Sobredosis de Astronomía en el Planetario de Medellín

TierraDesdeLunaweb

@helectron 

¿Cómo miden los astrónomos el cosmos? ¿Cómo buscan vida por fuera de la Tierra? ¿Hacia dónde se dirige la astronomía? Desde el jueves 23 hasta el martes 28 de octubre de 2014 el Planetario de Medellín celebra sus 30 años con un ciclo de conferencias que abordará los temas más actuales de la astrofísica, la cosmología y la astrobiología. Celebrarán el pasado mirando al futuro.

 

Sistema Solar en movimiento 

 

El sonido de las ondas del principio de los tiempo, ayuda a los astrónomos como Fernando Saliby de Simoni a medir la expansión del Universo. Saliby, doctor en física de la Universidad de Río de Janeiro, es uno de los invitados a compartir su conocimiento en el Planetario. El jueves 23 hablará sobre la siempre cambiante historia del Universo y el sábado 25 de octubre discutirá con el colombiano Juan Carlos Muñoz y la mexicana Antígona Segura sobre el futuro de la astronomía en el Panel “Celebremos el pasado, anticipando el futuro“.

Juan Carlos Muñoz hizo su doctorado en la Universidad de Postdam en Alemania y el viernes conversará sobre la revolución computacional, su impacto en la astronomía y la astrofísica de los últimos 40 años y el papel en el análisis de los fenómenos astronómicos más complejos en la próxima década.

Para una aficionada rasa como yo, además del análisis y procesamiento de imágenes, del control de telescopios y de la investigación a través de internet, los software de Planetarios son los que más me benefician. Pronto haré una entrada recomendando el software libre Stellarium ¡Mi amado Stellarium!

Tardígrado gif

Tardígrado u osito de agua. Animal microscópico extremófilo. Alguna vez lo llevaron al espacio y sobrevivió sin problema a la radiación y condiciones extremas a las que fue sometido. Realmente podría sobrevivir a 1000 veces la radiación que aguanta un elefante.
 

La charla que más me quita el sueño es “Así buscamos vida extraterrestre”, no sólo por que cuenta con una invitada de primera categoría, sino porque biología y astronomía son ciencias que me apasionan.  ¿Hay vida en el Universo? es una pregunta que actualmente no tiene validez, es evidente que sí, para una muestra ¡nosotros! Ahora avancemos a las preguntas fascinantes: ¿Qué otras formas de vida serán posibles? ¿Dónde estarán? ¿Cómo buscarlas? Según la astrobióloga Antígona Segura, “la búsqueda de vida fuera de nuestro planeta recibirá un fuerte impulso en la próxima década, cuando contemos con instrumentos capaces de encontrar planetas habitables alrededor de otras estrellas. Investigadores de muchas áreas del conocimiento están desarrollando las bases científicas que nos permitirán identificar tales mundos y planear las misiones de exploración espacial que harán posible esta aventura”.

Por supuesto, el Panel que tendrá a tres invitados discutiendo el futuro de la astronomía desde sus diferentes perspectivas de investigación científica tampoco se lo pueden perder. Y para finalizar esta sobredosis de astronomía, el próximo martes 28 se realizará un evento en homenaje a personajes importantes en la historia del Planetario y una conferencia con el que fue su primer director Gabriel Jaime Carder “Entre las balas, estrellas”.

 

El espacio es increíble 

Sobre “Cosmología. La siempre cambiante historia del Universo”

Fecha: jueves 23 de octubre de 2014 | Lugar: Auditorio Planetario | Hora: 6:30 p.m. | Entrada libre

Invitado: Fernando Saliby, PhD en física de la Universidad Federal de Río de Janeiro. Sus estudios se enfocan en cosmología, estructura a gran escala del universo y la oscilación acústica bariónica.

El universo comenzó con el Big Bang hace aproximadamente 13.700 millones de años. Los astrónomos calculan esta cifra mediante la medición de la composición de la materia y la densidad de energía en el Universo, lo que también les permite determinar qué tan rápido el Universo se expandió en el pasado. 

 

Sobre “Simulación en astronomía. El Universo contado en bits”

Fecha: viernes 24 de octubre | Lugar: Auditorio Planetario | Hora: 6:30 p.m. | Entrada libre

Invitado: Juan Carlos Muñoz Cuartas, PhD en Astrofísica de la Universidad de Potsdam en Alemania. Actualmente es profesor del Instituto de Física de la Universidad de Antioquia y miembro del Grupo de Investigación en Física y Astrofísica Computacional de la misma Universidad. Ha publicado diferentes artículos en revistas nacionales e internacionales sobre el universo a gran escala, la materia oscura, formación y evolución de las galaxias, astrofísica computacional y computación de alto desempeño.

En la década de 1960, los computadores permitieron crear los primeros modelos detallados de las explosiones de supernovas. En la década de 1970, el Observatorio Einstein de rayos X y el arreglo de radiotelescopios Very Large Array (VLA) crearon imágenes usando computadores como intermediarios entre el telescopio y el observador. En la década de 1980, los microordenadores entraron en amplio uso para el control de la adquisición de datos en telescopios y las simulaciones teóricas se extendieron a una amplia variedad de fenómenos astrofísicos complejos. En la década de 1990, los astrónomos aplicaron nuevas y potentes tecnologías informáticas para obtener, procesar e interpretar los datos de los observatorios espaciales y terrestres.

 

Sobre “Así buscamos vida extraterrestre”

Fecha: domingo 26 de octubre de 2014 | Lugar: Auditorios Planetario | Hora: 2:00 p.m. | Entrada libre

Invitada: Antígona Segura, PhD en física espacial, astrobióloga e investigadora del Instituto de Ciencias Nucleares de la Universidad Nacional Autónoma de México.

Hay más de 3500 cuerpos candidatos a ser planetas. Cualquiera puede encontrar exoplanetas, con esta herramienta y los datos del telescopio espacial Kepler. Clic aquí.

También, quien desee puede ayudar a buscar vida extraterrestre con el proyecto SETI@home, un experimento científico que utiliza computadores conectados a Internet para la búsqueda de inteligencia extraterrestre (en inglés SETI son las siglas de “Search for Extraterrestrial Intelligence”). Puedes participar ejecutando un programa libre que descarga y analiza datos obtenidos por radio telescopios. Clic aquí para acceder al proyecto.

