas variaciones, hasta ahora, no se han podido explicar.
Científicos desarrollaron un método para identificar la base genética de esta gran diversidad, lo que puede traerles beneficios a los perros y sus propietarios.
En el journal Genetics se reveló ayer un segmento del ADN de los perros que se cree contribuye a las diferencias en el cuerpo y la forma del cráneo, el peso, el color de la piel y el tamaño, y posiblemente a su comportamiento, capacidad de entrenamiento y longevidad. El coautor es Paul Jones.
Los perros surgieron de los lobos hace más de 15.000 años, un parpadeo en términos evolutivos. La reproducción selectiva produjo perros con rasgos físicos y de conducta diseñados por el hombre, tales como las capacidades para cazar o servir de pastores o el color de piel. Así, se conocen más de 350 razas. Y hasta ahora, los científicos estaban intrigados sobre cómo cambiaban con tanta rapidez los rasgos, desde que divergió del lobo.

Adictos al dolor

Que hay personas a las que les da muy duro, sí. Pero de ahí a que eso pueda ser un mecanismo especial ligado a otras condiciones… bueno, no se había pensado.
La aflicción es universal, un sentimiento de dolor que a veces nos embarga, como cuando se muere alguien cercano. Con el tiempo, aceptamos la pérdida y superamos la pena.
Eso sí, a algunas personas, la minoría, les resulta imposible hacerlo y el dolor como que se apodera de sus vidas. E incluso años después, tras el mínimo recuerdo de su pérdida, vuelven a llorar y a sentirse mal. ¿Por qué? ¿Qué hace que unos superen ese estado y otros no? No se trata solo de que son muy llorones o tratan de llamar la atención y recibir consuelo.
Científicos de la Universidad de California en Los Ángeles, sugieren que esa pena de larga duración activa neuronas en los centros de recompensa del cerebro, dándoles probablemente a los recuerdos propiedades casi adictivas. El estudio lo acaban de publicar en NeuroImage.
Es la primera vez que se comparan personas con una pena complicada o severa y otros que la llevan de mejor manera. El hallazgo, de todas maneras, abre campo para que los sicólogos puedan tratar el problema, según Mary-Frances O’Connor, profesora de Psiquiatría en UCLA y cabeza del estudio.

Abra la boca, encienda la luz

Nadie sabe para quien trabaja podría ser el título de esta nota. Pero miren lo que se encuentra, quizás por mera curiosidad. Odontólogos del Colegio Médico de Georgia encontraron que la luz azul, ese rayo que se usa para que las calzas sequen con mayor rapidez y se endurezcan… detiene el crecimiento de tumores bucales.
La luz envía ondas de luz violeta-azul a la calza, lo que acelera el endurecimiento, indicó el odontólogo Alpesh Patel. Esas ondas producen radicales libres que activan la catálisis y aceleran la polimerización de la resina. En las células bucales cancerosas, los radicales provocan un daño que reduce el crecimiento de las células e incrementa la muerte celular.
Los estudios se adelantaron en 10 ratones, que recibieron la luz durante unos segundos por 12 días. Luego de los análisis se encontró que un 10 por ciento se incrementó el suicidio de las células o apoptosis, aparte de que se presentó un decrecimiento celular de un 80 por ciento.
El hallazgo podría conducir a rápidos tratamientos frente a ese cáncer, dijo la odontóloga Jill Lewis.
En la foto, cortesía de Phil Jones, se aprecia al doctor Patel estudiando las muestras en laboratorio.

Los huecos que rejuvenecen

No siempre los rostros dicen la verdad. Y este es el caso que hallaron cirujanos plásticos en el UT Southwestern Medical Center. Un trabajo que permitirá… rejuvenecer a las personas.
Sí, aunque suene extraño. Los cirujanos identificaron unos compartimentos de grasa ocultos en la cara, que pueden ayudar a rejuvenecer el aspecto hueco al envejecer.
Mediante tinturas especiales identificaron y señalaron cuatro de esos compartimentos ocultos en lo profundo de la piel. Cuando se restauran mediante la aplicación de grasa, implantes artificiales o rellenos de tejido, lo que hace que el rostro quede más juvenil, según el doctor Joel Pessa, profesor de Cirugía Plástica,
¡Qué más hallarán!

