10 noticias científicas de la semana

El simpático y extraño tasier. Foto Wikipedia

El simpático y extraño tasier. Foto Wikipedia

1. Un primo carismático

Es pequeño, cabe en la palma de mano. Sus ojos grandes lo convierten en un animal carismático. Pues sí, el tasier filipino Carlito syrichta, es un primate y según análisis de su genoma es nuestro pariente lejano según estudio en Nature Communications, lo que lo sitúa en una importante rama del árbol evolutivo de los primates, en esa que condujo a los micos, grandes simios y humanos, aunque es un animal muy distinto, el primate que se alimenta exclusivamente de carne, de insectos, aves, roedores, lagartos y que tiene la particularidad de poder girar su cabeza 180 grados.

2. La gran zambullida

Si un clavadista se zambullera en una piscina a 80 kilómetros por hora, las lesiones serían muy serias. Pero un ave como el alcatraz se clava a esa velocidad para capturar su alimento. ¿Por qué no le pasa nada? Un estudio reveló que la forma de la cabeza, la longitud del cuello y la musculatura ayudan a soportar la entrada en el agua sin problema alguno. El estudio apareció en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

3. La maldita primavera

En más de 200 parques nacionales de Estados Unidos, desde Florida a Alaska, la primavera está entrando cada vez más temprano según un estudio publicado en Ecosphere. Un efecto del cambio climático que tiene implicaciones para distintas especies, haciendo que las plantas florezcan antes y lleguen más rápido los pájaros, mariposas y abejas. Otras implicaciones no han sido estudiadas.

4. Vida al límite

Un estudio en Nature sugiere que unos 120 años es el límite que pueden vivir los humanos, pues aunque ha aumentado mucho la expectativa de vida, pese a los adelantos cada vez menos personas pasan mucho más allá de los 100 años. Para los investigadores los desarrollos genéticos no prolongarán la vida pues consideran difícil incidir en muchísimas variables relacionadas.

5. Simios entendidos

Entender el mundo y entender a los demás no es fácil, pero es una cualidad humana. Bien, un estudio en Science sugiere que chimpancés, orangutanes y bonobos tienen esa capacidad, conocida como teoría de la mente. Los humanos desarrollan la capacidad de anticipar lo que piensan otros antes de los 5 años. Una capacidad fundamental para tratar con los demás y predecir lo que pueden hacer.

6. Se mojó Dione

La luna Dione en Saturno sería otro de los cuerpos del Sistema Solar con un océano escondido bajo su superficie, según un estudio de astrónomos en Bélgica publicado en Geophysical Research Letters. Titán y Encelado, alrededor de ese planeta, también lo poseen, y Europa en Júpiter, entre otros. Para los investigadores, usando datos de la sonda Cassini, el océano estaría a gran profundidad pero sería grueso.

7. Calor arbóreo

Un estudio en Proceedings of the Royal Society B sugiere que en ciudades más calientes lo árboles retienen menos carbono, un 12% menos en promedio, lo que incide en la tasa de secuestro y en la emisión de gases. En las zonas tropicales es mayor el efecto. Y no solo porque reciben más insectos, sino por la regulación del agua que se torna esencial en un ambiente más caliente. Otro efecto del cambio climático.

8. ¿Qué oculta la estrella?

La estrella con el acogedor nombre KIC 8462852 llamó la atención en 2015 cuando astrónomos revelaron que sufría periódicos eventos de disminución del brillo, lo que fue atribuido por algunos a la existencia de una estructura construida por una civilización. Ahora un estudio que saldrá en The Astrophysical Journal indicó que durante 4 años de observación por el observatorio espacial Kepler se ha visto un lento pero constante desvanecimiento. La estrella está en el Cisne.

9. De las cosas pequeñas

Las leyes de física sugieren que no podría haber un transistor menor de 5 nanómetros, alrededor de un cuarto el tamaño actual en el mercado, pero científicos han creado en teoría uno de solo un nanómetro. Para comparar, el grosor de un cabello tiene 50 000 nanómetros. Un paso en la miniaturización de la electrónica con posibles aplicaciones en LED, láseres, transistores y celdas solares entre otros. El avance apareció en Science.

