¿Estamos parados sobre toneladas de diamantes?

Mina de diamantes Karowe en Botswana, número 20 en las productoras de diamantes. Foto Lucara

Mina de diamantes Karowe en Botswana, número 20 en las productoras de diamantes. Foto Lucara

Son objeto del deseo y de la codicia humana, prueba de amor y conflicto. Sí, son los diamantes.

Tienen un alto valor y son extraídos de minas en países como Botswana, Rusia, Canadá, Namibia, Angola y Sudáfrica, que dominan la producción mundial tasada el año pasado en US$15.700 millones.

Pero este preciado mineral podría ser más común de lo que se piensa: un nuevo estudio sugiere que el interior de la Tierra está lleno con cuatrillones de toneladas de diamantes. Un cuatrillón es un millón de trillones. Continuar leyendo

Mis 10 noticias científicas de la semana (25-31)

1. El primer polinizador

Sus últimos días fueron en lo que hoy se conoce como Messelt Pit. No fueron recientes, pues murió algo así como hace 47 millones de años. Y sin pensarlo, se constituye ahora en un valioso testimonio: el ave polinizadora más antigua conocida a la fecha. En su estómago bien preservado se encontraron distintas clases de polen. El hallazgo fue reportado en Biology letters. La evidencia más antigua de polinización era de hace 30 millones.

2. Qué animales para viajar

Científicos reportaron la migración más extensa en África: la realizan miles de cebras. A ocho de ellas se les colocaron collares con GPS, lo que permitió seguir el patrón de desplazamiento. Los científicos rastrearon dos años consecutivos de desplazamiento hacia y desde el río Chobe en Namibia y el Parque Nacional Nxai Pan en Bostwana. El estudio de World Wildlife Fund publicado en Oryx reveló que recorren 500 kilómetros.

3. No estrese su semen

El estrés sicológico es nocivo para semen y espermatozoides al afectarse su calidad en cuanto a concentración, apariencia y capacidad de fertilizar un óvulo. Eso demostraron científicos que presentaron sus hallazgos en Fertility and Sterility. Se encotnró que era más probable encontrar en hombres estresados bajas concentraciones de espermatozoides en el eyaculado y estos eran deformes o tenían menos movilidad.

4. El volcán fue habitable

Científicos analizando fotos de Marte dijeron que el volcán Arsia Mons pudo haber sido el hogar de los más recientes ambientes habitables en el planeta rojo. Mostraron que erupciones debajo de una capa de hielo pudieron haber creado muchas cantidades de agua líquida sobre la superficie hace cerca de 210 millones de años. Y donde hay agua podría haber vida. Su análisis apareció en Icarus.

5. Gas, pero mucho gas en la atmósfera

La Organización Meteorológica Mundial reveló que en abril se impuso un lamentable récord en el Hemisferio Norte: los niveles de dióxido de carbono (CO2) estuvieron en o sobre las 400 partes por millón. Ese gas es responsable en gran medida del calentamiento del planeta. Esas 400 ppm dicen que los niveles son 150% mayores a los que se tenían antes de la llamada revolución industrial. Se espera que los niveles en ese hemisferio y todo el planeta continúen al alza, pero los 400 son una voz de alarma para un planeta que se achicharra y derrite a la vez.

6. Los diamantes sí son eternos

Astrónomos de la Universidad Yale revelaron que los planetas de diamante deben ser mucho más comunes de lo creído hasta ahora. Esa clase de planetas extrasolares podrían contener enormes depósitos de grafito y diamantes y su aparente abundancia origina nuevas inquietudes acerca de las implicaciones de esos ambientes ricos en carbono. Estos planetas de diamante han sido sensación desde que en 2012 se publicó un estudio sugiriendo que 55 Cancri e era de diamante. Estos planetas tienen 2/3 de su masa en carbono. El nuevo estudio apareció en The Astrophysical Journal.

7. Taller de genes

Una técnica de reparación de genes podría mejorar los resultados de las terapias genéticas y fue descrita en Nature. En ella se editan genes de células madre humanas hematopoyéticas, que dan origen a todos los tipos de células sanguíneas. El potencial terapéutico de la edición del genoma se demostró en muestras de un paciente humano con una severa enfermedad de inmunodeficiencia heredada. La técnica ha sido buscada hace mucho y el grupo que reporta el avance logró superar algunos obstáculos que la frenaban.

8. El gran mapa de nuestras proteínas

Científicos presentaron en dos estudios borradores del mapa de proteínas humanas, el proteoma que describe todas las que componen un individuo, un avance con implicaciones en la investigación básica y biomédica. En uno de los borradores se presentaron 17.294 proteínas codificadas por los genes, mientras en el otro se ensambló evidencia de cerca de 18.000 genes incluyendo un núcleo de 10.000 a 12.000 proteínas expresadas en diferentes tejidos. Un buen logro. Se presentó en Nature.

9. Ayudar a niños pobres sí paga

Cuando a niños pobres se les incluye en programas de desarrollo, de adultos tienen mayores capacidades para obtener mejores ingresos, demostró un estudio publicado en Science, que se basó en un seguimiento de 20 años con niños de Jamaica y en el cual participó el Nobel James Heckman. El seguimiento se hizo a 127 niños. Aquellos que participaron en el programa tenían ingresos 25% superiores a los que no.

