Noticiero astronómico

Caronte, la luna mayor. Foto Nasa

Qué lunas tan locas

Más detalles de la misión New Horizons a Plutón. Las lunas de los planetas del Sistema Solar orbitan dando siempre una cara al planeta, rotación sincrónica debida al jalón planetario, como los caballos del carrusel infantil con un lado mirando siempre al eje. Pero en Plutón esa condición no aplica. Las lunas Styx, Nix, Cerberos e Hidra giran salvaje y alocadamente. Nix, inclinada, gira hacia atrás, mientras Hidra da 89 giros en cada vuelta al planeta enano. Para especialistas, este comportamiento se debe a la luna mayor, Caronte. Así rotan:

No había extraterrestres

Tras el anuncio de que la estrella KIC 8462852 mirada por el telescopio Kepler presentaba un patrón anormal en la luz que nos llega, lo que muchos atribuyeron a señales de una civilización avanzada, el Instituto Seti dirigió su red de astronomía hacia ese sitio en la constelación del Cisne. La red Allen no pudo descubrir nada anormal, una señal que sugiriera siquiera que el desvanecimiento irregular en la luz de la estrella se debiera a una megaconstrucción a su alrededor. Tampoco se registraron emisiones intencionales.

A investigar los Ovnis

La ciencia al fin le meterá el diente a investigar con seriedad los objetos voladores no identificados. Ah, pero no se trata de platillos voladores, sino esas luces o fenómenos que la gente cree son aparatos extraterrestres. Se trata de los FAI, fenómenos aéreos no identificados. La intención es crear una ciencia sistemática de esos fenómenos. El proyecto se denomina Ufodata (Ufo Detection And TrAcking). Al proyecto se han unido científicos de distintos países.

Saliendo de casa

Astrónomos observaron por primera vez una estrella supergigante roja escapando de casa, del lugar donde nació en la galaxia de Andrómeda, viajando a 300 kilómetros por segundo. No se sabe porqué escapan estrellas del tipo OB, pero se sabe que algunas lo hacen. El problema que tiene es que no alcanzará a salir de la galaxia antes de morir pues solo le queda 1 millón de años de vida.

Lunas de Plutón fueron bautizadas

Cinco lunas tiene el planeta menor Plutón y dos de ellas acaban de recibir nombre oficial por la Unión Astronómica Internacional: Cerbero (Kerbero en inglés) y Styx

Cerbero o Cancerbero, el perro de tres cabezas de la mitología griega que guardaba la puerta del Hades (infierno). Y Estigia (Styx), el río que separaba el mundo de los vivos del de los muertos.

Las dos lunas fueron descubiertas en 2011 (Cerberos) y 2012 (Estigia) por un grupo de astrónomos encabezados por Mark Showalter, del Instituto Seti en Mountain View en California, que analizaron imágenes del telescopio Hubble. La información es útil para la nave Nuevos Horizontes que se dirige al planeta menor, al cual llegará en julio de 2015.

Los nombres fueron seleccionados con base en los resultados de una votación por internet en 2012 que recibió casi 500.000 votos, incluyendo 30.000 escritas. La mitad de los votos provino de sitios diferentes a Estados Unidos.

Kerberos es la forma griega de Cerbero, segunda en la votación. Estigia fue tercera. El ganador fue Vulcano, basado en una sugerencia del actor William Shatner, de la serie Viaje a las Estrellas: es el planeta del Señor Spock. Pero como el nombre ya ha sido usado en astronomía y dado que el dios romano Vulcano no está muy asociado con Plutón, fue desechado.

Las otras lunas de Plutón son Caronte, con una masa similar por lo que se considera que se trata de un sistema doble. Las otras dos son Hidra y Nix, descubiertas en 2005 también gracias al telescopio Hubble.

Plutón se encuentra a una distancia media del Sol de 5.900 millones de kilómetros o casi 40 Unidades Astronómicas. Una unidad es la distancia Tierra-Sol de unos 150 millones de kilómetros.