10. Cinco dedos

Oiga, ¿usted por qué tiene cinco dedos? ¿el azar? Científicos presentaron en Nature un estudio que le ayuda a responder: por la regulación del gen hoxa 11. En humanos y ratones ese gen al hoxa 13 están en dominios distintos, pero en peces se traslapan y surgen las aletas. Los investigadores encontraron la secuencia del ADN responsable de la transición entre la regulación del gen en peces y ratones. Un hallazgo útil además para el estudio y futura solución de malformaciones.

Se siguen blanqueando los corales

Corales blanqueados. Foto Wikipedia commons

Muerte caliente. Así podría denominarse lo que les sucede hoy a muchos corales en el planeta. La intensidad del fenómeno de el Niño está produciendo un blanqueamiento coralino severo que puede llevar a la muerte a muchos de estos ecosistemas que generan alta diversidad en sus regiones.

El tema no finalizará cuando desaparezca El Niño probablemente hacia mediados de año. Un estudio presentado en la conferencia de ciencias oceánicas la semana pasada reveló que el blanqueamiento podrá extenderse hasta 2017, luego de haber comenzado en 2014.

Los corales se blanquean cuando se estresan por condiciones como las altas temperaturas y expelen las algas que vive en sus tejidos. Sin ellas pierden una fuente de alimento y se tornan más vulnerables a las enfermedades. Cuando el blanqueamiento es prolongado, pueden morir, con lo que los arrecifes se erosionan y los peces pierden hábitat. La línea costera queda más expuesta a las fuerzas destructivas de las olas.

En 1982-83 se presentó un blanqueamiento masivo y el primero global fue confirmado durante El Niño de 1998. Un segundo se presentó en 2010, cuando El Niño fue menos severo.

El actual blanqueamiento comenzó en el océano Pacífico occidental y en octubre pasado los científicos declararon el tercer evento global.

El nuevo estudio indica que el evento ha persistido durante 20 meses y puede extenderse hasta el año próximo, según Mark Ekain, biólogo del observatorio de corales en la National Oceanographic and Atmospheric Addminsitration.

“Estamos en el evento más prolongado, de 2 a 2,5 años”. Esto significa que muchos corales afectados no tendrán tiempo de recuperarse antes de que llegue el próximo evento.

Algunos corales blanqueados en el Caribe y los cayos de Florida se están recuperando pero podrían comenzar a blanquearse de nuevo hacia julio.

En el Pacífico se reporta muerte de los corales de las Fiji.

Un problema adicional es que la tasa de retorno de los eventos de blanqueamientos ha sido más rápida que la de la recuperación. En 1988 en el sudeste asiático, por ejemplo, hubo un blanqueamiento severo seguido por 12 años de recuperación, pero la columna vertebral de los corales no se recuperó y en 2010 la misma área fue golpeada por un blanqueamiento, matando los nuevos corales y los que habían sobrevivido. Esta zona puede ser golpeada de nuevo a finales de año, solo 6 años después del último evento.

De acuerdo con lo observado en el mapa revelado, en Colombia podrían afectarse los corales del Pacífico, con un área de 15 kilómetros cuadrados. En algunos del Caribe el año pasado se había reportado blanqueamiento.

Uñas surgieron hace 55 millones de años

El origen de las uñas, esas terminaciones de manos y pies que se pintan de rojo o sobre las cuales se hacen verdaderas obras de arte, acaba de ser precisado por científicos, de la Universidad de Florida, John Hopkins y Brooklyn College.

Centro de la moda y de la atención en mujeres, las uñas habrían surgido al menos hace 55 millones de años en primates, teniendo funciones críticas como protección de los dedos que permitían una mayor sensibilidad al tocar y habilidad para asirse de algo.

Los investigadores recuperaron y analizaron la más antigua evidencia de uñas en primates modernos, confirmando que se desarrollaron con cuerpos pequeños, echando por tierra hipótesis de que habían evolucionaron primero en primates de gran cuerpo.

Más de 25 especimenes de Teilhardina brandti, un primate extinguido descrito originalmente a partir de un molar inferior, que incluían piezas de los dientes superiores y huesos del tobillo muestran que esos mamíferos vivían en árboles. Sus uñas les facilitaban a estas criaturas tipo lemur asirse de las ramas y moverse a través de los árboles con mayor agilidad, según los investigadores.

