¿Será el segundo mamífero en desaparecer del país?

El mico bonito, del tamaño de un gato. Foto Universidad Nacional

Un tití del Caquetá cuyo linaje lleva 1 millón de años sobre el planeta en solo 10 años ha sido acorralado por el hombre al punto de que podría convertirse en el segundo mamífero en extinguirse, tras la foca del Caribe Neomachus tropicalis.

Eso dice una investigación liderada por los biólogos Javier García y Manuel Hoyos de la Universidad Nacional, junto a otros expertos.

A la vez que se anunció su posible desaparición, se encontró que el tití Callicebus caquetensis es una nueva especie endémica del sur del país.

De no detenerse la deforestación en ese departamento, donde la ganadería ha venido ganando espacio sin freno, el también llamado mico bonito desaparecerá en pocos años.

Una de las maneras de protegerlo sería extender los parques nacionales la Paya y Serranía de los Churumbelos de modo que se conecten zonas de bosque hoy aisladas y de las cuales estos monos no pueden salir.

El área de distribución de este primate es un conjunto de bosques de unas 120.000 hectáreas, un área muy pequeña. El mono no se adentra hacia la profundidad de la selva, otra amenaza adicional.

El reporte d ella Nacional indica que “a pesar de llevar una vida dura y difícil, son monos muy tranquilos a los que les gusta vivir en familia. Es común ver cómo padres e hijos permanecen agarrados de sus colas durante horas, acicalándose, acariciándose y fortaleciendo una unidad familiar compacta que se afianza porque, además, los “jefes de hogar” tienen una sola pareja para toda la vida (son monógamos)”.

Es frugívoro aunque también se alimenta de plantas que crecen en el dosel de esa selva, que hace parte de la amazonia colombiana.

Aunque algunos opinaban que se trataba de monos Callicebus ornatus o Callicebus discolor, los análisis genéticos revelaron que es una especie diferente, que por distintas razones quedó aislada y fijó su identidad taxonómica.

Pese a que son pocos los individuos que quedan, son grandes dispersores de semillas.

El estudio será sometido a publicación internacional.

Las 10 noticias científicas de la semana

El primer pelo. Foto Óscar Sanisidro

1. El primer pelo de la historia

Un viejo mamífero hallado en España, que vivió hace 125 millones, sorprendió a la ciencia. No solo tiene tejidos blandos de hígado, pulmón y diafragma conservados sino que presenta los primeros restos de pelo y púas de animal alguno, conservados mediante un proceso de fosilización fosfática, llevando 60 millones de años más en el pasado el origen de estas estructuras de la piel. El animal es el Spinolestes xenarthrosus, de un linaje de animales extinguidos. Los hallazgos se revelaron en Nature.

2. Háganse los sueños

Mediante la activación con láser de un grupo de células en la médula cerebral, una técnica llamada optogenética, científicos lograron que ratas comenzaran a soñar y dejaran de hacerlo al desactivar esas neuronas, siendo incapaces de soñar de nuevo. El estudio apareció en Nature y sugiere que el sueño está dominado por esa región del cerebro, así intervengan otras en el hipotálamo y el tallo cerebral. El avance permitirá conocer más detalles sobre cómo soñamos.

3. Usted me tocó

Ingenieros de la Universidad de Stanford crearon una piel de plástico que detecta la intensidad de una presión sobre ella y genera una señal eléctrica que es recibida por las células en el cerebro. Es la primera vez que se logra detectar una presión y transmitirla al cerebro. El logro se debe a Zhenan Bao que lleva una década tratando de desarrollar un material que imite la capacidad flexible de la piel y que se pueda sanar, a la vez que sirva de sensor. El estudio apareció en Science.

4. ¿Sexo? ¡Cómo olvidarlo!