 

Fuentes:

Planetario de Medellín Jesús Emilio Ramírez González

Mundos como la Tierra

National academies press

La edad del Universo

 

 

Bella visualización de datos: meteoritos

Bólidos

 

Millones de meteoritos han colisionado con la Tierra desde el 2500 a.c. 45.716 han sido grabados, sólo 1107 han caído en Tierra. Hoy recomendamos esta bella visualización de datos sobre el tema: bolid.es/

 

Bases de datos en las que se basa la infografía digital:

visualizing.org/datasets/meteorite-landings

www.lpi.usra.edu/meteor/metbull.php

La extinción de la noche

contaminacion lumínica4

mariacamila107@gmail.com

Foto por: León Jaime Restrepo. Reflectores de color verde (parte inferior izquierda) que iluminan algunos edificios patrimoniales como el Paraninfo o la Antigua Escuela de Derecho de la U.deA. dispersan la mayor parte de su luz hacia el cielo.

Foto: León Jaime Restrepo. Reflectores de color verde (parte inferior izquierda) que iluminan algunos edificios patrimoniales como el Paraninfo o la Antigua Escuela de Derecho de la UDEA. dispersan la mayor parte de su luz hacia el cielo.

Es la década de los 80 y León Jaime Restrepo observa a simple vista, desde el sector Guayabal cómo la galaxia Andrómeda se dibuja en el cielo de Medellín. Él es sólo un joven que para entonces puede disfrutar de una vista plagada de estrellas, en una ciudad que 30 años después estará tan contaminada por las luces artificiales que, siendo la única en el área andina en ofrecer un pregrado de Astronomía, no puede garantizarle a sus estudiantes observar el firmamento desde allí.

León Restrepo, representante del programa Galileo para la formación de maestros en Colombia, es uno de los pocos que se ha preocupado por el exceso de luces mal diseñadas y direccionadas que afectan no sólo la contemplación de las estrellas, sino también los ciclos naturales en animales y humanos.

Pero el problema de la contaminación lumínica no es algo reciente, desde 1851 ya se pensaba en preservar los cielos oscuros, por lo que el Cabildo Parroquial de Medellín decretó que los faroles (que para aquella época eran alimentados con sebo de res, aceite y petróleo) no serían encendidos en verano durante las noches de luna, con el fin de permitir que sólo ella continuara siendo la protagonista del cielo y que el brillo tan natural de las estrellas no se viera opacado por intervención humana.

Ya en esas décadas se notaban los cambios en el comportamiento de la naturaleza a raíz del uso del alumbrado público: “una variedad de insectos de distintos tamaños se acercaban a la luz del arco y amanecían muertos en el suelo. Esto coincidió con una enfermedad en los árboles de aguacate y mango llamado gusanillo, plaga que llegó atraída por la luz, mientras que los insectos que limpiaban los árboles morían quemados, según aseguran los campesinos. Los árboles de mango, desde la Estrella hasta Copacabana, no volvieron a producir fruto y el problema quedó en manos de los botánicos” (1).

En la actualidad la contaminación lumínica ha ido aumentando a la par del inevitable crecimiento de las ciudades. Sin embargo, para el caso de Medellín, la resonancia que se le ha dado al tema ha sido escasa, al igual que las investigaciones sobre efectos de la iluminación artificial mal direccionada en animales y humanos.

 

De ciclos y alteraciones

La Sociedad Antioqueña de Ornitología –SAO-, desde su fundación en 1984, se ha encargado de divulgar información y promover el conocimiento, amor y respeto por las aves en libertad a través de diversas actividades y publicaciones. Pero según Andrea Morales, asesora de proyectos, allí no tienen conocimiento de estudios realizados o publicaciones locales sobre los efectos de la contaminación lumínica en aves.

Basta mirar detenidamente para darse cuenta de que gran parte de la fauna nocturna de la ciudad, como los búhos y los murciélagos que ayudan en el control de plagas, han ido desapareciendo. Ahora son especies exclusivas de algunas zonas arborizadas que cada vez son más reducidas.

Carlos Andrés Delgado, creador de la iniciativa Aburrá Natural, ha realizado algunas observaciones no sistemáticas en Medellín que le han dado algunos indicios sobre los posibles efectos de las luces artificiales en aves de la ciudad. Una tendencia que percibe es que al parecer no a todas las especies les afecta por igual el problema, y que podría ser que algunas aves insectívoras fueran más susceptibles que otras a las luces. El pechirrojo, por ejemplo, está iniciando sus actividades diarias mucho antes del amanecer y extendiéndolas hasta mucho después del anochecer, tal vez porque los insectos de los cuales se alimenta se ven atraídos por estas luces.

Las observaciones de Carlos Andrés, aunque no hacen parte de una investigación, arrojan resultados similares a los de estudios del Instituto Max Planck de Ornitología en Alemania, donde se encontró que, por ejemplo, los petirrojo machos estudiados cantaron en promedio 80 minutos antes que los que dormían en la oscuridad; mientras que las hembras de herrerillo común ponían sus huevos en promedio un día y medio antes.

En el caso de los humanos, el ciclo natural entre sueño y vigilia (ciclo circadiano) es el que se ve afectado. Investigaciones hechas por Eva Schernhammer y Karl Schulmeister indican que la exposición a luz artificial durante la noche podría incidir en el riesgo de contraer tumores cancerígenos; y se apoyan en análisis de The Nurses’ Health Studies(2) donde encontraron que del seguimiento a una población de 78.562 mujeres durante 10 años, que trabajaron al menos 30 años en jornadas nocturnas rotativas, se diagnosticaron 2.441 casos de cáncer de mama. Teniendo un aumento moderado en mujeres posmenopáusicas.

Esto se explica porque la producción de melatonina, también conocida como la “hormona de la oscuridad”, es estimulada en las noches, disminuyéndose notablemente durante la exposición a la luz artificial; y esta hormona ha demostrado un potencial para inhibir el crecimiento de varios tumores.

 

Foto por: León Jaime Restrepo. Pechirrojo (Pyrocephalus rubinus) en Medellín.

Foto por: León Jaime Restrepo. Pechirrojo (Pyrocephalus rubinus) en Medellín.

El problema legal

La lucha por preservar los cielos oscuros fue recogida en 2007 en la Declaración sobre la defensa del cielo nocturno y el derecho a la luz de las estrellas, más conocida como Declaración de la Palma, que en su sexto punto dice: “se considera necesario que las políticas de paisaje desarrolladas en los diferentes ordenamientos jurídicos incorporen las normas correspondientes orientadas a la preservación de la calidad del cielo nocturno, permitiendo así garantizar el derecho de todos a la contemplación del firmamento”.

