¿Estamos parados sobre toneladas de diamantes?

Mina de diamantes Karowe en Botswana, número 20 en las productoras de diamantes. Foto Lucara

Mina de diamantes Karowe en Botswana, número 20 en las productoras de diamantes. Foto Lucara

Son objeto del deseo y de la codicia humana, prueba de amor y conflicto. Sí, son los diamantes.

Tienen un alto valor y son extraídos de minas en países como Botswana, Rusia, Canadá, Namibia, Angola y Sudáfrica, que dominan la producción mundial tasada el año pasado en US$15.700 millones.

Pero este preciado mineral podría ser más común de lo que se piensa: un nuevo estudio sugiere que el interior de la Tierra está lleno con cuatrillones de toneladas de diamantes. Un cuatrillón es un millón de trillones. Continuar leyendo

Una luna muy ‘hot’

Loki Patera desde la Tierra. Foto UC Berkeley

Loki Patera desde la Tierra. Foto UC Berkeley

La Tierra está apagada en comparación con Io. Esta luna de Júpiter es el cuerpo del Sistema Solar más activo en vulcanismo, sugiere un estudio que se basó en imágenes de la emisión termal de ese satélite.

Con la óptica adaptativa cercana al infrarrojo de dos potentes telescopios, el Keck II de 10 metros y el Gemini Norte de 8, situados ambos en el dormido volcán Maunakea en Hawai, astrónomos rastrearon 48 puntos volcánicos calientes en la superficie, por 29 meses.

Sin esa óptica, que logra remover la atmósfera difuminada entregando una imagen nítida, Io es una bola difusa. La óptica adaptativa separa rasgos solo unos cientos de kilómetros aparte en el diámetro de 3600 kilómetros de Io.

Una noche cualquiera, pudimos ver media docena de puntos calientes distintos”, dijo en un informe de prensa Katherine de Kleer, de UC Berkeley, quien condujo las observaciones.

De los cientos de volcanes activos, pudimos rastrear los 50 más potentes en los últimos años”.

Ella, junto a Imke de Pater, profesora de astronomía, observó el calor emanado de erupciones activas así como los flujos de lava enfriándose logrando determinar la temperatura y la fuerza de cada erupción. En algunos casos el rastreo fue por años.

Algunas de las erupciones parecieron progresar en la superficie, como si una activara otra a 500 kilómetros.

Mientras reta la imaginación idearse un mecanismo que pudiera operar a distancias de 500 kilómetros, el vulcanismo de Io es más extremo que el que tenemos en la Tierra y continúa sorprendiéndonos y turbándonos”, dijo de Kleer.

El hallazgo será publicado en el journal Icarus.

El intenso vulcanismo de esta luna es alimentado por el el calentamiento de marea, que proviene de la fricción generada en el interior de Io por los cambios en el jalón gravitacional de Júpiter durante la órbita del satélite.

Los modelos sugieren que la mayoría del vulcanismo debería emitirse cerca a los polos o el ecuador, pero eso no fue lo que se vio: en esas 100 noches observaron un número sorprendente de erupciones cortas pero intensas que aparecían de repente y cedían en cuestión de días, en latitudes más altas de la mayoría de las erupciones típicas.

Un objetivo muy interesante fue Loki Patera, el volcán más poderoso y persistente, que brilla por más de un factor de 10 cada 1-2 años. Una patera es un cráter irregular, usualmente volcánico.

Para algunos científicos, Loki Patera es un lago masivo de lava.

Otro volcán, Kurdalagon Patera, produjo erupciones dos veces en la primavera de 2015, coincidiendo con el brillo de una nube amplia de material neutro que orbita al gran planeta.

Somos lo que somos gracias a las plantas

No se puede pensar más en ellas como convidadas de piedra en un mundo que hoy parece subestimarlas. La evidencia de que las plantas vasculares fueron la fuerza inicial que moldeó la superficie de la Tierra fue presentada en una edición especial de Nature Geoscience.

Timothy Lenton, investigador de University of Exeter mostró que la evolución de estas plantas hace unos 450 millones de años comenzó a limpiar la atmósfera del dióxido de carbono (CO2), mucho más que los organismos marinos. Como resultado, las temperaturas bajaron iniciando un ciclo de glaciación y derretimiento que durante millones de años le dio forma a la superficie de la Tierra.

Estas plantas, también, ayudaron a formar los ríos como los vemos hoy, según otro artículo, de Martin Gibling de Dalhousie University en Nova Scotia y Neil Davies de University of Ghent en Bélgica.