Investigadores reportaron en Nature el hallazgo de un par de neuronas en el cerebro de un nemátodo que le permite recordar e ir en busca de sexo aún a expensas de alimento. Las neuronas son exclusivas de los machos, un hallazgo interesante para conocer cómo el cerebro de hembras y machos les confieren distintas preferencias, aptitudes y juicios

5. La maldita primavera

En Environmental Research Letters se reportó un fenómeno preocupante: la primavera se anticipará hasta 3 semanas en el futuro. Los inviernos serán más cortos. Y aunque pareciera buena nueva, ¿cómo se afectarán plantas y animales? Las aves migratorias, por ejemplo, se basan en la duración del invierno para sus vuelos. También desaparecerán las falsas primaveras, cuando las temperaturas gélidas retornan luego de haber comenzado la germinación de las plantas. Algo extraño se cuece.

6. Ébola vía semen

La transmisión del ébola por el semen es posible hasta 6 meses después de haberse contagiado, reveló un estudio en el New England Journal of Medicine que analizó el caso de una mujer contagiada en Liberia por un sobreviviente de la enfermedad. Aunque se sabía de la transmisión vía sexual, se tenía el tiempo de peligro era mucho menor. En esta ocasión la infección se produjo a los 179 días de que el hombre hubiera sido declarado portador del virus.

7. Terapia en el útero

Aunque no es investigación concluida, científicos dijeron esta semana que preparan el tratamiento con células madre de bebés en el útero para corregir un defecto que hace que los huesos se rompan con extrema facilidad y que a veces conduce a la muerte. Se practicará en fetos en el útero y en bebés recién nacidos. Será la primera vez que se intenta antes del nacimiento dijo un comunicado del Instituto Karolinska en Suecia. El ensayo comenzará en enero. El tratamiento lo recibirán fetos con 20 a 34 semanas de gestación.

8. Lavaron la mancha de Júpiter

Un estudio de los rasgos principales de Júpiter con base en imágenes del telescopio Hubble reveló que la gran mancha roja distintiva, que ha estado activa por más de 300 años, siendo una gran tormenta, se ha encogido 240 kilómetros, pero ese encogimiento ha disminuido el ritmo según el reporte en The Astrophysical Journal. También se detectó una extraña onda que no había sido vista hace años. El gran planeta cambia.

9. Sí que pasaban bueno

Un análisis de fósiles y objetos hallados en Durrington Walls, sitio del neolítico donde se construyeron los monumentos de Stonehenge hace más de 4.000 años, publicado en Antiquity, mostró que en el asentamiento se hacían fiestas en las que se consumían carne de ternero y cerdo y productos lácteos. Estos al parecer eran exclusivos de un grupo selectos o eran consumidos en ceremonias públicas. Se hallaron pocos restos de plantas consumidas, por lo que el festín era con carne, mucha carne.

10. Una gasolinera en la Luna

Para viajar a Marte lo mejor sería hacer una parada en la Luna para recargar combustible sugirió un estudio del MIT, con lo cual se reduciría en 68% la carga al momento de salir de la Tierra. En la Luna hay agua que se podría usar para preparar el combustible, asumiendo que la tecnología esté lista cuando se inicie la exploración humana del planeta rojo. Por favor, llene el tanque.

Halos galácticos muestran su cara

Halo combinado de todas las galaxias y en el centro la NGC 5775. Foto ayanne English (U. Manitoba), with support from Judith Irwin and Theresa Wiegert (Queen’s U.) for the CHANG-ES consortium; NRAO/AUI/NSF; NASA/STScI: Theresa Wiegert, Judith Irwin and the CHANG-ES consortium)

Como que no se ven a veces, pero ahí están. Un nuevo estudio reveló que los halos de rayos cósmicos y campos magnéticos abajo y debajo de las galaxias espirales son muy comunes. Más de lo pensado.

Un grupo internacional de astrónomos usó el VLA para estudiar 35 galaxias espirales a distancias de 11 a 137 millones de años de la Tierra. Un proyecto que se valió de la capacidad del VLA para detectar emisiones de radio más débiles de lo que se podía hasta ahora.

“Sabíamos que los halos existían, pero con las nuevas técnicas hallamos que son mucho más comunes entre galaxias espirales de lo que creíamos”, dijo Judith Irwin, de Queen’s University en Canadá, líder del proyecto.

