¿Estamos parados sobre toneladas de diamantes?

Mina de diamantes Karowe en Botswana, número 20 en las productoras de diamantes. Foto Lucara

Mina de diamantes Karowe en Botswana, número 20 en las productoras de diamantes. Foto Lucara

Son objeto del deseo y de la codicia humana, prueba de amor y conflicto. Sí, son los diamantes.

Tienen un alto valor y son extraídos de minas en países como Botswana, Rusia, Canadá, Namibia, Angola y Sudáfrica, que dominan la producción mundial tasada el año pasado en US$15.700 millones.

Pero este preciado mineral podría ser más común de lo que se piensa: un nuevo estudio sugiere que el interior de la Tierra está lleno con cuatrillones de toneladas de diamantes. Un cuatrillón es un millón de trillones. Continuar leyendo

Un planeta que flota en la bañera

Qué tal tener un planeta y meterlo en la piscina para que flote. Y no se crea, podría ser posible si la piscina fuera lo suficientemente grande.

Científicos planetarios identificaron el objeto sólido más grande del Sistema Solar que podría flotar en agua. Se trata de un cuerpo de roca y hielo que orbita más allá de los planetas conocidos y que es menos denso que el agua.

En una bañera del tamaño de Londres a Frankfurt cabría.

Se trata de 2002 UX25, objeto del cinturón de Kuiper, ese reservorio de planetas menores, cometas y cuerpos pequeños congelados más allá de la órbita de Neptuno.

Su baja densidad y tamaño -unos 650 kilómetros de diámetro- parecen contradecir el modelo de formación de cuerpos grandes sólidos en el Sistema Solar.

La medición de su densidad será publicada por Michael Brown, del California Institute of Technology en próximo número de The Astrophysical Journal Letters.

Los objetos en esa región deben haber cambiado poco desde la formación del Sistema Solar, por lo que se trata de un laboratorio para comprender mejor las fases iniciales de formación planetaria según Andrew Youdin, científico planetario en Nature.

El modelo aceptado dice que pequeñas partículas de polvo en el disco que rodeaba al Sol colisionó y se reunió para formar partículas mayores, proceso que construyó cuerpos en la región de Kuiper como Plutón, pero también la Tierra y los otros planetas rocosos del Sistema Solar Interior.

Si los cuerpos más grandes de Kuiper fueron hechos por agregación de los más pequeños, las densidades de pequeños y grandes debería estar relacionada. Pero los objetos de Kuiper con diámetros de menos de 350 kilómetros parecen menos densos que el agua, pero aquellos de más de 800 son más densos.

Podría ser que los pequeños fueran más porosos y la gravedad de los más grandes los compactara, pero eso falla al hablar de un término medio.

2002 UX25 tiene una densidad de 0,82 gramos por centímetro cúbico, 18% menor a la del agua y sugiere que está constituido más que todo por hielo.

Otra posible explicación sería la formación inicial de los grandes cuerpos y tras colisiones en las que perdieron capas heladas, surgieron los menores.

El caso es que si se pudiera, tendríamos un cuerpo de 650 kilómetros flotando en una bañera.

¿Llegó vida de otros mundos?

¿Hay vida en otros mundos? Una posible respuesta vino desde el cielo el 29 de diciembre de 2012 cuando un meteorito rasgó el cielo y cayó en la provincia de Polonnaruwa en Sri Lanka, reportándose un fuerte olor a brea o asfalto.

En los días siguientes la policía reunió varios pedazos de esa piedra y los envió al instituto de investigación médica en Colombo. Tras notar rasgos llamativos, los oficiales enviaron las muestras a astrobiólogos de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido.

Los exámenes arrojaron resultados sorprendentes: las piedras contienen estructuras biológicas fosilizadas, fundidas en la matriz rocosa, descartándose la posibilidad de contaminación terrestre según los investigadores.

Jamie Wallis y colegas recibieron 628 fragmentos recogidos de los arrozales donde cayeron, pero solo identificaron 3 como posibles componentes del meteorito.

Una piedra tenía una densidad de menos de 1 gramo por centímetro cúbico, menos que todos los meteoritos carbonáceos, tenía una corteza parcialmente fundida, evidencia de calentamiento atmosférico, más de 4% de carbono y abundantes compuestos orgánicos con alto peso molecular, algo desconocido en meteoritos, por lo que Wallis cree que pudo tratarse de un pequeño cometa.

Pero las estructuras halladas en imágenes de microscopio de electrones. Se aprecia un microfósil rico en carbono de unos 100 micrómetros que semeja un grupo de algas dinoflageladas ya extinguidas.

Otra imagen, dijeron, revela flagelos bien preservados, de unos 2 micrómetros de diámetro y 100 de largo. Muy largo y delgado según estándares terrestres, lo que se interpreta como evidencia de formación en un ambiente de bajas presión y gravedad.

Los hallazgos comienzan a generar controversia. ¿Son reales? ¿De dónde provienen en realidad? ¿Fueron producto de un rayo sobre una roca terrestre? ¿Provino la roca de un antiguo impacto de un gran meteorito que envió rocas terrestres al espacio hace millones de años?

Para el grupo de Cardiff el hallazgo refuerza la hipótesis de la irrigación cometaria de la vida.

Lo que es seguro es que el trabajo del equipo de Cardiff pondrá a trabajar y a pensar a la comunidad científica.

En la foto, contenido microscópico del meteorito.

Makemake un planeta enano sin atmósfera

Planetas como los entienden los astrónomos tenemos 8, pero hay otra categoría bien llamativa: planetas enanos.

Más allá de Plutón hay varios que reciben atención, que viven en el cinturón de Kuiper. Uno es Makemake, en el que se acaba de hacer un descubrimiento: no tiene atmósfera.

Makemake es 2/3 el tamaño de Plutón y orbita más lejos que este pero menos lejos que Eris, el más masivo de los llamados planetas menores: se mueve a una distancia entre 38 y 53 unidades astrónomicas. Una unidad es la distancia Tierra-Sol, cerca de 150 millones de kilómetros.

Astrónomos esperaban que tuviera una atmósfera similar a la de Plutón, pero no, no tiene una atmósfera importante.

Loas astrónomos encabezados por José Luis Ortiz del Instituto de Astrofísica de Andalucía en España, usaron tres telescopios del Observatorio Austral Europeo en los Andes chilenos para observar al planeta cuando pasó frente a una lejana estrella.

Dada la distancia a la Tierra es difícil conocer muchos detalles de este planeta enano. Al pasar delante de la estrella se pudo precisar que carece de atmósfera. Makemake no tiene satélites

“Plutón, Eris y Makemake están entre los ejemplso más notables de cuerpos helados que viven lejos del Sol”, dijo Ortiz.

Este cuerpo, nombrado inicialmente como 2005 FY9 fue descubierto unos pocos días tras la pascua de 2005, recibiendo el sobrenombre de conejo de pascua (Easterbunny), pero en 2008 recibió su nombre oficial: Makemake, creador de la humanidad y dios de la fertilidad para los habitantes de la isla de Pascua.

Otros datos de Makemake son: su densidad es de 1,7 +- 0,3 gramos por centímetro cúbico, de lo que se deduce tiene forma oblonga, con ejes de 1.430 +- 9 kilómetros por 1.502 +- 45 kilómetros.

Dibujo de cómo debe verse el Sol desde Makemake, cortesía ESO.