La extraña rana con aires de gato

Tenga cuidado: la ranita no es la inofensiva ranita que parece a simple vista. No es para alarmar, es para mostrar las maravillas de la naturaleza.
Al menos once especies de atacan a sus depredadotes con afilados huesos, como una especie de mecanismo de defensa. Mejor dicho. Una rana con garras. ¿Se la imagina?
Tan inusual mecanismo será descrito por David C. Blackburn, James Hanken, y arish A. Jenkins, Jr., en un próximo número de Biology Letters.
“Es muy sorprendente encontrar una rana con garras”, expresó Blackburn, estudiante de doctorado en el Departamento de Biología de Organismos y Evolutiva de Harvard. Y hay otro hecho más sorprendente: esas garras funcionan… cortando la piel de las patas. Aparecen a través de la piel.
Son las únicas garras en un vertebrado que funcionan de esa manera.
“La mayoría hacen un mejor trabajo al mantener sus esqueletos adentro”.
Blackburn se enteró de las ranas mientras hacía un trabajo de campo en Camerún. Cuando recogió una, ella impulsó sus patas traseras con violencia, rasguñándolo y produciéndole cortadas.
De regreso a Estados Unidos, examinó especimenes de museo de 63 ranas africanas. Encontró que en 11, todas de los géneros Astylosternus, Trichobatracus y Scotobleps, todas nativas de África central, los huesos al final de los dedos poseían como un gancho, y había unos pequeños huesos flotantes en las puntas. Luego precisó que esos pequeños nódulos en la punta de los pies, estaban conectados al resto del dedo mediante una cubierta o envoltura.
Además estaban conectados a la piel adyacente por una densa red de colágeno. Cuando la rana flexiona cierto músculo en el pie, el hueso afilado se separa del nódulo y aparece a través de la piel.
Es una estructura de garra no convencional: no contiene la cubierta de queratina que rodea las de otros vertebrados. Y a diferencia de una garra retráctil como una estructura especializada en el pie del animal, como en los gatos, el punto donde los huesos de la pata de la rana emergen parecen cubiertos con piel común.
De las ranas se conocen cerca de 5.500 especies, pero solo 11 poseen este sistema de defensa, según estudio preliminar.
Al parecer las ranas solo emplearían esta defensa en casos extremos, pues debe resultarles doloroso y costoso. En la foto vemos una de las ranas de Camerún de la especie Trichobatrachus robustus encontrada en internet

La fiesta de las estrellas

Una noticia para un buen programa de vacaciones, Y para los amantes de la Astronomía:
Del jueves 3 al domingo 6 de julio se celebrará en el desierto de la Tatacoa (Huila) y su observatorio astronómico dirigido por Javier Rúa, el Star Party 2008, un festival en el que se concentrarán decenas de especialistas y amantes de la observación astronómica.
Bajo la sombra de la noche se harán observaciones y en el día, disertaciones, con especial énfasis en los objetos Messier, una caja de sorpresas para los que tienen en la Astronomía un buen pasatiempo.
Más datos e inscripciones se pueden encontrar en este sitio web:
http://tatacoensisfestival.blogspot.com/ En la foto se observa el objeto M31 o galaxia de Andrómeda. ¡Anímese! En el desierto, además, son numerosos los sitios para visitar, pues es un lugar fascinante.

Las mujeres los prefieren rudos y malosos

Ellas los prefieren rudos. Y a ellos les va bien así. Podría ser esta la conclusión de dos estudios que vieron la luz casi al tiempo, aunque independientes.
Sí, así es el asunto. ¿Qué piensa?
Dos estudios confirmaron que los muchachos rudos conquistan más chicas, un hallazgo que podría ayudar a explicar porqué en la población persiste esa triada oscura de rasgos antisociales pese a los costos culturales que significa.
Vamos por partes. Alguien con una personalidad que incluya un narcisismo obsesivo, el comportamiento impulsivo de los sicópatas y algo de naturaleza maquiavélica exprimidora… podría ser un problema para la sociedad, difícil de relacionarse con los demás y vulnerable frente a otros depredadores.
Pero si se posee solo un poco… el asunto cambia.
Peter Jonanson, de la Universidad del estado de Nuevo México en Las Cruces reveló que “tenemos evidencia de que esos tres rasgos son la misma cosa y pueden representar una estrategia evolutiva satisfactoria”.
Jonason y sus colegas sometieron 200 universitarios a tests de personalidad en cada uno de los aspectos de la triada y les indagaron además sobre sus actitudes hacia las relaciones sexuales y sobre su vida sexual, incluyendo cuántas parejas habían tenido y si andaban en busca de cortos affaires.
Oh sorpresa: se encontró que los que marcaban más alto en la triada tendían a tener más compañeros y deseaban más las relaciones cortas, una correlación que solo se encontró en ellos.
Pareciera, explicó Jonanson , la gente con esa triada, tal como James Bond, es un poco desagradable, muy extravertida y le gusta ensayar cosas nuevas, tener mujeres.
Estos resultados no tienen frontera. David Schmitt, de Bradley University, llegó a conclusión similar en una encuesta con más de 35.000 personas de 57 países. Encontró un vínculo entre la triada y el éxito reproductivo en los hombres.
¿Los prefiere rudos?