Esta clase de galaxias, como nuestra Vía Láctea, tienen la gran mayoría de estrellas, gas y polvo en el disco aplanado con brazos espirales. La mayoría de la luz y ondas de radio vistas con telescopios provienen de objetos en el disco. Ha sido difícil conocer mucho de las zonas abajo y arriba.

“Estudiar los halos con radiotelescopios no proporciona valiosa información acerca del rango del fenómeno, incluyendo la tasa de formación estelar dentro del disco, los vientos de estrellas que explotan, y la naturaleza y origen de los campos magnéticos galácticos”, según Theresa Wiegert, también de Queen’s y cabeza del artículo publicado en el Astronomical Journal.

Para ver cómo es el halo promedio, se escalaron las imágenes de todas las galaxias y luego Jayanne English, de University of Manitoba en Canadá las combinó en una sola y espectacular imagen, mostrando que los rayos cósmicos y campos magnéticos no solo permean el disco sino que se extienden arriba y abajo de la galaxia.

De cómo se desestabilizará la Amazonia

Sequía en tierras dedicadas a la soya en el extremo sudeste de la Amazonia. Foto Chris Linder

Lo que le pasa a la Amazonia le pasa al mundo. Y no es por alardear. Un nuevo estudio concluyó que toda la gran región estará más expuesta a sequías extremas, lo que afectará todo el planeta.

Las sequías extremas implicarán alteraciones en la estructura del bosque, su composición, biomasa y emisiones de carbono.

Hasta hoy la principal fuente de emisiones de dióxido de carbono de la Amazonia provienen de la acción humana, en especial la deforestación, pero en el futuro el cambio climático puede producir una exacerbación de las emisiones por cambios en el medio ambiente amazónico, lo que es más difícil de controlar.

El estudio, que tomó en cuenta 35 modelos del clima sugiere que el cambio climático incrementará la frecuencia y la extensión geográfica de las sequías en la mayor parte de la Amazonia, lo que puede contribuir a la degradación de la selva y por ende a un aumento en las emisiones de CO2 a la atmósfera, acrecentando el calentamiento global.

No es mentira. El año pasado la sequía casi mata de la sed a Sao Paulo, mientras en otros puntos hubo inundaciones severas, como en Rodonia. Porque las lluvias intensas también serán extremas y más frecuentes, explicó Philip Duffy, uno de los autores de este estudio publicado en PNAS.

Es que el efecto no será total en todas las zonas, pero el área que experimentará más sequías se doblara y triplicará hacia 2100 y también aumentarán las lluvias hacia 2040.

En Colombia la Amazonia abarca 483.000 kilómetros cuadrados, 41,3 del territorio nacional y 5,76% del total de la Amazonia, de los cuales cerca de 10% ha sido deforestado, una región cuyo clima incide de manera directa en el clima andino, por lo que un cambio ambiental severo afectaría al resto del país.

Otro avance para personas tetrapléjicas

Un poco de movimiento, solo un poco hace la diferencia cuando una persona está tetrapléjica.

En una cirugía única médicos restauraron parte del movimiento de mano y brazo de pacientes inmovilizados por lesiones de la médula, reportó un estudio.

Como en los cambiavías del ferrocarril, la técnica se basó en redirigir los nervios periféricos conectando los sanos a los lesionados. En resumen, la nueva red reintroduce la conversación entre el cerebro y los músculos que permiten que de nuevo los pacientes puedan desarrollar algunas tareas que les brindan más independencia, como alimentarse por sí mismos o escribir.

Los investigadores evaluaron los resultados de las cirugías de esa transferencia de nervios en 9 pacientes cuadripléjicos. Cada uno de ellos reportó mejoría en la función de la mano y el brazo.

El estudio apareció en Plastic and Reconstructive Surgery.

Para Ida Fox, cabeza del estudio, “físicamente la transferencia de nervios ofrece mejoría en la función de mano y brazo, pero psicológicamente esos pequeños pasos son grandes para la calidad de vida paciente. Uno de los pacientes me dijo que había sido capaz de coger un espagueti que cayó sobre su pecho. Antes de la cirugía no podía mover sus dedos. Eso es mucho para él”.