“Si usted toma todos los primates que viven hoy, tienen características que lucen iguales, pero a diferencia de las personas muchos de ellos viven en los árboles”, dijo Jonathan Bloch, del Museo de Historia Natural del campus de la U. de Florida. “Al encontrar partes del esqueleto de este primate primitivo, podemos ver si las uñas estaban presentes en el ancestro común del grupo que incluye lemures, monos y humanos, evidencia directa contraria a la especulación”.

En el artículo en la edición en circulación del American Journal of Physical Anthropology, se suministra un mejor entendimiento de las relaciones evolutivas de uno de los modernos primates más antiguos, así como el marco temporal y las condiciones ambientales que permitieron el desarrollo de uñas en los dedos de las manos y los pies, un rasgo exclusivo en primates.

Los especimenes de T. brandti fueron recogidos en los últimos siete años en la cuenca Bighorn en Wyoming (E. U.) y representan las primeras especies norteamericanas del grupo de los euprimates, también conocidos como primates verdaderos. Los fósiles datan del Eoceno temprano, hace unos 55,8 millones de años, al tiempo que el calentamiento global de 200.000 años del Paleoceno-Eoceno.

Ojo: ¿producen derrames las gaseosas dietéticas?

Las gaseosas dietéticas no serían tan saludables después de todo. Se les han hecho reparos porque han sido vinculadas en el pasado a un mayor riesgo de diabetes y de contribuir al desarrollo del síndrome metabólico.

Ahora, en la Conferencia Internacional de Derrames en Los Ángeles, la semana pasada la investigadora Hannah Gardener reveló una asociación entre las gaseosas dietéticas y el riesgo vascular.

Gardener es epidemióloga de la Escuela de Medicina de la Universidad de Miami en Florida.

“Quienes consumen estas bebidas todos los días experimentan un riesgo 61 por ciento mayor de eventos vasculares que aquellos que no beben gaseosa alguna”, dijo.

Lo que es peor, el riesgo persiste luego de controlar el síndrome metabólico, la enfermedad vascular periférica y la historia de problemas cardiacos de las personas.

“Este es el primer reporte de esta asociación”, dijo Larry Goldstein, vocero de la American Stroke Association. “Pienso que siempre es bueno tomar las cosas con moderación. La gente debería mirar esta información y considerarla en el contexto de otros factores de riesgo”.

Los investigadores trabajaron con más de 2.500 personas del estudio multiétnico del norte de Manhattan. Se les preguntaba cuánta gaseosa dietética bebían.

Durante un promedio de 9,3 años, ocurrieron 559 eventos vasculares, incluyendo derrames isquémicos y hemorrágicos.

Se observó también un incremento significativo en el riesgo de eventos vasculares entre quienes consumieron la gaseosa de manera moderada o a diario.

Es la primera vez que se vinculan las gaseosas dietéticas con el riesgo vascular.

“Es un estudio observacional y no prospectivo”, dijo Goldstein, del Duke Stroke Center en Durham. “Es una asociación y no una relación causal comprobada.

La investigación reconoce que se requieren estudios adicionales. Los mecanismos detrás de esta asociación no son aún conocidos.

Para Steven Greenberg, de Harvard medical School en Boston, las personas deberían centrarse en una dieta saludable y en el ejercicio continuo.

Una ventaja adicional para la sandía

¿Sandía contra la hipertensión? Tal parece, en un nuevo estudio que aporta pruebas para lo que podría ser una ayuda natural contra ese problema que desencadena en enfermedad cardiovascular.

La sandía es dulce, baja en calorías, tiene alto contenido de fibras y es rica en nutrientes y ahora científicos de Florida State University sugieren que puede ser útil contra la prehipertensión.

Arturo Figueroa y Bahram H. Arjmandi, profesores, encontraron que cuando seis gramos del aminoácido L-citrulina/L-arginina de un extracto de la sandía era administrado durante seis semanas, mejoraba la función arterial y disminuía la presión sanguínea en la aorta en nueve personas prehipertensas de 51 a 57 años.

¿Por qué? Figueroa explicó que es una fruta rica en L-citrulina, cercanamente relacionada con L-arginina, el aminoácido requerido para la formación de óxido nitroso, esencial en la regulación del tono vascular y la presión sanguínea saludable.

Una vez en el cuerpo, L-citrulina es convertida en L-arginina. Si fuera ingerida como suplemento, provocaría náuseas, diarrea y malestar gastrointestinal. Pero en la sandía es bien tolerada.

Los hallazgos fueron encontrados en American Journal of Hipertensión.