Noticiero astronómico

Caronte, la luna mayor. Foto Nasa

Qué lunas tan locas

Más detalles de la misión New Horizons a Plutón. Las lunas de los planetas del Sistema Solar orbitan dando siempre una cara al planeta, rotación sincrónica debida al jalón planetario, como los caballos del carrusel infantil con un lado mirando siempre al eje. Pero en Plutón esa condición no aplica. Las lunas Styx, Nix, Cerberos e Hidra giran salvaje y alocadamente. Nix, inclinada, gira hacia atrás, mientras Hidra da 89 giros en cada vuelta al planeta enano. Para especialistas, este comportamiento se debe a la luna mayor, Caronte. Así rotan:

No había extraterrestres

Tras el anuncio de que la estrella KIC 8462852 mirada por el telescopio Kepler presentaba un patrón anormal en la luz que nos llega, lo que muchos atribuyeron a señales de una civilización avanzada, el Instituto Seti dirigió su red de astronomía hacia ese sitio en la constelación del Cisne. La red Allen no pudo descubrir nada anormal, una señal que sugiriera siquiera que el desvanecimiento irregular en la luz de la estrella se debiera a una megaconstrucción a su alrededor. Tampoco se registraron emisiones intencionales.

A investigar los Ovnis

La ciencia al fin le meterá el diente a investigar con seriedad los objetos voladores no identificados. Ah, pero no se trata de platillos voladores, sino esas luces o fenómenos que la gente cree son aparatos extraterrestres. Se trata de los FAI, fenómenos aéreos no identificados. La intención es crear una ciencia sistemática de esos fenómenos. El proyecto se denomina Ufodata (Ufo Detection And TrAcking). Al proyecto se han unido científicos de distintos países.

Saliendo de casa

Astrónomos observaron por primera vez una estrella supergigante roja escapando de casa, del lugar donde nació en la galaxia de Andrómeda, viajando a 300 kilómetros por segundo. No se sabe porqué escapan estrellas del tipo OB, pero se sabe que algunas lo hacen. El problema que tiene es que no alcanzará a salir de la galaxia antes de morir pues solo le queda 1 millón de años de vida.

Resumen científico de la semana

La férula en impresión 3D. Cortesía U. Michigan

1. Bebés a salvo con tecnología 3D

Un bebé que ahora tiene 3 años nación con traqueobroncomalacia, que hace que las vías aéreas colapsen periódicamente impidiendo respirar bien. La expectativa de vida es poca, aparte del sufrimiento. Científicos revelaron en Science Translational Medicine que usaron un dispositivo de impresión 3D que permite mantener bien los canales. El niño tiene un futuro promisorio, se evitaron cirugías complicadas, estar conectado a un ventilador y la traqueotomía. El procedimiento fue repetido luego con otros 2 pacientes, cada uno con una impresión de férula 3D personalizada. Un gran avance.

2. Clima amenazante

Una de cada seis especies del planeta enfrentan la extinción debido al cambio climático si las emisiones de carbono continúan al ritmo actual sugiere un estudio en Science, con un mayor riesgo en Suramédica, Australia y Nueva Zelanda donde el encogimiento de los hábitats y las barreras para la migración constituyen un problema adicional. Se halló que 16% de las especies tienen un gran riesgo.

3. Para verte mejor

Un estudio en Corea del Sur ha sido el primero en probar la seguridad de una terapia con células madre embrionarias para detener la progresión de enfermedades degenerativas del ojo. Los pacientes padecían degeneración macular progresiva por la edad y no presentaron efectos laterales, lo que demuestra que es una aproximación segura. El estudio apareció en Stem Cell Reports. Los cuatro pacientes registraron una mejoría visual.

4. Genes que enferman

Con el estudio de los exomas, partes codificantes de los genes, de más de 8.500 personas, científicos están analizando mutaciones naturales que inactivan un gen, con lo cual se determina el riesgo de las personas de padecer cierta enfermedad y se ayuda a desarrollar medicinas eficaces, personalizadas. Un resultado parcial reveló 8 nuevas relaciones entre genes y enfermedad, como un gen relacionado con la diabetes tipo 1, otro con una función pulmonar reducida. El avance fue publicado en Nature Genetics

5. Manual para quebrar nueces

Se sabía que los capuchinos barbados usan piedras para reventar las nueces. Un nuevo estudio en Current Biology va más allá y muestra la habilidad que poseen. No es golpear y listo. No, saben con qué fuerza hacerlo según la forma de la nuez y su consistencia, golpeando con menos fuerza si la caparazón es más débil. Un nivel de destreza no probado antes en micos.

6. Conductas apagadas

Científicos desarrollaron un método no invasivo para activar y desactivar neuronas asociadas con determinada conducta, como el comer vorazmente, lo cual lograron enfocándose en la superficie de dos células receptoras distintas responsables de activar señales químicas específicas que controlan los comportamientos complejos en el cerebro. El estudio apareció en Neuron. Una herramienta para comprender mejor el funcionamiento cerebral.