Un grupo de nervios forman la médula que es la torre de control del cuerpo comunicando al cerebro las actividades físicas, grandes y pequeñas. La médula cervical en el cuello se compone de 7 vértebras, de la C1 a la C7.

La meta de muchos médicos es restaurar el movimiento completo de personas cuadripléjicas, la mitad de ellas con lesiones de médula en el cuello, pero hasta que se halle una cura, el proceso de volver a ganar independencia en tareas rutinarias es importante.

Las 10 noticias científicas de la semana

Las verduras son fuente de antioxidantes. Foto Wikipedia commons

1. Los antioxidantes no son tan benignos

Son vendidos por millones. Son un jugoso negocio. Son consumidos en toda parte: los antioxidantes. Un estudio publicado en Science Translational Medicine encontró que ayudan a duplicar la tasa de metástasis de melanoma en estudios con ratones. Un hallazgo que confirma otro hallazgo previo, de que aceleran la progresión del cáncer de pulmón. Los resultados fueron confirmados en cultivos con células de pacientes. La conclusión de los científicos es que los antioxidantes protegen de los radicales que pueden ser cancerígenos, pero una vez hay un cáncer lo protegen a este.

2. Blanqueamiento global

Un nuevo evento de blanqueamiento de corales en todos los mares del planeta fue revelado por la National Oceanographic and Atmospheric Administration de Estados Unidos (NOAA). Se había detectado en Hawaii y ahora se expandió al Caribe. Se debe al calentamiento de las aguas. El blanqueamiento debilita los corales y puede matarlos. Tras el evento, la recuperación es lenta, pero no se sabe cuánto durarán las condiciones climáticas que han producido el mal.

3. Sanando los perros

Tomen nota: trabajando con células madre intestinales de humanos y ratones científicos lograron que creciera un tejido intestinal en un medio especial. Pero ahí no paró el avance: trasplantaron un pedazo de más de 5 centímetros, creado por ese método, al colon de perros que habían perdido la cobertura intestinal, un paso más en la medicina regenerativa. El estudio apareció en Regenerative Medicine.

4. Cerebro online

Durante 10 años se ha venido luchando en ello gracias al proyecto Blue Brain. Ahora se ven los resultados: en un primer borrador científicos muestran que lograron reconstruir de forma virtual un pedazo de cerebro de ratón, el cual contiene 31.000 neuronas, 55 capas de células y 207 subtipos distintos de neuronas. El avance, publicado en Cell, busca descifrar la forma como trabaja el cerebro, encontrar todas las clases de neuronas, medir las propiedades eléctricas y hacer un mapa de los circuitos que se conectan unos a otros.

5. Muerte plástica

La amenaza es real: las 7 especies de tortugas marinas están amenazadas por la gran cantidad de plástico que cae a los mares, reveló un nuevo estudio global publicado en ICES Journal of Marine Science. La producción mundial de plástico pasó de 1,5 millones de toneladas a 299 en 65 años y una parte va a los mares, donde continuamente se encuentran tortugas enredadas en él o muertos al ingerirlo.

6. El núcleo se hizo hierro sólido

Ha habido diversos estudios y fechas múltiples. Una nueva investigación publicada en Nature sugiere que el núcleo interno de la Tierra, la capa más profunda, una bola de hierro del tamaño de Plutón, surgió hace 1.500 millones de años al ‘congelarse’ de la capa ca hierro derretido del núcleo externo. Ese núcleo interno es entonces una adición relativamente nueva al planeta, que tiene unos 4.500 millones de años. El movimiento del núcleo exterior de hierro es el que produce el campo magnético que protege la Tierra y se está enfriando.

7. Olas en el espacio

Algo extraño sucede alrededor de AU Microscopii, una estrella a solo 32 años luz de nosotros: el disco de polvo que la rodea muestra unas ondulaciones no vistas antes, reportaron astrónomos en Nature. Se observa una especie de olas que se alejan a una velocidad de 40.000 kilómetros por hora. No se sabe a qué se debe, pero podría deberse a las llamaradas de la estrella, algo por confirmar. Pero en verdad muy extraño.

