La extraña rana con aires de gato

Tenga cuidado: la ranita no es la inofensiva ranita que parece a simple vista. No es para alarmar, es para mostrar las maravillas de la naturaleza.
Al menos once especies de atacan a sus depredadotes con afilados huesos, como una especie de mecanismo de defensa. Mejor dicho. Una rana con garras. ¿Se la imagina?
Tan inusual mecanismo será descrito por David C. Blackburn, James Hanken, y arish A. Jenkins, Jr., en un próximo número de Biology Letters.
“Es muy sorprendente encontrar una rana con garras”, expresó Blackburn, estudiante de doctorado en el Departamento de Biología de Organismos y Evolutiva de Harvard. Y hay otro hecho más sorprendente: esas garras funcionan… cortando la piel de las patas. Aparecen a través de la piel.
Son las únicas garras en un vertebrado que funcionan de esa manera.
“La mayoría hacen un mejor trabajo al mantener sus esqueletos adentro”.
Blackburn se enteró de las ranas mientras hacía un trabajo de campo en Camerún. Cuando recogió una, ella impulsó sus patas traseras con violencia, rasguñándolo y produciéndole cortadas.
De regreso a Estados Unidos, examinó especimenes de museo de 63 ranas africanas. Encontró que en 11, todas de los géneros Astylosternus, Trichobatracus y Scotobleps, todas nativas de África central, los huesos al final de los dedos poseían como un gancho, y había unos pequeños huesos flotantes en las puntas. Luego precisó que esos pequeños nódulos en la punta de los pies, estaban conectados al resto del dedo mediante una cubierta o envoltura.
Además estaban conectados a la piel adyacente por una densa red de colágeno. Cuando la rana flexiona cierto músculo en el pie, el hueso afilado se separa del nódulo y aparece a través de la piel.
Es una estructura de garra no convencional: no contiene la cubierta de queratina que rodea las de otros vertebrados. Y a diferencia de una garra retráctil como una estructura especializada en el pie del animal, como en los gatos, el punto donde los huesos de la pata de la rana emergen parecen cubiertos con piel común.
De las ranas se conocen cerca de 5.500 especies, pero solo 11 poseen este sistema de defensa, según estudio preliminar.
Al parecer las ranas solo emplearían esta defensa en casos extremos, pues debe resultarles doloroso y costoso. En la foto vemos una de las ranas de Camerún de la especie Trichobatrachus robustus encontrada en internet

La fiesta de las estrellas

Una noticia para un buen programa de vacaciones, Y para los amantes de la Astronomía:
Del jueves 3 al domingo 6 de julio se celebrará en el desierto de la Tatacoa (Huila) y su observatorio astronómico dirigido por Javier Rúa, el Star Party 2008, un festival en el que se concentrarán decenas de especialistas y amantes de la observación astronómica.
Bajo la sombra de la noche se harán observaciones y en el día, disertaciones, con especial énfasis en los objetos Messier, una caja de sorpresas para los que tienen en la Astronomía un buen pasatiempo.
Más datos e inscripciones se pueden encontrar en este sitio web:
http://tatacoensisfestival.blogspot.com/ En la foto se observa el objeto M31 o galaxia de Andrómeda. ¡Anímese! En el desierto, además, son numerosos los sitios para visitar, pues es un lugar fascinante.

Las mujeres los prefieren rudos y malosos

Ellas los prefieren rudos. Y a ellos les va bien así. Podría ser esta la conclusión de dos estudios que vieron la luz casi al tiempo, aunque independientes.
Sí, así es el asunto. ¿Qué piensa?
Dos estudios confirmaron que los muchachos rudos conquistan más chicas, un hallazgo que podría ayudar a explicar porqué en la población persiste esa triada oscura de rasgos antisociales pese a los costos culturales que significa.
Vamos por partes. Alguien con una personalidad que incluya un narcisismo obsesivo, el comportamiento impulsivo de los sicópatas y algo de naturaleza maquiavélica exprimidora… podría ser un problema para la sociedad, difícil de relacionarse con los demás y vulnerable frente a otros depredadores.
Pero si se posee solo un poco… el asunto cambia.
Peter Jonanson, de la Universidad del estado de Nuevo México en Las Cruces reveló que “tenemos evidencia de que esos tres rasgos son la misma cosa y pueden representar una estrategia evolutiva satisfactoria”.
Jonason y sus colegas sometieron 200 universitarios a tests de personalidad en cada uno de los aspectos de la triada y les indagaron además sobre sus actitudes hacia las relaciones sexuales y sobre su vida sexual, incluyendo cuántas parejas habían tenido y si andaban en busca de cortos affaires.
Oh sorpresa: se encontró que los que marcaban más alto en la triada tendían a tener más compañeros y deseaban más las relaciones cortas, una correlación que solo se encontró en ellos.
Pareciera, explicó Jonanson , la gente con esa triada, tal como James Bond, es un poco desagradable, muy extravertida y le gusta ensayar cosas nuevas, tener mujeres.
Estos resultados no tienen frontera. David Schmitt, de Bradley University, llegó a conclusión similar en una encuesta con más de 35.000 personas de 57 países. Encontró un vínculo entre la triada y el éxito reproductivo en los hombres.
¿Los prefiere rudos?