Colombia cuenta con una regulación en el tema, el Reglamento Técnico de Iluminación y Alumbrado Público –Retilap. Esta Resolución de 2010, expedida por el Ministerio de Minas y Energía, establece y reglamenta los requisitos que debe cumplir el alumbrado público para garantizar su eficiencia, calidad y preservación del medio ambiente. Además, está basado en la norma CIE 126 Guidelines for minimizing sky glow (3) , que zonifica y caracteriza el territorio en 4 áreas:

E1: Áreas con entornos oscuros. Observatorios astronómicos de categoría internacional.
E2: Áreas de bajo brillo. Áreas rurales.
E3: Áreas de brillo medio. Áreas urbanas residenciales.
E4: Áreas de brillo alto. Centros urbanos con elevada actividad nocturna.
La reglamentación también decreta la forma correcta en que debe diseñarse el alumbrado público, así como la inclinación que deben tener las luminarias con el fin de reducir la contaminación lumínica:

“La resolución se basa en el estudio científico de para qué sirve el alumbrado.Nuestra legislación establece zonas de reserva de iluminación, muy de punta y parecida a la legislación chilena en relación con el resguardo de zonas para que se pueda hacer astronomía de alto nivel. Pues resulta que tenemos unas leyes hermosas pero no las cumplimos”. Comenta León Restrepo y rescata el hecho de que gran parte de las luces que se usan en la ciudad realmente cumplen con su función al no usar bandas del espectro innecesarias, a pesar de que aún existan algunas bombillas incandescentes que generan más calor que luz.

El debate llega al WUF7

El problema de la contaminación lumínica no ha tenido mucha resonancia en la ciudad desde el punto de vista ambiental ni legal, por lo que un primer paso es visibilizarlo y generar debates en torno a él. En el marco del Foro Urbano Mundial – WUF7 – realizado en Medellín del 5 al 11 de abril de 2014, se realizó el foro “Apagar es prender la noche”, con invitados nacionales(Ángel Pablo Pérez y León Jaime Restrepo) e internacionales(Leni Schwendinger y Don Slater).

La principal preocupación que surgióes que hay una tendencia a creer que mientras más iluminada esté una ciudad, más seguros estarán sus habitantes. Para Leni Schwendinger, experta en iluminación de la firma londinense ARUP, la seguridad no radica sólo en tener lugares más iluminados, sino que el reto también incluye educar a laspersonas para que se apropien de los espacios, hacerlos inclusivos y que se sientan cómodas y bienvenidas en ellos. Es una invitación a que todos salgamos a la calle a caminar, alejarnos de la televisión y compartir con los niños afuera para, entre todos, hacer de las calles un lugar seguro.

En esta misma línea, Don Slater, profesor asociado al London School of Economics, agrega quees importante tener una concepción más sociológica del problema y pensar lo que significa la luz como marco de los espacios sociales. ¿Qué historias y narrativas se esconden en torno a las interacciones con la luz? ¿Qué significa la luz para los adolescentes, niños o ancianos?

Medellín ha alcanzado reconocimiento internacional por su alumbrado público y las luces que en época navideña adornan la ciudad. En noviembre de 2012 fue sede de la Asamblea General anual de la comunidad internacional de ciudades iluminadas LUCI (Lighting Urban Community International), de la cual es el único miembro a nivel latinoamericano.
A raíz del evento la ciudad adquirió una serie de compromisos para cumplir los parámetros que se exigen en cuanto a iluminación, por lo que Ángel Pablo Pérez,jefe del departamento de Alumbrado Público de EPM, presentó el Plan Maestro de Iluminación de Medellín.Aunque aún está en construcción, el Plan busca mejorar la iluminación en espacios públicos y establecer una identidad nocturna mediante la luz, propiciando la apropiación de estos lugares.
Para León Restrepo el problema de la iluminacióny la seguridad no están directamente relacionados. Por ejemplo el sector de la Plaza de Cisneros, también conocido como Parque de las Luces, cuenta con 300 postes luminosos y otras luces que nacen en el suelo, pero muy pocas personas se atreverían a recorrer la zona a altas horas de la noche.“La Plaza de Cisneros tiene 300 palitos, donde por cada 2 podríamos haber hecho un satélite para mandar al espacio. La ciudad podría tener un programa espacial con 150 satélites en el espacio. ¿En qué nos estamos gastando el dinero?(…) Ahí la luz no está dirigida hacia el suelo, está dirigida hacia el cielo”.

La Unesco estableció en 1994 la importancia de conservar los cielos oscuros a través de la Declaración Universal de los Derechos Humanos de las Generaciones Futuras, ¿por qué 20 años después es tan difícil adoptar las medidas necesarias para reducir la contaminación lumínica?
“Artículo 1. Derecho a una Tierra preservada.
Las personas pertenecientes a las generaciones futuras tienen derecho a una Tierra indemne y no contaminada, comprendido el derecho a un cielo puro; tienen derecho a disfrutar de esta Tierra que es el soporte de la historia de la humanidad, de la cultura y de los lazos sociales, lo que asegura a cada generación y a cada individuo su pertenencia a la gran familia humana”.
Es un hecho que la mayor parte de la población ahora se concentra en las ciudades, como también lo es que muchos niños están creciendo alejados de la posibilidad de contemplar una noche sin el resplandor que producen las luces artificiales. En la actualidad es casi increíble pensar que hace 30 años León Restrepo veía la galaxia Andrómeda a simple vista en el cielo de Medellín, cuando nosotros hoy difícilmente podemos ver las estrellas más brillantes que conforman el Cinturón de Orión.

 

(1) Revista Historias Contadas, Vol. 4 (2004); p. 9. Citado por: ARANGO VELÁSQUEZ, Beatriz Elena. Desde la lente: faroles, lámparas y luminarias, una historia para contar. En : Revista EPM. No. 7. (Jul – Dic. 2012); p. 37.

(2) The Nurses’ Health Studies recoge algunas de las investigaciones más grandes y antiguas acerca de los factores que influyen en la salud de la mujer. La información proporcionada por las 238.000 enfermeras especializadas participantes ha llevado a muchos nuevos conocimientos sobre la salud y la enfermedad. Si bien la prevención del cáncer sigue siendo un objetivo principal, el estudio también ha proporcionado datos de referencia sobre las enfermedades cardiovasculares, la diabetes, entre muchas otras.