Los dos analizaron la deposición de sedimentos de hace cientos de millones de años. Antes de la era de las plantas, el agua corría sobre las masas terrestres sin un curso definido. Solo cuando hubo suficiente vegetación para descomponer las rocas en minerales y pantano, y mantener este en su lugar, los bancos ribereños comenzaron a formarse y a canalizar el agua.

Esta canalización derivó en inundaciones periódicas que depositaron sedimentos en grandes áreas, construyendo la riqueza del suelo, que permitió que los árboles formaran raíces. La madera cayó a los ríos creando barreras que dieron curso a más canales y otras inundaciones, ayudando a formar planicies fértiles con árboles.

“Las rocas sedimentarias antes de las plantas no contenían casi pantano”, dijo Gibling citado por Scientific American. “Pero luego de que las plantas se desarrollaron, el contenido de lodo creció mucho. Los paisajes pantanosos se expandieron. Una nueva clase de eco-espacio, que no existía fue creada”.

Esto nos trajo consecuencias cósmicas. Las plantas no son entonces pasajeras pasivas de la superficie del planeta, recordó Gibling. “Crearon el sistema superficial. Los organismos equipan el medio ambiente: la atmósfera, los paisajes, los océanos, todos desarrollaron una complejidad increíble una vez aparecieron estas plantas”.

La mano será una pantalla

Si desea responder un correo electrónico, tóquese la mano, o la pierna… o bueno, toque la pared.

No se ha preguntado si las pantallas táctiles son tan versátiles, ¿por qué parecen limitadas a los celulares inteligentes y las tabletas?

Investigadores han venido trabajando durante años en formas de extender esas pantallas táctiles a diferentes superficies y un proyecto llamado Omni Touch, de Microsoft Research y un estudiante de doctorado en interacción humanos-computador en el Carnegie Mellon Institute, podría hacer ese sueño realidad.

Omni Touch convierte partes del cuerpo y superficies cercanas en interfases táctiles. Los usuarios pueden leer y responder un e-mail tocando sus manos o una pared o incluso usar múltiples aplicaciones a la vez en distintas superficies.

Los resultados de un estudio sugieren que “nuestro prototipo de sistema se acerca a la precisión de pantallas táctiles convencionales en superficies arbitrarias”, dijeron los investigadores.

El proyecto lo lideran el estudiante Chris Harrison y los investigadores de Microsoft, Hrvoje Benko y Andrew Wilson. “Queríamos capitalizar la tremenda área superficial que el mundo real provee”, dijo Benko en un artículo en Microsoft. “El área superficial de una sola mano excede la típica de un smartphone. Las mesas son más grandes que una tableta de computador”.

Omni Touch requiere apenas un dispositivo colocado en la espalda, sin nada en brazos ni manos. Consiste en una cámara de alta sensibilidad y un láser basado en un pico-proyector. Está unido a una mesa de computador, en su estado de prototipo, de modo que no es portátil del todo.

El sistema genera un mapa de profundidad de una escena y aísla los dedos de la superficie táctil, generando pocos falsos positivos.

El sistema detecta la proximidad y decide si un dedo está tocando la superficie si está lo suficientemente cerca para constituir un contacto.

El dedo requiere cierto ángulo.

Fuente: Ars Technica.

Foto cortesía Microsoft

¿Qué hacen unas mellizas en la Luna?

Casi a las 18 horas del primer domingo de 2012, la segunda de las mellizas sondas Grail se insertó en órbita alrededor de la Luna, situándose en una órbita casi elíptica cerca al polo con un periodo orbital de unas 11,5 horas.

En las próximas semanas se ejecutarán maniobras para insertarlas en un periodo de 2 horas. Y al comienzo de las operaciones científicas se encontrarán en una órbita cercana al polo, casi circular a una altura de unos 55 kilómetros sobre la superficie.

Durante la misión, las dos naves transmitirán señales de radio definiendo con precisión la distancia entre ellas. Mientras vuelen sobre áreas de mayor o menor gravedad provocada por rasgos visibles como montañas y cráteres, y masas ocultas debajo de la superficie lunar, la distancia entre las dos naves variará ligeramente.

La información será traducida en un mapa de alta resolución del campo gravitacional de la Luna. Esos datos les permitirán a los científicos entender qué hay debajo de la superficie, con lo que crecerá el conocimiento de cómo la Tierra y sus vecinos rocosos del Sistema Solar interior llegaron a ser la diversidad de astros que son hoy.

Cada nace carga una pequeña cámara con el único propósito educativo y de enriquecimiento público.