¿Careasustado? ¡Mucho mejor!

Difícil que uno se detenga a pensar ciertos asuntos. Pero, viéndolo bien, uno sí se ha mirado en el espejo y cambiado la expresión del rostro.
¿Se crean al azar expresiones faciales como la de temor y de disgusto? Qué pregunta. Pues bien, un estudio aparecido esta semana en Nature Neurosciences entrega evidencias para la afirmación, hecha por vez primera por Charles Darwin, de que tales expresiones no evolucionaron gracias al destino. Sirven, por el contrario, para modificar la experiencia sensorial.
Veamos. Joshua Susskind y colegas, encontraron que cuando la gente pone una expresión de temor, tiene mayor ángulo de visión, un movimiento más rápido de los ojos y un aumento del volumen nasal y la velocidad del aire al respirar. Interesante.
Con esa expresión, se identifican además objetivos o puntos que están más alejados.
Las expresiones de disgusto, opuestas al temor, producen los resultados contrarios, con un menor ángulo de visión y un volumen nasal más reducido.
Conclusión: parecería que el temor funciona para incentivar la percepción de información externa, que se reduce con el disgusto.
No mire feo. ¿Será que sí? La foto corresponde a un montaje.

Tan pícara la ardillita

Hay situaciones que parecen no tener respuesta. Que un macho trate de aparearse con varias hembras, es lógico, porque asegura el traspaso de sus genes. Pero, ¿y una hembra? Para ellas es muy costoso, en términos de energía y tiempo, por citar los dos factores que saltan primero a la vista, aparearse con múltiples machos.
Pero miren como es la vida: científicos de las Universidades de Alberta en Edmonton (Canadá) y Sheffield (Inglaterra) encontraron tras un estudio de tres años, que las ardillas rojas hembras se aparean con toda clase de machos, sin importar siquiera si son parientes. Los científicos que reportan sus hallazgos en Animal Behavior, encontraron, además, que el parentesco de los padres no tenía efecto alguno en el peso de la cría ni en su tasa de crecimiento.
Para dilucidar el enigma serán necesarios estudios de los contextos social y genético de esta especie y de otros mamíferos que digan porqué evolucionó y se ha mantenido este comportamiento. En la foto se aprecia una ardilla roja (S. vulgaris).

El fondo está calientito

Oiga: esto sí que es grande. A duras penas conocemos lo que hay en la superficie de la Tierra. ¿Ha pensado usted en el mar? Lo más común sería imaginarse peces, ballenas, delfines, calamares, cangrejos y camarones. O langostas. Pero el mar tiene más.
Bueno, quizás no el mar como tal, pero sí el fondo. Un grupo de científicos de la Universidad Nacional de Australia, la agencia de investigación australiana (Csiro) y de Estados Unidos, encontraron varios y enormes volcanes activos cerca de las islas Fiji.
Se encuentran a lo largo de largas cadenas montañosas y otras áreas. Dos de ellos fueron llamados Dugond y Lobster (langosta).
Los volcanes, que causan terror en tierra firme, fueron detectados con un equipo de mapeo basado en sonar e imágenes digitales.
Aquellos dos tienen unas calderas o bocas a entre 1.100 y 1.500 metros de profundidad.
Para el profesor Richard Arculus, de aquella universidad y jefe científico de la misión, la formación volcánica en esa región es espectacular. “Algunos de los rasgos semejan las zonas volcánicas de la superficie de Venus”, dijo.
La vida te da sorpresas y, en este caso, el lecho marino, más activo de lo que usualmente uno se imagina.
En la fotografía adjunta del profesor Arculus, cortesía de Csiro, se aprecia el volcán Lobster.