(3) Directrices para minimizar el brillo del cielo

Masturbación sí, alcohol antes del sexo no: lo dice la ciencia

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Por: Marggie Riaza
@jardincosmico

 Foto: cortesía ecodiario.eleconomista.es

Sadomasoquistas, tantristas, fetichistas, asexuales, multiorgásmicos, reconocidos científicos del mundo en temas sexuales, entre otros, cuentan sus historias en el último libro del  bioquímico y divulgador científico Pere Estupinyá “ S=EX2. La ciencia del sexo”, una amplia recopilación de conversaciones y experiencias que buscan explicar la sexualidad humana.  Pere visitó Medellín en el marco del Hay Verde del Parque Explora y habló con el Blog Mentes sobre temas como la masturbación, la excitación, juguetes y alcohol durante el sexo:

  • En su libro relata historias personales y muchas otras de investigaciones actuales sobre sexualidad. Durante la lectura uno llega a entender que, en gran medida, una sexualidad satisfactoria es la base de personas y sociedades más felices. Hay muchos esfuerzos, pero el estudio de la sexualidad desde la ciencia es incipiente, ¿por qué es tan difícil hacer investigaciones sobre este tema?

Por pudor. La ciencia forma parte de lo social y aunque algunos científicos crean que están en sus laboratorios aislados, finalmente es la sociedad la que aprueba y financia sus investigaciones. Si la sociedad tiene pudor hacia el sexo, la ciencia también. La ciencia hace parte de la sociedad y si la sociedad es reticente la ciencia también.

  • El estudio de la sexualidad lo han trabajado los sexólogos desde una visión más cultural y psicológica. ¿Qué papel juega la medicina sexual en el tratamiento de desórdenes sexuales?

La medicina sexual como término es nuevo. Antes había ginecología y estaba la urología.  La medicina sexual es más integral, habla de lo biopsicosociológico (biológico-psicológico-sociológico), es una medicina que asume que algunas disfunciones sexuales tienen origen psicológico condicionadas por un entorno social, pero que a veces también esconden problemas físicos, hormonales, de sistema nervioso, entre otros. Por eso la medicina sexual tiene este enfoque más amplio.

 ¿Cuál es la diferencia entre deseo y excitación sexual?

De alguna manera lo que se entiende por deseo es esa ansia de querer tener sexo, es algo más mental, una percepción y la excitación se entiende como algo más físico, de tener los genitales preparados para una relación. Se da que a veces hay deseo pero no excitación. Los científicos cuando diferencian ambas cosas clasifican el deseo como ansiedad mental y excitación como respuesta física.

  • En Medellín el mercado de los juguetes sexuales ha crecido en los últimos años ¿en qué medida éstos pueden mejorar la vida sexual?

Pueden mejorarla mucho, pero es muy relativo. Hay casos concretos en los que personas con problemas de excitación pueden encontrar una estimulación mayor con un juguete, por lo que le ayudaría a conseguir un orgasmo. Pero en general los juguetes sexuales son sólo un aliciente, una cosa extra.

  • ¿Qué es más recomendable, usar afrodisiacos naturales o sintéticos?

Si hay un problema físico, como de erección, lo más recomendable sería un fármaco como el Viagra. De hecho, hay muchos productos naturales que están adulterados con Sildenafil, el compuesto del  viagra. Los afrodisiacos naturales entendidos como generadores de deseo creo que son una especie de placebo o mito. Puede que algunos alimentos te deshiniban, pero es simplemente por el juego que se da en torno a estos porque si tú, por ejemplo, le das a tu novio un plato de mariscos y le dices cuál es el propósito ¡cómo no va a sentir algo diferente!

  • Cuenta en el libro que el alcohol hace que las personas estén mentalmente más excitadas y menos físicamente ¿por qué pasa esto?

Porque el alcohol es un depresor del sistema nervioso, es decir que apaga todo, y como apaga la inhibición te hace sentir más excitado. Es por esto que  la mayoría de los hombres cuando beben poco, tienen muchas ganas de tener sexo pero no les funciona o muchas chicas tienen más ganas pero les cuesta llegar al orgasmo. Lo que pasa es que todo el sistema nervioso está deprimido. Bajo el efecto neto te quita la inhibición y te hace sentir más excitado pero en realidad no lo estás.

  • En el capítulo “Masturbación y desventajas respecto al coito” se mencionan algunos estudios y estadísticas sobre la frecuencia de masturbación para hombres y mujeres. Pero más allá de la regularidad con la que se hace, ¿hay alguna diferencia en el significado que hombres y mujeres le dan a este acto?

Hay varias diferencias, genéricas porque cada persona es diferente. Podríamos decir que el hombre suele hacerlo más por rutina y para descargas puntuales y, de hecho, cuanto menos coitos tiene el hombre más se masturba. Pero en cambio la mujer suele masturbarse más en la medida que tiene más sexo. Es decir: las mujeres no lo usan como un sustituto.

  • ¿Se han encontrado enfermedades generadas o ligadas a la masturbación?

No. Hay gente que se obsesiona, como con cualquier otra cosa. Pero efectos negativos de la masturbación ninguno. De hecho, salió en el ABC de españa una noticia que, por influencia de  religiosa de la Universidad de Navarra, insinúa que la masturbación es negativa y esto es completamente acientífico, es sólo una ideología religiosa. Es absurdo, es la anti-educación sexual para los jóvenes.
(leer)

  • Su libro explica que los humanos somos los únicos primates en practicar la fidelidad o monogamia sexual ¿Por qué?

La monogamia sexual es absolutamente cultural. Todas las explicaciones de la biología yo las critrico en el libro porque supuestamente éstas dan cuenta de “con qué instrucciones salimos al mundo”, pero estas “instrucciones” son tan cambiantes por la cultura que por ejemplo, genera el hecho de que formemos parejas estables donde en teoría contenemos el instinto de tener relaciones sexuales con otras personas que no sean nuestra pareja. Esto no es natural, pero no pasa nada con el hecho de que no lo sea, no es grave, hacemos muchas cosas que no son naturales, y está bien, porque por eso somos seres desarrollados.

  • ¿Los besos son más impactantes a nivel fisiológico que las caricias?

El beso humano debemos compararlo con el olfato de los perros. Los animales se huelen mucho porque es una manera de detectar si el otro es una pareja copatible o no, o si hay enfermedades. Nuestro olfato evolutivamente ha perdido fuerza, por eso lo suplimos con el beso. Tiene la misma función  que tiene el olfato en otras especies: comprobar la quimiocompatibilidad y la detección de posibles enfermedades. Siempre que hay un primer beso de dos personas, de manera inconciente se está haciendo una selección de si es una buena pareja o no.