La misión científica durará 82 días.

Dibujo cortesía Nasa

El suelo de Marte se mueve

Algo se mueve sobre la superficie de Marte: imágenes del Mars Reconnaissance Orbiter mostraron que las dunas de arena y las arrugas del terreno se están moviendo en el planeta rojo en docenas de sitios, desplazándose varias yardas, lo que sugiere que la superficie arenosa del planeta es más dinámica de lo que se creía.

“O Marte tien más ráfagas de viento de lo que conocíamos, o los vientos son capaces de transportar más arena”, dijo Nathan Bridgers, científico planetario de del John Hopkins University’s Appplied Physics Laboratory y autor principal de un artículo aparecido en Geology.

“Pensábamos que esas arenas eran más o menos inmóviles, por lo que las nuevas observaciones cambian nuestra perspectiva”.

De hace tiempo se conoce que el polvo rojo revolotea en tormentas alrededor del planeta, pero los granos negro son más grandes y difíciles de mover. Hace menos de una década no se creía que las dunas y arrugas del terreno se movieran de modo que pudieran ser detectadas.

Imagen cortesía Nasa de una de las dunas que se mueven.

Una araña que se cree buzo… ¡y lo es!

¿Arañas? Sí, las hay y muchas. Asustan unas, otras son divertidas, escurridizas y muy rápidas. De todos los tamaños. Ah, ¡yla araña sumergida!

¿Una araña bajo el agua? Sí. Existe. Y pasa casi toda su vida sumergida. ¿Cómo logra vivir bajo el agua una araña con aires de buzo?

Pues Roger Seymour y Stefan Hetz se dieron a la tarea de averiguarlo.

Este arácnido solo se aventura a la superficie para recargar su campana de aire.

Los investigadores encontraron que esa campana actúa como una agalla que chupa oxígeno del agua y las arañas sólo tienen que subir a la superficie una vez al día a buscar un suplemento de aire.

Mirando un estanque no es difícil descubrir insectos que dan vueltas y zumban debajo de la superficie. Hasta ahora sólo un arácnido se les ha juntado: Argyroneta aquatica, la araña de la campana sumergible.

“Es un ícono. Había leído acerca de ella cuando era niño”, dijo Seymour, de la Universidad de Adelaida.

Según él, cada araña construye una red de seda en la vegetación debajo de la superficie y la llena con aire que transporta en su abdomen. Allí pasan su vida e incluso ponen sus huevos en esa especie de campana.

Seymour quería probar bien su optodo, un dispositivo para medir el oxígeno y determinar cómo los insectos acuáticos lo extraen del agua a través de delgadas burbujas de aire expandidas en su abdomen. Fue cuando pensó en la araña.

Con Hetz, de Humboldt University en Alemania, se dio a la tarea en el laboratorio de este, recogiendo varios arácnidos para ver cómo usaban sus campanas de aire. Los resultados los publicaron en el Journal of Experimental Biology: estas arañas, que están ya escaseando en Europa, usan la campana como una agalla para extraer oxígeno del agua y así permanecer ocultas debajo de la superficie.

En las mediciones, determinaron que cuando la burbuja se contrae, la araña debe subir a completar el aire, lo que hace una vez al día cuando antes se creía que tenía que subir cada 20 a 40 minutos.

Hallazgos curiosos de la ciencia

Viendo con los oídos. Un estudio nuevo sugiere que el cerebro de algunos ciegos está redireccionado de modo que las áreas involucradas típicamente en el procesamiento de la visión, procesan información del sonido. Publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, investigadores de la Saint-Justine Hospital Research Centre de la Universidad de Montreal compararon la actividad cerebral de 11 personas con visión normal y 11 que nacieron ciegas y encontraron que los invidentes tenían una mayor capacidad para procesar sonidos con el área de percepción espacial de la corteza visual. “Los resultados demuestran la sorprendente plasticidad del cerebro”, dijo Olivier Collignon, uno de los autores. Muy curioso.

Estómago y pulmones. Bacteria comensal del intestino, esencial en el proceso de digestión y el bienestar general de ese conducto, también juega un papel crítico en establecer una respuesta inmune al virus de la influenza en los pulmones, de acuerdo con estudio aparecido en Proceedings of the National Academy of Sciences. El resultado sugiere que el uso de antibióticos podría afectar la capacidad de la persona para combatir el virus estacional. El estudio está en línea con recientes investigaciones sobre cómo las bacterias comensales afectan no sólo el metabolismo del hospedero, sino también su inmunidad, indicó Yasmine Belkaid, jefe de Mucosal Inmunology Section en el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos. Curioso.