Ojo que lo pillan

Veamos una nota que habla de una carrera que tienen planteada hace décadas los atletas tramposos y la ciencia. ¿Quién ganará?
Cada día más atletas de alto rendimiento recurren a trampas para mejorar su desempeño. Y aunque los controles mejoran, las modalidades de evasión también.
Papel fundamental de la hormona masculina testosterona es incrementar el tamaño y la fortaleza muscular. Al ingerir testosterona extra se puede lograr un beneficio en la actividad deportiva.
El nivel de esa hormona varía mucho de persona a persona, por lo que medir cierto nivel en la orina no dice nada. Sin embargo, existe un segundo químico en el cuerpo, epitestosterona, que por lo general está presente en la misma cantidad que la hormona. Comparar la proporción de una frente a la otra, podría decir si alguien recibió una dosis extra.
El problema es que no es fácil medir esas dos sustancias, dado que están en muy bajas concentraciones en la orina.
Pero ahora, un nuevo examen desarrollado por científicos de la Universidad de Utah en Estados Unidos utiliza la cromatografía líquida y la espectrometría de masas para detectar esos niveles y determinar las concentraciones.

La mortal indecisión

Cada vez más parecidos: solo los humanos y los chimpancés ignoran el conocimiento personalmente adquirido para copiar el de otros congéneres, que a menudo deriva en una conducta menos efectiva.
Ahora, Bennett Gales y Elain Whiskin traen en Animal Behaviour un nuevo animal; la rata noruega. Y la historia es más que curiosa.
Esas ratas, Rattus norvegicus, que han aprendido si un alimento es venenoso y otro seguro o a diferencia entre uno de buen sabor y otro desagradable, ignoraban su experiencia tras ver a otra rata que ingería los alimentos tóxicos o desagradables.
¿Por qué? Si no sabemos porqué lo hacemos nosotros, ahora ellas… Es el triunfo de la confianza en la información adquirida socialmente que se aprovecha del conflicto entre la información personal y los estándares sociales.
La tendencia entre los animales, según estudio de Whiten y Van Schaik en Philosophical Transactions of the Royal Society of London Series B, es la de actuar en conformidad con el comportamiento de otros.

Un visitante ignorado

Invasión: un mineral llamado brownleeita, fue descubierto dentro de una partícula de polvo interplanetario en la Tierra que parece haberse originado en el cometa 26P/Grigg-Skjellerup, descubierto en 1902 y que cada cinco años se asoma por estos lugares del Sistema Solar.
No menos relevante: tomó varios meses obtener los resultados del estudio, dado que los granos eran de solo 1/10.000 de una pulgada. La investigación la dirigió Keijo Nakamura-Messenger, de la Nasa.

Qué cosa tan complicada

Un informe de abril de la Administración Nacional de la Atmósfera y Oceanografía de Estados Unidos (NOAA por su sigla en inglés), alertó sobre el aumento en los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera: de 381 partes por millón a finales de 2006, dato que sirvió de base al cuarto informe del Panel Intergubernamental del Cambio Climático sobre el estado del planeta el año pasado, a 387 a finales de 2007.
También reportó una alza en los niveles de metano (CH4), que se habían estabilizado durante la última década.
Bueno, y ¿eso a mí qué?
Esta semana, científicos de los países industrializados llamaron la atención de las nefastas consecuencias para la alimentación y el suministro de agua de continuar las tendencias del calentamiento, problemas que se sentirán más en los países en desarrollo.
Para Martin Rees, presidente de la Real Sociedad de Ciencias en Londres, esas carencias son ya una realidad en algunos países y podrían agravarse.
Los científicos buscan asegurarse que en 2009, dado que el carbón y el petróleo seguirán siendo la fuente energética principal durante los próximos 50 años, se tomen medidas para desarrollar formas efectivas de secuestrar carbono de la atmósfera, tema de amplio debate hoy.
El único secuestro permisible. Y deseable.
En la fotografía de Róbinson Sáenz se aprecia deforestación en Urabá, una forma de eliminar fuentes que capturan el CO2 nocivo.