  • A las personas que no sienten deseo de tener relaciones sexuales se les llama asexuales. ¿Esto es una enfermedad o una orientación sexual?

Una enfermedad no, porque no les genera ningún problema fundamental. Es una condición que, actualmente, ellos intentan declarar como una orientación. Así  como el homosexualimo se orienta por el mismo sexo o el bisexualismo por ambos, el asexualismo no se otienta por ninguno. Lo que la ciencia nos dice es que la mayoría de ellos son igualmente felices, entonces no es un problema.

Los asexuales de verdad son los que nacen con esta condición, que al cabo de un tiempo se refuerza. A diferencia de algunas personas que pasan lapsos de su vida sin tener sexo pero que después de un tiempo sí lo tendrán. No es lo mismo.

  • En una ciudad con un ritmo tan frenético como el de Medellín, gran parte de la población se ve afectada por el estrés ¿es cierto que su presencia nos hace menos sensuales?

La hormona que regula el estrés es el Cortisol y no tiene que ver directamente con la sexualidad, no es clave, pero cuando estás estresado se afecta la distribución de la grasa corporal, la manera cómo se acumula grasa, entonces algunas personas engordan. Lo que se ha visto es que la cara también se ve afectada cuando estás estresado, pues los cachetes se hinchan un poco más y el efecto es que te ves más feo o menos sexis. Pero hablamos de un estrés continuo, no de episodios esporádicos. Esta es una investigación de un científico que se llama  David Perret, él lo publicó y ya está avalado.

  • Entre todos los estudios, investigaciones científicas y situaciones que conoció y en las que participó ¿cuál fue la que más le impactó?

El sadomasoquismo, por partes positivas y negativas. Desde lo positivo porque visto de una manera muy neutra puede ser algo muy interesante de incorportar. Pero también vi situaciones extremas que me sorprendieron mucho. Daba escalofrío sólo ver cómo las personas hacían ciertas cosas, acciones de sufrimiento consentido a un grado que a mí, por más abieto de mente que sea, me sorprendieron.

 

Sobre Pere Estupinyá:

Pere Estupinyà es químico y bioquímico. Abandonó su doctorado en genética para dedicarse a la difusión del conocimiento científico. Ha sido Knight Science Journalism Fellow en el MIT y ha trabajado en los Institutos Nacionales de la Salud de Estados Unidos, y como editor del programa «Redes» de TVE. También trabajó como consultor en la Organización de Estados Americanos y el Banco Interamericano de Desarrollo, y ha escrito en diferentes medios de comunicación. Es un omnívoro de la ciencia, y no pierde ocasión de robar cerebros científicos con el objetivo de difundir su preciado contenido. Es autor de El ladrón de cerebros(Debate, 2010), Rascar donde no pica (EnDebate, 2012) y S=EX2, la ciencia del sexo (Debate, 2013).

Sitio oficial: http://pereestupinya.com/

Estrellas de sopa de neutrones

Púlsar |  Crédito: NASA/JPL-Caltech | Esta concepción artística muestra el sistema del planeta púlsar descubierto por Aleksander Wolszczan en 1992.   Los púlsares son estrellas de neutrones que giran rápidamente. Son los núcleos colapsados ​​de estrellas masivas que explotaron. Giran y expulsan radiación como un faro. Aquí, los campos magnéticos torcidos del púlsar se destacan en el resplandor azul.

 

Estrella de neutrones | Créditos: NASA | Esta interpretación artística muestra una estrella de neutrones ubicada a 50.000 años luz de la Tierra.

Si usted pudiera caminar sobre una estrella de neutrones, sus 60 kilogramos de peso se convertirían automáticamente en 10 mil millones de toneladas, pero antes de que pudiera notarlo, su cuerpo sería aplastado violentamente y absorbido por ésta. Con una gravedad inimaginable y girando cientos de veces por segundo, estos “cadáveres estelares” son considerados laboratorios flotantes del universo.

Las estrellas de neutrones no se parecen mucho a las estrellas que vemos normalmente desde la Tierra: son tan pequeñas como una ciudad, más masivas que el Sol, giran a gran velocidad y son el remanente de una explosión de Supernova (tipo 2).

Vivas en muerte

Al igual que los humanos, las estrellas nacen, desarrollan su vida y mueren. Hay una variedad enorme de estrellas en el universo y se agrupan de acuerdo a la cantidad de masa que poseen. Esta característica también determina cuántos años vivirá, por ejemplo una estrella similar a nuestro Sol brillará unos 10 mil millones de años. Entre más masa tenga, menos tiempo vivirá y su muerte será un espectáculo de fuegos artificiales cósmicos: una explosión de supernova.

 

RCW 86: el remanente de una supernova histórica | Créditos: X-ray:XMM-Newton,Chyra /IR:WISE,Spitzer | En el año 185 de nuestra era, los astrónomos chinos registraron la aparición de una nueva estrella en el asterismo de Nanmen, una parte del cielo identificada como Alfa y Beta Centauri en las cartas estelares modernas. La nueva estrella fue visible durante meses; se cree que es la primera supernova jamás registrada.

 

El remanente de supernova SN 1006 | Créditos: X-ray - NASA/CXC/Rutgers/G.Cassam-Chenai, J.Hughes et al.;Radio - NRAO/AUI/NSF/GBT/VLA/ Dyer, Maddalena & Cornwell;Optical - Middlebury College/F.Winkler, NOAO/AURA/NSF/CTIO Schmidt & DSS | Una nueva estrella, probablemente la supernova más brillante en toda la historia humana escrita, iluminó los cielos de nuestro planeta en el año 1006 d.C. La nube de desechos en expansión de dicha explosión estelar, que se encuentra en la meridional constelación del Lobo, todavía nos deleita con un o. Ahora se le conoce como el remanente de supernova SN 1006, y su nube de desechos parece tener unos 60 años luz de diámetro. Parece que es lo que queda de una estrella enana blanca.

Desde la Tierra las supernovas se ven como cuerpos que aparecen súbitamente en el cielo, brillan más que cualquier estrella durante varias semanas y luego, poco a poco, desaparecen. Lo que sucede es una explosión en la que la estrella moribunda expulsa sus capas externas, mientras que su núcleo interior colapsa.

Cuando una estrella muere en una explosión de Supernova, pueden pasar muchas cosas con sus restos, según la masa que posea: si es tan alta como 3 veces nuestro Sol, la gravedad hará que la materia colapse en un solo punto y, debido a la grandísima cantidad de materia, se convertirá en un agujero negro. Por el contrario, si la masa es alta (pero no tanto como en el caso anterior) el colapso se detendrá y el resultado será una estrella de neutrones, un objeto del tamaño de Medellín que contiene la misma masa que el Sol. 