10. Los papás también la tienen

En un estudio presentado en Proceedings of the National Academy of Sciences se analizó la respuesta cerebral de papás que cuidaban de sus hijos, encontrándose que poseen una red neuronal paterna. El estudio se hizo con 89 padres por primera vez. En ellos se activaban la amígdala y el surco temporal superior, a diferencia de otros participantes en la investigación.

Mis 10 noticias científicas de la semana (6-12)

1. Los diamantes son eternos

Los científicos planetarios Mona L. Delitsky de California Specialty Engineering en Pasadena, California, y Kevin H. Baines de la Universidad de Wisconsin-Madison, al realizar cálculos sobre las fases de carbono en los planetas gigantes Júpiter y Saturno encontraron que en las profundidades de esos cuerpos deben existir diamantes, diamantes incluso tan grandes como icebergs, que flotan en el hidrógeno líquido.

2. Estire la trompa y sígame

Aunque los grandes simios no lo comprenden, los elefantes entienden cuando alguien señala con el brazo un punto y lo siguen, señal que podrían ver como una pista para halar comida, dijeron investigadores en Current Biology. Los elefantes seguían el brazo sin entrenamiento alguno. Una demostración de la capacidad de estos grandes animales para interactuar con los humanos.

3. Una agradable visita

Partió en 2011 y va hacia Júpiter, a donde llegará en 2016. Pero pasó por la Tierra, no porque la añore, sino para darse un empujón gravitacional para aumentar su velocidad y encaminarse ahora sí hacia el mayor planeta del Sistema Solar. Es la nave Juno, que voló a solo 538 kilómetros de la superficie terrestre.

4. El vencejo no pide pista

Una ave suiza común en los Alpes vuela seis meses sin escala, durante el recorrido migratorio hacia África revelaron científicos en Nature Communications. A los pájaros, con una envergadura alar de unos 52 centímetros y longitud de 22-23, les colocaron equipos para seguirlos, los que registraron su movimiento durante la travesía, señales que se mantuvieron invariables durante 200 días. Las aves cazan en vuelo y duermen también. Todo un hito.

5. Perdido en el espacio

A qué se debe tanta soledad, no se sabe con seguridad. Lo cierto es que astrónomos en Hawai y del Max Planck Institute en Alemania reportaron el hallazgo de un planeta 6 veces mayor que Júpiter que vive solo. Sí, no tiene estrella madre. Fue hallado cuando buscaban enanas marrón, una especie de estrellas fallidas que no alcanzaron tamaño para quemar hidrógeno. El planeta, PSO J318.5-22 se encuentra a 80 años luz. ¿Es planeta o enana marrón? Mejor llamarlo objeto libre de masa planetaria.

6. Agua en el infinito

Astrofísicos hallaron evidencias de que hubo un cuerpo rocoso lleno de agua alrededor de una estrella enana blanca a 170 años luz de la Tierra. Tras analizar restos de polvo alrededor de la estrella GD 61 detectados con el telescopio espacial Hubble y los del W. M. Keck, encontraron un exceso de oxígeno, señal de que los restos pertenecieron a un cuerpo que tenía un 26% de agua. La Tierra solo tiene 0,023%. El estudio apareció en Science.

7. Alivio cerebral

Cuando una persona es rechazada socialmente, el cerebro libera un analgésico con lo cual ayuda a lidiar con el ‘dolor social’, indicó un artículo publicado en Molecular Psychiatry. El hallazgo indica que esa liberación se produce no solo para el dolor físico, que ya había sido demostrado. En la acción entra en funcionamiento el sistema opioide con que cuenta el cerebro.

8. Viene lo más duro

Las áreas más biodiversas del planeta podrían sufrir los peores embates del cambio climático, de acuerdo con un estudio publicado en Nature. Los modelos sugieren que hacia 2047 se tendrían las peores consecuencias, que podrían retrasarse un poco si disminuye la emisión de gases de efecto invernadero. Una advertencia a tiempo para proteger la población: en el Trópico están muchos países de escasos recursos.

9. El número atómico mágico

34 es el número de los neutrones de acuerdo con un estudio publicado en Nature. Ese número corresponde a una subestructura particular del núcleo atómico, lo que podría ayudar a entender procesos astrofísicos como la creación de núcleos atómicos en las estrellas dijeron los investigadores.

10. Mejor táctica contra el cáncer

La mayoría de pacientes cuyo cáncer de mama se ha diseminado a los ganglios linfáticos se somete a la extirpación de casi todos los ganglios después de la quimioterapia para determinar si quedan restos del cáncer. Un estudio realizado dirigido por Judy Boughey, de la Clínica Mayo, revela que un procedimiento menos invasivo, cirugía del ganglio centinela, identificó si quedaban restos del cáncer en 91 por ciento de las pacientes. Esta cirugía requiere la extirpación de solamente pocos ganglios. Los resultados aparecen en Journal of American Medical Association.