Mis 10 noticias científicas de la semana

1. El tamaño del pene sí interesa

Un estudio dice que a las mujeres sí les importa el tamaño del pene, pero hasta cierto punto: que no sea mucho más grande de los estándares, de acuerdo con la investigación realizada entre mujeres australianas y publicada en Proceedings of the National Academy of Sciences. Los investigadores trataban de responder porqué el pene humano es más largo y grueso que el de los otros primates, sugiriendo que las mujeres habrían forzado esa selección sexual, lo que no parece cierto del todo. Las mujeres prefieren hombres con rasgos masculinos (mayor relación cadera-hombros) y pene más largo pero… sin exagerar.

2. Mejor secuestrar un asteroide

La Nasa divulgó los planes para la exploración espacial basada en la asignación presupuestal para 2014. Así, la idea es abandonar el regreso del hombre a la Luna y, en su defecto, capturar con una bolsa especial el asteroide Lasso y llevarlo a órbita lunar, donde dos astronautas, en una caminata espacial, harían minería para extraerle pedazos y preparar un futuro viaje a Marte en fecha no especificada.

3. Los aviones se moverán más en el aire

Si a usted le atemorizan las sacudidas en pleno vuelo, hay una noticia no muy buena: cada vez serán más frecuentes debido al cambio climático, reveló un estudio en Nature Climate Change. Si hoy los aviones se enfrentan a vientos cada vez más fuertes, en el futuro lo serán mucho más dice el estudio. Es más: la amplitud de la zona del Atlántico donde hay más brincos se ampliará. Días turbulentos.

4. No había odontólogos

Ötzi vivió 3.300 años antes de Cristo. Este habitante de lo que llamamos Neolítico fue hallado hace varios lustros al descongelarse una zona de Los Alpes italianos y desde entonces ha sido muy estudiado, al punto de que se encontraron restos de flechas clavados en sus huesos. Ahora, el primer estudio de sus dientes reveló que tenía caries y enfermedad periodontal. Uno de los dientes frontales presentaba también un severo trauma, posiblemente accidental. Los humanos de entonces, seguramente, padecían los llamados dolores de muela. El estudio apareció en el European Journal of Oral Sciences.

5. No coma carne de por aquí ni de por allí

La carne roja magra baja en grasa y colesterol es rica en proteína, cualidades consideradas saludables. Bueno, saludables si no come mucha. Un estudio publicado esta semana en Nature Medicine revela que una bacteria existente en el estómago convierte un nutriente hallado en la carne en un compuesto que acelera la formación de placas en las arterias. Para Santaley Hazen, coautor, jefe de medicina cardiovascular en la Clínica Cleveland en Ohio, el estudio sugiere que debe elaborarse una nueva dieta sana: el consumo de carnes rojas se asocia a un mayor riesgo de muerte cardiaca.

6. Al fin habló uno de nuestros ancestros

Australopithecus sediba fue uno de nuestros primeros ancestros. Poseía rasgos de simio, pero otros humanos como su pelvis, manos y dientes, reveló una serie de 6 artículos publicados al tiempo en Science, los que analizaron dos esqueletos, de macho y hembra, y una tibia. Todos los estudios sugieren, de manera colectiva, que A. sediba fue probablemente ancestro directo del Homo, género que incluye los humanos modernos, e indican que quizás no descendían del Australopithecus afarensis, como se ha sugerido.

7. Pillada en la soledad de Marte

La Unión Soviética fue la primera potencia en dirigir una pléyade de naves hacia Marte, pero fue más lo que erró que lo que atinó. Una de las contadas naves que logró su propósito fue la Mars 3, que tocó suelo marciano el 2 de diciembre de 1971. Transmitió datos durante unos segundos antes de perderse contacto, siendo la primera transmisión desde el planeta rojo. Bien, el Mars Reconnaissance Orbiter de la Nasa lo detectó, impávido, en la superficie, se reveló esta semana.

8. Malaria sintética

La farmacéutica Sanofi empezó a producir a gran escala una versión parcialmente sintética de la droga artemisina, medicina de primera línea en el combate contra la malaria, producto de un desarrollo hace 12 años del profesor Jay Keasling de la Universidad de California en Berkeley. Es el primer triunfo del naciente campo de la biología sintética.