8. Superprotegidos

Alrededor del 40 copias del gen PT53 que codifica por una proteína, la p53, supresora de tumores poseen los elefantes, lo que explica porqué desarrollan tan poco ese mal, apenas un 5% de ellos muere de cáncer. En contraste, los humanos solo tenemos 2 copias. El descubrimiento fue publicado en el Journal of the American Medical Association. Parece que en algún momento de su evolución un error genético duplicó esos genes, brindándoles protección.

9. Un cielo muy azul

Nuevas fotografías enviadas por la nave New Horizons, tomadas a su paso por el planeta enano Plutón revelan que tiene una atmósfera azul y en zonas de su superficie hay hielo de agua, que no se había podido observar desde la Tierra. No se esperaba que la atmósfera tuviese ese color, aunque agua sí debía existir, según científicos d ella misión. La nave se halla ahora a 100 millones de kilómetros de Plutón.

10. Ese pasado húmedo

Marte sí tuvo lagos durante mucho tiempo, uno de ellos en donde hoy está el cráter Gale que recorre el robot Curiosity, que detectó ese ambiente. Ese cráter tiene una antigüedad de 3.800 a 3.600 millones de años. El planeta tuvo una atmósfera hace cientos de millones de años, capaz de almacenar el agua. Al perderla, la mayor parte se esfumó de la superficie. El nuevo hallazgo fue presentado en Science.

¿Por qué los elefantes viven sin cáncer?

Foto Wikipedia commns

Tres elefantes balanceaban… y con seguridad, libres de cáncer. Que a estos grandes animales no les aparezcan esos tumores malignos siempre intrigó la ciencia y la respuesta parece clara ahora.

Los elefantes poseen docenas de copias extras de uno de los genes más poderosos para evitar el cáncer, el PT53, con lo cual pueden eliminar células cancerosas antes de que crezcan en tumores.

Una gran ventaja para unos animales que deberían desarrollar cáncer: tienen unas 100 veces más células que las personas y a más células más posibilidades de que algunas se dañen y se desarrollo esa enfermedad. Además viven 60 o más años en su medio natural donde podrían desarrollarla.

Pero los elefantes tienen una bajísima incidencia de cáncer, solo 5% mueren por esa causa, tal como otros grandes animales de larga vida, las ballenas. Otras especies que viven mucho, como las ratas topos desnudas, que viven hasta 28 años, que poseen un azúcar complejo que les ayuda a prevenir el cáncer.

En el nuevo estudio se encontró que el genoma del elefante africano tiene 40 copias del gen que codifica la proteína p53, un mecanismo para prevenir el cáncer; el del elefante asiático tiene de 30 a 40 copias.

Los humanos solo portamos dos. Las copias extras del elefante seguro se acumularon durante millones de años cuando el gen fue duplicado accidentalmente varias veces en los ancestros.

El estudio apareció en el Journal of the American Medical Association.

30% de los cactus están en peligro

Wikipedia commons

Hay cerca de 1.480 especies de cactus, endémicas casi todas de América, residentes de regiones semiáridas y por ende de escasa distribución.

En un resultado que sorprendió a los mismos científicos un estudio encontró que cerca del 31% están amenazadas y fueron adicionadas a la lista roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. El estudio apareció en Nature Plants.

Los expertos, encabezados por Barbara Goettsch, de la Unión, recogieron información de las 1.478 especies, analizaron su distribución, sus preferencias de hábitat, ecología, conservación y usos por los humanos. Los datos fueron evaluados por grupos de expertos.

De las especies amenazadas, que se hallan en categoría en peligro, críticamente en peligro o vulnerable, casi la mitad están afectadas por el comercio ilegal para colecciones privadas o horticultura, principal amenaza. Un hallazgo inquietante que muestra cuán grande es el tráfico ilegal de especies naturales, incluyendo las plantas. Más de lo que se esperaba según Inger Andersen, director de la Unión.

Dada la distribución localizada en ciertos ambientes y como son de lento crecimiento, los cactus son en particular muy vulnerables.