Una sopa de neutrones

Estos cadáveres estelares son tan estrechos, tienen tanta masa acumulada en un solo lugar, que la altísima presión en su núcleo hace que electrones y protones se combinen y formen neutrones, partículas de las que toman su nombre. La composición del núcleo de una estrella de neutrones aún se desconoce, pero hay teorías que indican que se trata de un súper fluído o “sopa de neutrones”.

Del tamaño de una ciudad | Crédito: NASA's Goddard Space Flight Center | El tamaño de una estrella de neutrones comparado con el de la isla de Manhattan.

Para entender mejor este proceso, debemos considerar que casi toda la masa de un átomo está en el núcleo, pero éste es sumamente pequeño respecto a su tamaño total, si los comparáramos el núcleo atómico sería una mosca al interior de una catedral. “Prácticamente, la materia de la cual estamos hechos es vacío. En cambio, en una estrella de neutrones, todo el vacío que tiene la materia ha sido comprimido por una altísima gravedad, la cual, de acuerdo con la teoría, provocaría que los protones y electrones de los átomos se combinaran, dando lugar a otras partículas, principalmente neutrones” explica el astrofísico Dany Page, Investigador del Instituto de Astronomía de la UNAM.

Por sus características extraordinarias, las estrellas de neutrones han ayudado a estudiar el comportamiento de la materia ultracompacta. La densidad de la materia que compone las estrellas de neutrones, entre ellas los púlsares, es la mayor del universo. Tanto que no se puede reproducir y estudiar en un laboratorio. Las presiones asombrosas del núcleo de las estrellas de neutrones podrían ser como las que existieron en el momento del big bang, pero esos estados no pueden simularse en la Tierra.

 

Faros estelares

Púlsar | Crédito: NASA/JPL-Caltech | Esta concepción artística Aquí, los campos magnéticos torcidos del púlsar se destacan en el resplandor azul.

Existen varios tipos de estrellas de neutrones, como los magnetares y los púlsares. Éstos últimos, descubiertos en los años sesenta con ayuda de radiotelescopios, giran cientos de veces por segundo y emiten radiación en ráfagas extraordinariamente regulares. Tan precisos eran los primeros púlsares observados, que sus descubridores pensaron que se trataba de señales de vida inteligente extraterrestre.

Los brotes de rayos gamma que emiten los púlsares son más potentes y destructivos que la bomba que impactó Hiroshima y el meteorito culpable de la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años.

“El interior de un púlsar es una estrella de neutrones, pero con un poderoso campo magnético…es tan poderoso que si uno empezara a acercarse a un púlsar que está a gran distancia, es capaz de extraer el hierro de tu sangre, es un imán gigante que se lleva todo lo metálico que haya en el espacio y se lo devora” define Andrés Ruiz, coordinador del grupo de astrobiología AMEBA y del grupo Orión.

 

Fuentes

  • Viaje a través del universo. Estrellas II. Ediciones Folio. España. P 104
  • “Si hubiera un púlsar cerca a la Tierra” Jose Manuel Nieves. Madrid. 2012 http://www.abc.es/ciencia/20121208/abci-victoria-kaspi-pulsar-tierra-201212071308.html
  • “Estrellas de neutrones: Los objetos más densos observables en el universo” . Comunicación AMC. 2013.
  • http://www.vanguardia.com.mx/estrellasdeneutroneslosobjetosmasdensosobservableseneluniverso-1796265.html
  • La vida privada de las estrellas. Estrellas de Neutrones. http://www.youtube.com/watch?v=-aB6_63eOSI

El descubrimiento de Las Perseidas (segunda parte)

Luna

osoriosabas@gmail.com*

Coloquio de astronomía – Universidad de Antioquia – Planetario de Medellín 

Traducido desde: The Discovery of the Perseid Meteor; Littmann, Mark Sky and Telescope Magazine, Agosto 1996, pág. 68-71

Descubrimientos paralelos

Como ocurre en forma frecuente en la ciencia, varias personas o grupos trabajan en cosas parecidas o incluso iguales, en forma independiente y con solo meses de diferencia. La tormenta de estrellas de las Leónidas de 1833, había estimulado el interés en los meteoritos y este estaba madurándose. AdolpheQuetelet, un estadígrafo belga, además de fundador y director del observatorio de Bruselas, había nombrado los meteoros de mediados de agosto en una forma tímida unos 6 meses antes. Su atención en los meteoros había sido puesta allí por François Arago, francés que dominaba la ciencia europea de la época, esto lo hacía proponiendo problemas importantes y sugerencias de métodos para resolverlos. Arago se preguntó, con respecto a lo acontecido en noviembre de 1833, ¿que constituye una lluvia de estrellas?, además de ¿cuál es la taza normal de meteoros a esperarse en una noche común y corriente?
El problema era ideal para Quetelet, cuya pasión como dijimos era la estadísticas. En un discurso ante la Real Academia de Ciencias y Artes de Bruselas, el 3 de diciembre de 1836, Quetelet dio su respuesta: como promedio durante una noche normal del año, un solo observador debe esperar ver ocho meteoros esporádicos por hora. Esa cifra es todavía aceptada hoy.
En los años siguientes Quetelet obtuvo en forma incidental, reportes de un mayor número de meteoros alrededor del 10 de agosto de 1834 y de 1835, además de lo observado por él mismo en 1836. El promovió a los científicos en la reunión de la Real Academia de Bruselas del 4 de marzo de 1837 a que observaran el cielo nocturno el próximo 10 de agosto de ese año.
Herrick (personaje central de la primera parte de este documento), se encontró luego con otra posible lluvia anual de meteoros, que se producían alrededor del 7 de diciembre, las Andromédidas o Biélidas (llamadas así mucho después en 1872 por su relación con el cometa Biela). El descubrimiento de estas lluvias de estrellas fue de gran goce para Herrick, quien solicitaba reportes de observaciones de todo el mundo y a través de todo el año; ofrecía consejos prácticos como “las estrellas fugaces deben verse siempre al aire libre, pues las observaciones a través de una ventana no son confiables”.
Cuando llegó el siguiente mes de agosto (1839), Herrick y tres amigos suyos se concentraron en tratar de determinar el radiante de su lluvia de estrellas favorita. Llegaron a la conclusión de que los meteoros parecían venir de la constelación Perseo –y estaban en lo cierto-.