9. El Ártico se empelota

El asunto quedó más claro esta semana. No se trata ahora de ver si el Ártico se quedará sin hielo. No. Ahora la pregunta es: ¿cúando ocurrirá? Para algunos podría hacia 2050, pero hay quienes creen que podría ser la próxima década o la siguiente. El rápido deshielo del Ártico es quizás el indicador más claro del cambio climático según autores de un reporte aparecido en Geophysical Research Letters.

10. Una luz dentro del cerebro

Mediante un dispositivo miniatura implantado en el cerebro, científicos llegaron al sistema de gratificación de ratones, provocando que las neuronas liberaran dopamina, ese químico asociado con el placer. Se trata de LED del tamaño de una neurona, que activa las células con su luz produciendo aquella respuesta, lo que podría ayudar a develar los circuitos involucrados en conductas complejas como la adicción, el sueño, la depresión y la ansiedad, se reportó en Science.

Aviones hacen llover al despegar o aterrizar

Si usted vive cerca de un aeropuerto y ha notado que llueve más allí, esas gotas de más sobre su cabeza tienen un culpable. Bueno, en parte: los aviones.

Investigadores encontraron que las áreas cerca de aeropuertos comerciales experimentan un pequeño pero medible aumento en la lluvia (y en la nieve) cuando una aeronave despega o aterriza bajo ciertas condiciones atmosféricas.

El estudio, del National Center for Atmospheric Research de Estados Unidos, es parte de una investigación centrada en ciertos fenómenos creados cuando los aviones vuelan a través de ciertas nubes de nivel medio, forzando el aire cercano a expandirse y enfriarse rápidamente. Esto provoca que las gotitas de agua se congelen y se conviertan e nieve mientras caen al piso.

El estudio se hizo con imágenes de satélite y modelos computarizados de predicción del clima para examinar si este tipo de formación de nubes tan inadvertido ocurría dentro de los 100 kilómetros de distancia de seis aeropuertos comerciales (Londres, Frankfurt, París, Seattle, Chicago y Territorios del Norte de Canadá así como en la Antártida.

Se encontró que dependiendo del aeropuerto y el tipo de avión, las condiciones atmosféricas ideales existen 6 por ciento del tiempo, con mayor frecuencia en climas más fríos.

El fenómeno, según Andrew Heymsfield, autor líder, puede ocurrir probablemente en muchos otros aeropuertos, en especial en las latitudes medias y altas durante los meses más fríos. La variable clave es si hay capas de nubes en las cercanías, que contengan gotitas de agua debajo del punto de congelación, lo que es de común ocurrencia.

Ciencia curiosa, curiosidades de la ciencia

Rumbo a Plutón. La sonda Nuevos Horizontes se dirige hacia Plutón, el degradado planeta, hoy convertido en planeta enano. La nave ha entrado en sueño profundo. Una especie de coma inducido. Es que uno de los secretos para deducir los costos de la prolongada misión es contar con un equipo pequeño y ahorrar. Los sistemas que ahora son innecesarios fueron apagados. Unos 9 de los 12 meses del año se mantienen asó. Los despiertan dos veces al año. La más prolongada en el verano del norte, cuando permanece despierta toda la anve unas 10 semanas para examinar y recalibrar los instrumentos, algunas veces para mejorar un software de a bordo. La sonda acaba de ser despertada y se mantendrá así hasta que vuelva a acostarse, por llamarlo así, a comienzos de julio, cuando comenzará a hibernar hasta el próximo año. La nave ha viajado 3.286 millones de kilómetros y avanza a 56.400 kilómetros por hora. Bien curioso.

Gatos viajeros. Paquetes de luz que semejan el hipotético gato de Schrödinger –que existe en dos estados a la vez, muerto y vivo- fueron teleportados con éxito de un lugar a otro. El movimiento de un estado cuántico fue alcanzado por un grupo de científicos de Australia y Japón y podría ser útil para enviar algún día información cuántica con rapidez y seguridad, como se reportó en Science. Curioso.