Otro paso para curar la ceguera

Por la degeneración macular las líneas de la malla se ven torcidas

No queda duda: la ceguera por degeneración macular debido a la edad es común. Por eso se intentan tratamientos de toda clase y las terapias genéticas se han convertido en una esperanza.

Científicos reportaron en Development que esa enfermedad podría ser tratada con el trasplante de fotorreceptores producidos a partir de la diferenciación dirigida de células madre. El avance lo comunicó el profesor Gilbert Bernier de la Universidad de Montreal.

La degeneración macular es causada por la pérdida de los conos. El equipo de Bernier desarrolló una técnica muy efectiva in vitro para producir células de la retina sensibles a la luz a partir de células madre embriónicas. “Nuestro método tiene la capacidad de diferenciar 80 % de las células madre en conos”, dijo.

“En 45 días los conos formaron tejido retinal organizado de 150 micras de grosor. Esto no se había logrado”.

Para verificar, Bernier inyectó conjuntos de esas células en los ojos de un ratón sano. Los fotorreceptores migraron naturalmente dentro de la retina. “El trasplante de conos es una solución terapéutica para las patologías de la retina causadas por la degeneración de los fotorreceptores. A la fecha ha sido difícil obtener gran cantidad de conos humanos”.

Por eso su descubrimiento es una manera de solucionar ese problema, una esperanza para el tratamiento en personas.

“Gracias a un método simple y efectivo, cualquier laboratorio en el mundo podrá crear masas de fotorreceptores”

Pero aún está lejos el día en que se puedan realizar ensayos clínicos con humanos. La teoría dice que se podría tratar un número incontable de pacientes, pero habrá que seguir las etapas previas a su uso.

Volvió la vida animal a Chernobyl

Ciudad abandonada de Pripyat. La vida en la región de Chernobyl florece. Foto Wikipedia

La vida se resiste a morir. Tras el fuego y la explosión en la planta nuclear de Chernobyl, el aire fue invadido por partículas radiactivas y miles tuvieron que dejar la zona. Muchos sufrieron las consecuencias: quemaduras, cáncer…

En pocos días el área se convirtió en un escenario apocalíptico. En los meses siguientes 31 personas murieron por la radiación. Y se vinculan más de 6.000 cánceres de tiroides a esa radiación, que tomó al noroeste hacia Bielorrusia dados los vientos de entonces.

Se calcula que 5 millones de personas recibieron aunque fuera una dosis mínima de radiación.

Los dos pueblos más cercanos a la planta, Pripyat, con 50.000 residentes, y Chornobyl, con 12.000 fueron evacuados.

El desastre de la planta liberó yodo 131, cesio 134 y cesio 137 y mientras el primero tiene una vida de 8 días, el último de hasta 30 años.

Al poco tiempo tras la emisión radiactiva, los bosques adyacentes murieron. Se le llamó la selva roja, por el color que tomaron las hojas.

Pero hoy, la vida ha retornado. Eso dice un estudio en Current Biology. La zona no luce como sitio de desastre sino como una reserva. Hay lobos, ciervos de varios tipos y jabalíes, entre otros animales.

“Es muy probable que el número de animales en Chernobyl sea mucho más alto hoy que antes del accidente”, expresó Jim Smith, de la Universidad de Portsmouth en el Reino Unido.

Estudios previos en la zona de exclusión de Chernobyl, de 4.200 kilómetros cuadrados, mostraban los efectos de la radiación y una vida salvaje reducida. La nueva evidencia presenta un resurgimiento de las poblaciones de mamíferos. Su número equivale al de reservas naturales en la región. El número de lobos es 7 veces mayor al de otras reservas.

“Los resultados demuestran por primera vez que, a pesar de los efectos de la radiación en animales, la zona de exclusión de Chernobyl tiene una abundante comunidad de mamíferos luego de 3 décadas de exposición crónica a la radiación”, dijeron los investigadores.

El aumento llegó, por fortuna, cuando la población de algunos ciervos y de jabalíes venía reduciéndose en otras partes de la antigua Unión Soviética.

Chernobyl está situado a 130 kilómetros al norte de Kiev 8Ucrania) y 20 kilómetros al sur d ella frontera con Bielorrusia.