Pero una vez más, este descubrimiento de Herrick no fue el primero, en esta ocasión lo descubriría con 5 años de retraso.

 

Locke y las Perseidas

John Locke, físico y director de un colegio en Cincinnati, Ohio, fue la primera persona en descubrir que la lluvia de meteoros de agosto venían de un radiante en Perseo. El 11 de agosto de 1834, el Cincinnati DailyGazette, publicó una carta al editor de John Locke, director en ese entonces de una escuela de niñas, (Locke estaba a punto de empezar, a los 43 años, una carrera de alta productividad como físico, geólogo y como fabricante de instrumentos científicos). Locke había visto una lluvia de meteoritos en la noche del 9 de agosto, impresionado por los escritos de Olmsted acerca del radiante de la tormenta de las Leónidas menos de un año antes, miraba al cielo con atención y se percató de que también tenía un radiante, estaba en Perseo (cierto), cerca de la estrella Algol (no tan cierto; alrededor de 17° mas hacia el sur).
Esta carta de Locke en un pequeño periódico pasó desapercibida, al enterarse tiempo después de que Herrick y Quetelet recibieron elogios por el descubrimiento de los meteoros de agosto y su radiante, escribió a Silliman solicitando el crédito que se merecía, Silliman pasó esta carta a Herrick quien de inmediato redactó una carta para que a Locke se le reconocieran sus observaciones, así que ahora contamos con 3 codescubridores independientes de la lluvia de meteoros de Las Perseidas.
Bueno, no tres, después de todo resultaron siendo, MILES.
Las lágrimas de San Lorenzo


Los primeros descubridores de las Perseidas se mantienen en el anonimato, sus hazañas se mantuvieron enterradas en el almanaque de un granjero inglés. Tanto Herrick como Quetelet se las encontraron en forma incidental. En forma gallarda, Herrick reconoció: “La ocurrencia anual de un despliegue de meteoritos alrededor del 10 de agosto, parece haber sido observado desde hace mucho tiempo”. Thomas FurleyForster, londinense, había escrito en 1827 en su Enciclopedia de Bolsillo de los Fenómenos Naturales y citado por Herrick en 1839 en una carta a Quetelet: “Una superstición a existido por eras entre los católicos de algunas partes de Inglaterra y Alemania, dicen que las lágrimas ardientes de San Lorenzo son vistas en el cielo en la noche del 10 de agosto, que es el día del aniversario de su muerte”.
San Lorenzo fue torturado y asesinado en Roma el 10 de agosto del 258, durante el reinado del emperador Valeriano que luchaba en contra de los cristianos. “Los campesinos de Franconia y de Sajonia en Alemania, han creído desde hace mucho tiempo que San Lorenzo llora lágrimas de fuego que caen del cielo cada año en el día de su conmemoración (10 de agosto)”, escribió Herrick citando a un periódico de Bruselas. “Esta antigua tradición o superstición popular alemana, se ha vuelto en los últimos años, en un hecho que atrae la atención de los astrónomos”.

Herrick nunca pareció verse deprimido por ser eclipsado en varias ocasiones, continuó observando sus meteoros con gran fidelidad y dio cuenta de su actividad en el diario de Silliman durante el resto de su vida.
En 1838, poco después que sus primeros artículos científicos fueran publicados, Herrick perdió su librería. Pero en Yale estaban tan impresionados con su erudición que le concedieron un master honorífico en artes. Cinco años después, Yale construyó una nueva biblioteca y Herrick se hizo bibliotecario universitario. Era una ironía agradable para un hombre cuyo problema en los ojos le había impedido ir a la universidad. Herrick pasó los próximos 15 años en desarrollar las colecciones de la biblioteca de Yale. Nunca se casó. Nunca se tomó unas vacaciones.
Posteriormente asumió el deber de escribir y publicar obituarios de graduados y profesores de Yale, murió en 1862 a la edad de 51 años.

Efemérides

Semana del 12 al 18 de agosto de 2013

12 - Máximo de la lluvia de estrellas de las Perseidas

13 - El planeta Mercurio se encuentra cerca del cúmulo estelar M44 en Cáncer

La Luna está muy cerca de la estrella doble AlphaLibrae

Saturno a 2.8° al Norte de Saturno a las 02:39 horas

14 - La Luna en su fase de cuarto creciente a las 05:56 horas

15 - La estrella 6° debajo de la Luna es Antares

16-  Asteroide Iris se encuentra en oposición

17 - Máximo de la lluvia de estrellas de las Kappa Cygnidas

El asteroide Ceres se encuentra en conjunción con el Sol

18 - La Luna llega a su perigeo a las 20:26 horas, estará a 362264 km de distancia

Como hemos resaltado al inicio de esta y la anterior entrega, la lluvia de estrellas de Las Perseidas tendrán su pico máximo en la madrugada del 12 y del 13 de agosto, es uno de los eventos astronómicos más populares y observados por los aficionados, especialmente en el hemisferio Norte, ya que ocurre en este mes que se caracteriza por el buen tiempo y es vacacional por excelencia, aunque no se trata de la de más alta taza horaria. Pueden llegar a observarse en promedio 100 meteoros por hora, bajo buenas condiciones del cielo y con el radiante alto sobre el horizonte, lamentablemente este último caso no se cumple para nuestras latitudes; sin embargo no deja de ser un espectáculo extraordinario; los meteoros de esta lluvia de estrellas se caracterizan por ser brillantes y de largos trazos, las partículas de polvo que los ocasionan tienen su origen en el cometa 109P/Swift-Tuttle y entran a la atmósfera terrestre a una velocidad de unos 60km/seg. El máximo exacto de la lluvia está pronosticado alrededor de las 13:00 horas.

El día lunes al anochecer, podremos ver una pequeña Luna creciente, formando un triángulo con el planeta Saturno y la estrella Spica de la constelación de Virgo. Nuestro satélite estará a 5° debajo del planeta y a 8° arriba y a la izquierda de la estrella.

 

El asteroide (7)Iris llega a su pico de brillo para este año el día viernes 16 de agosto, cuando llegue a su oposición con el fondo de estrellas de la constelación de Aquarius. Iris llegará a una magnitud de +7.9, lo que lo hará el asteroide más brillante en su oposición para este año y un objetivo relativamente fácil para binoculares o telescopios pequeños. La estrella de tercera magnitud Beta (b) Aquarii, llamada Sadalsuud, servirá como una guía para ubicar al asteroide, pues está noche como la siguiente del sábado, se encontrará a unos 40’ minutos (un poco más del diámetro de la Luna llena) de esta estrella.