Vidrio metálico. Robert Ritchie, profesor de ciencia de los materiales en la Universidad de California en Berkeley, creó un vidrio metálico, un material que él cree es el más duro a la fecha. En su laboratorio, él y sus estudiantes intentaron quebrarlo. Podría ser empelado en puentes y aviones, dijo un comunicado de la universidad. Curioso.

El Parkinson. Científicos han sospechado que la exposición a los virus y otros factores medioambientales pueden activar los síntomas asociados con enfermedades como el Parkinson, pero cómo esa exposición destruye ciertas áreas del cerebro ha sido un misterio. Ahora científicos publicaron en Nature Neuroscience que un punto en la base del cerebro que es esencial para la ejecución de movimientos suaves y coordinados puede ser selectivamente alterado por la respuesta del sistema inmune. Curioso.

Qué cosas tan curiosas

Uñas y cáncer. Las uñas de los pies podrían ser muy útiles para… ¡evaluar el riesgo de cáncer de pulmón! Bueno, al menos en fumadores. Esto, gracias a los niveles de nicotina que se acumulan en las uñas de bajo crecimiento. Un análisis de pedazos de uña de 850 personas durante 12 años reveló que aquellas con los más altos niveles de nicotina en sus uñas eran 3,5 veces más probable de tener un diagnóstico de cáncer de pulmón que aquellos con niveles bajos, según un estudio en el American Journal of Epidemiology. Más que curioso.

Caja negra. Una caja negra la tienen todos los aviones. Pero… ¿y las naves espaciales? Buen punto. Por eso se acaba de diseñar una, que fue probada a bordo del módulo japonés de carga HTV2. Tras desligarse de la Estación Espacial Internacional, el módulo se desintegró y la caja negra fue expulsada. Cayó en algún punto del océano Pacífico entre Chile y Nueva Zelanda. Sobrevivió el reingreso a la atmósfera, por lo que los técnicos se mostraron muy esperanzados en este útil dispositivo.

Cuando el trasbordador Columbia se desintegró tras reingresar a la atmósfera, de los cerca de 700 sensores se pudo saber que por un resquebrajamiento ingresó plasma a una ala, derritiéndose luego y produciendo el desastre en el que murieron 7 tripulantes.

La caja negra inventada, REBR, suministrará todos los datos de las naves. No será recuperada del océano. No. Cuando caiga, transmitirá toda la información a la red de satélites de comunicación Iridium. Curioso.

Temor a las alturas. Si usted padece acrofobia, el temor a las alturas, una fobia tan sentida que la persona no es capaz ni de pararse en una simple silla, podría tener una ayuda a la mano.

Una dosis adicional de la hormona del estrés podría serle muy útil, al menos en palabras de Dominique Quervain, de la Universidad de Basilea en Suiza.

Es común que personas con alguna fobia sean tratadas exponiéndolas a lo que les causa el temor. La idea es que si se aprendió una fobia, se puede reducir su intensidad aprendiendo que no hay nada que temer.

Una nota en New Scientist indica que experimentos con animales sugieren que cortisola, una hormona humana en respuesta al estrés, ayuda a aumentar ese aprendizaje. Y para examinar si era útil, Quervain se las suministró a 40 personas con acrofobia antes de someterlos a un programa de desensibilización de situaciones vertiginosas crecientes exhibidas mediante un dispositivo virtual.

A los tres días de dada la dosis, esas personas sintieron mucho menos miedo de alturas virtuales y reales medido por cuestionario y exámenes de conductancia en la piel. La diferencia se mantenía al mes. El estudio fue publicado en proceedings of the National Academy of Sciences. Bien curioso.

Viento y montañas. Una razón más para no subestimar el viento. Sabido es que destruye todo lo que encuentra a su paso cuando adquiere altísima velocidad. Seca y reseca, también. Bueno: el viento no deja crecer las montañas. Un estudio de la Universidad de Arizona en Asia Central en la cuenca Qaidam, reveló que allí debería haber una montaña, pero lo que hay son pilas de arena. “Nadie había pensado que esto fuera posible”, dijo el profesor Kapp, vinculado a la investigación. Eso no está en los textos, en donde los ríos y los glaciares figuran como las fuerzas que moldean las montañas en términos de quebrar el material que las compone.