Marte helado. Un par de cámaras en la nave Phoenix Mars Lander capturaron cómo una luz láser fue filtrada por el hielo de agua en la delgada atmósfera del planeta rojo. John Moores y colegas usaron la técnica durante cuatro noches en 2008 para determinar un perfil detallado del contenido de agua helada en la atmósfera marciana cerca a la superficie. La bruma helada era de unos 50 metros de altura sobre la superficie con una concentración máxima de 1,7 miligramos por metro cúbico. Hallaron que esa especie de neblina no era uniforme sino que tendría a ser menos densa cerca de la superficie. Cuando la noche marciana llega, la superficie se enfría debajo del punto de congelación y el vapor de agua en la atmósfera llega al piso. Cuando el Sol nace, 2,5 microgramos de nieve y hielo ha cubierto el terreno de Marte en la región norte alrededor del Phoenix Lander. Muy curioso.

Presión arterial. Investigadores encontraron una relación entre la presión arterial alta y un descenso en la velocidad de caminado de adultos mayores. La caída parece ocurrir también en personas cuya presión es tratada con éxito. Los cambios drásticos en la velocidad al caminar pueden impactar la capacidad de los mayores de permanecer independientes e indican posibles problemas de salud. El estudio lo financiaron los Institutos Nacionales de Salud de E. U. Curioso.

Carro varado ofrece pistas de agua en Marte

Un vaso de agua no se le niega a nadie. Tampoco si anda por Marte. El explorador marciano Spirit, varado hace cerca de un año en el sitio Troy, parece haber descubierto sin quererlo agua subterránea. O evidencias de su existencia.

El vehículo terminó en 2004 su misión de 3 meses sobre la superficie de Marte, pero como andaba bien de salud, la misión fue extendida para que continuara caminando sobre el planeta rojo.

En 2006, una de sus seis ruedas dejó de funcionar. En abril de 2009, alcanzó ese sitio y quedó en medio de arena blanda. Siete meses después, una segunda rueda dejó de trabajar, con lo que no podía alcanzar una posición que le permitiese, durante el duro invierno marciano, mantener los paneles dirigidos al Sol y así obtener energía. En repetidos intentos, avanzó 33 centímetros antes de que los niveles de energía cayeran tan bajo que no pudiera caminar, en febrero pasado.

Con poca energía, Spirit entró en una etapa de hibernación prolongada, con la esperanza de que se recupere tras pasar la fría temporada.

“Se apagaron todos los sistemas, incluido el radio y los calentadores de supervivencia”, dijo John Callas, director del proyecto en la Nasa.

Durante este proceso, los científicos encontraron que las capas estratificadas del suelo con distinta composición y cerca de la superficie podrían ser una señal de que pequeñas películas de agua habrían ingresado a partir de nieve o hielo.

El agua habría fluido no hace mucho y de manera continua.

Si Spirit despertara, se podría activar un brazo para que analizara la composición.

Los dos exploradores y otras sondas han encontrado evidencia de un ambiente húmedo en la superficie hace miles de millones de años, que podrían haber sido favorables para desarrollar alguna forma de vida.

El otro explorador, Opportunity, se mantiene activo y hoy va hacia el cráter Endeavour.

Foto cortesía Nasa

Segundo agosto más caliente de la historia

Puede que enfríe algo, porque La Niña está afianzándose, pero hasta ahora ha sido puro calor.

Combinadas las temperaturas de la superficie y del océano, los ocho primeros meses del año emparejan a los de 1998 como los dos periodos más calientes de la historia de la Tierra. Al menos desde que se llevan registros hace cerca de 130 años.

El periodo junio-agosto fue el segundo más caliente, tras 1998. La temperatura de la superficie terrestre tuvo el segundo agosto más caliente, mientras que para la del mar fue la sexta más caliente.

Los datos fueron entregados por el Centro de Datos del Clima de Estados Unidos.

En el lapso enero-agosto de 2010, la temperatura promedio combinada, tierra-océano, fue fe 14,7 grados centígrados.

La temperatura combinada en agosto fue la tercera más caliente, con 16,2 grados.

La superficie terrestre en todo el planeta estuvo 0,90 grados por encima del promedio de todo el siglo 20.

Para los que no creen que este globo se está recalentando.

En el gráfico las anomalías en la temperatura en agosto: hacia arriba (rojo), o a la baja (azul). Cortesía NOAA.

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