7. Los pilares en 3D

Una imagen en 3D de los famosos Pilares de la Creación en la nebulosa del Águila, Messier, 16, permitió detectar varios detalles, como un chorro proveniente de una joven estrella. La intensa radiación y el viento estelar de las estrellas más brillantes los han esculpido y harán que se desintegren en unos 3 millones de años según el estudio aparecido en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

8. Un enano sorprendente

Fotografías tomadas por la nave Nuevos Horizontes a 113 millones de kilómetros reveló rasgos de Plutón no conocidos hasta ahora, como aspectos oscuros y brillantes en su superficie que sugieren la existencia de casquetes polares. La nave llegará a ese planeta menor en julio. En las fotos divulgadas por la Nasa también se aprecia la luna mayor de ese sistema, Caronte.

9. Capturando carbono

Un estudio publicado en Nature Communications reveló que el 1% de las especies de plantas de la Amazonia capturan el 50% del carbono. Son unas 200 de 16.000, en su mayoría árboles grandes con diámetro de al menos 70 centímetros. Un estudio que muestra el impacto que podría generarse de perderse esas especies aunque otras podrían asumir el rol.

10. Las 3 nuevas supertierras

A solo 54 años luz en torno a la estrella HD 7924 giran varios planetas reveló un artículo publicado en el Astrophysical Journal. Son 3 planetas, que orbitan muy cerca a la estrella (órbitas de 5, 15 y 24 días) y son considerados supertierras, con masas 7 a 8 veces la terrestre. El descubrimiento es otro aporte de la misión Kepler. Un hallazgo que confirma la existencia de planetas en casi cualquier estrella.

Plutón comienza a sorprender

Detalle de la fotografía enviada. Cortesía NASA/JHU-APL/SwRI

¿Una capa polar en Plutón? No parece alejado de la realidad.

Imágenes de la nave Nuevos Horizontes que en menos de tres meses llegará a ese planeta menor revelaron regiones oscuras y brillantes en la superficie. Una de las áreas brillantes se encuentra en uno de los polos.

Las imágenes remitidas y mostradas por la Nasa fueron tomadas a mediados de abril a unos 113 millones de kilómetros.

Nuevos Horizontes lleva 9 años viajando hacia su destino, en el cual no se detendrá.

“A medida que nos aproximamos comenzamos a ver rasgos intrigantes como esa región brillante cerca al polo visible”, dijo John Grunsfeld, de la dirección de la Nasa en Washington.

La expectativa crece a medida que la nave se acerca hacia ese sitio del Sistema Solar no visitado antes.

En las imágenes también aparece la mayor luna, Caronte, rotando en su órbita de 6,4 días.

Desde que fue descubierto en 1930, Plutón ha permanecido como un gran enigma. Se encuentra a unos 5.000 millones de kilómetros de la Tierra, más de 48 veces la distancia Tierra-Sol. Pese a ello en distintos momentos se han detectado varias lunas pequeñas, cinco hasta hoy.

Estas son las primeras imágenes en las que se aprecian detalles del planeta menor. Y a medida que se acerque serán mejores. ¿Qué habrá en ese alejado (de nosotros) y frío mundo?

Una vez Nuevos Horizontes llegue a Plutón, seguirá hacia otros dos cuerpos del cinturón de Kuiper, zona donde residen otros planetas menores y millones de rocas y cometas.

Lunas de Plutón fueron bautizadas

Cinco lunas tiene el planeta menor Plutón y dos de ellas acaban de recibir nombre oficial por la Unión Astronómica Internacional: Cerbero (Kerbero en inglés) y Styx

Cerbero o Cancerbero, el perro de tres cabezas de la mitología griega que guardaba la puerta del Hades (infierno). Y Estigia (Styx), el río que separaba el mundo de los vivos del de los muertos.

Las dos lunas fueron descubiertas en 2011 (Cerberos) y 2012 (Estigia) por un grupo de astrónomos encabezados por Mark Showalter, del Instituto Seti en Mountain View en California, que analizaron imágenes del telescopio Hubble. La información es útil para la nave Nuevos Horizontes que se dirige al planeta menor, al cual llegará en julio de 2015.

Los nombres fueron seleccionados con base en los resultados de una votación por internet en 2012 que recibió casi 500.000 votos, incluyendo 30.000 escritas. La mitad de los votos provino de sitios diferentes a Estados Unidos.

Kerberos es la forma griega de Cerbero, segunda en la votación. Estigia fue tercera. El ganador fue Vulcano, basado en una sugerencia del actor William Shatner, de la serie Viaje a las Estrellas: es el planeta del Señor Spock. Pero como el nombre ya ha sido usado en astronomía y dado que el dios romano Vulcano no está muy asociado con Plutón, fue desechado.

Las otras lunas de Plutón son Caronte, con una masa similar por lo que se considera que se trata de un sistema doble. Las otras dos son Hidra y Nix, descubiertas en 2005 también gracias al telescopio Hubble.

Plutón se encuentra a una distancia media del Sol de 5.900 millones de kilómetros o casi 40 Unidades Astronómicas. Una unidad es la distancia Tierra-Sol de unos 150 millones de kilómetros.