 

 

El planeta Marte continúa su ascenso en el cielo del amanecer, la forma más fácil de encontrarlo sería hallando primero al planeta Júpiter, que estará brillando al Oriente una hora antes de la salida del Sol. En la mañana del sábado 17 de agosto, el planeta rojo, con una magnitud de +1.6, estará a unos 12 abajo y a la izquierda de Júpiter, no confunda a Marte con el par de estrellas de la constelación Géminis, Cástor y Póllux, que poseen una magnitud similar, el color rojo-anaranjado del planeta ayudará a diferenciarlo.

 

Por último y como es habitual, este será el aspecto del cielo en mitad de la semana.

Fuentes:

1. Sky and Telescope Magazine; agosto de 2013.

2. Astronomy Magazine; agosto de 2013.

3. Sky at Night Magazine; agosto de 2013.

4. Reddy, Francis; Celestial Delights, TheBestAstronomicalEventsThrough 2020, 3rd Edition. Springer, 2012.

5. SkySafari Plus, App para iMac

6. SkyNews Magazine; July/August 2013

7. Satellite Safari; App para iPhone

8. GoSatWatchVersion 2.0; App para iPhone

9. TheDiscovery of thePerseidMeteor; Littmann, Mark

10. Sky and Telescope Magazine, Agosto 1996, pág. 68-71

 

El descubrimiento de las Perseidas

Al Oeste el 9 de agosto a las 18:45 horas

osoriosabas@gmail.com*

Coloquio de astronomía – Universidad de Antioquia – Planetario de Medellín 

Traducido desde: The Discovery of the Perseid Meteor; Littmann, Mark Sky and Telescope Magazine, Agosto 1996, pág. 68-71

Antes de 1837 nadie sabía que el fenómeno de Las Perseidas era un evento anual. Edward Claudius Herrick era un joven de los que hoy llamaríamos ratón de biblioteca. Su padre se graduó de la universidad de Yale y fundó una escuela para niñas, su madre era descendiente de uno de los fundadores de Yale y vivían en New Haven, Connecticut, donde tiene sede la prestigiosa universidad.

Pero el joven Edward nunca asistió a Yale, no hizo estudios universitarios, sus padres creían que a causa de una inflamación crónica que padecía en sus párpados, estaría lejos de tener éxito en la educación superior. Es así como en 1827, a la edad de 16 años, empezó a trabajar en una librería que ofrecía sus servicios a estudiantes y profesores de Yale, además de ser su casa editorial.

Todo el mundo en New Haven, que tuviese algún interés intelectual, tenía algo que ver con esta librería, donde Herrick se deleitaba con charlas con profesores como el astrónomo Denison Olmsted y el químico Benjamin Silliman. Herrick trabajó arduamente y a la edad de 24 años ya era uno de los propietarios; lamentablemente los negocios no anduvieron bien en los siguientes tres años y quebró. En la noche del 9 de agosto de 1837, con su negocio yendo al colapso, Herrick observó un número inusual de meteoros en el cielo y se enteró por otras personas que se habían quedado observando el espectáculo, que estos eran aún más numerosos y brillantes después de la media noche.

Los astrónomos americanos, estaban aún conmocionados y emocionados por la épica avalancha de meteoros que había tenido lugar 4 años antes, en la noche del 12 al 13 de noviembre de 1833, cuando más de mil estrellas fugaces por minuto habían sido vistas y estas parecían tener su origen en la constelación de Leo. A todos los había tomado por sorpresa y fue la primera vez que pusieron alguna atención a los meteoros, pues creían que estos eran simples fenómenos atmosféricos que no merecían alguna consideración especial, como las nubes o el clima; estaban especialmente sorprendidos con la afirmación de Olmsted quien decía que los meteoros de esta lluvia de estrellas debían estar volando en paralelo desde una lejana región del espacio.

Ahora los astrónomos estaban en busca de registros históricos sobre observaciones de meteoritos abundantes a mediados de noviembre, pero se tenían registros de este tipo de fenómeno en agosto?

¿Una segunda lluvia anual de meteoros?

Herrick, siempre alerta y oportunista, comenzó a buscar informes de avistamientos de meteoros alrededor del 9 de agosto, desde lugares distintos a su natal New Haven, así como de reportes de años previos alrededor de esta misma fecha, encontrando referencias de 7 casos desde 1029 en Egipto hasta 1833 en Inglaterra. Siguiendo el ejemplo de Olmsted, Herrick escrbió un artículo para la edición de enero de 1838 de Silliman’s American Journal of Science and Art, en el que proponía la existencia de una segunda lluvia anual de meteoros, hizo una lista de sus pruebas y pidió información a cualquier otra persona que hubiese visto este fenómeno. Mientras se publicaba su primer artículo, Herrick obtuvo pruebas de otros años en los que alrededor de agosto 9 ó 10, habían caído gran número de meteoros a través de los cielos; estaba ya convencido de su argumentación.

“Esto ocurre generalmente alrededor del 9 de agosto de cada año”, escribió, “cuando aparece un notable número de estrellas fugaces”.

En un segundo artículo, Herrick llegó a conclusiones mas correctas:

• Los meteoros de agosto mantienen un pico de alrededor de 3 días, sin embargo pueden verse por fuera del pico por alrededor de 2 semanas.

• Así como los de noviembre, los meteoros de agosto tienen un “punto de inicio”, un lugar en el cielo de donde parecen irradiar. Herrick no podía fijar su posición entre las estrellas, pues los meteoros de agosto no eran tan abundantes como para que su radiante fuera tan obvio.

Los meteoros de agosto en general son más abundantes cada año, excepto en raras ocasiones en que los de noviembre llegan en torrentes.

• Aparte de los meteoros de noviembre y agosto, es probable que exista una tercera lluvia anual de meteoros alrededor del 30 de abril (ahora conocida como Las Líridas).Herrick encontró solo 3 casos de este fenómeno en 1095, 1122 y 1803. Fuertes lluvias de meteoros se observaron a finales de abril de esos años.

Para Herrick era claro que los meteoros no eran fenómenos meteorológicos como las tormentas, el arco iris o los escombros que caen a la tierra después de la erupción de los volcanes; “las estrellas fugaces son sin duda cuerpos cósmicos y celestiales”, escribió, “y no de origen atmosférico o terrestre”. Entonces, ¿cuál podría ser su origen?

“¿Sería posible, que estas lluvias de estrellas provinieran de cometas o cuerpos nebulosos que en un momento determinado la tierra interceptara?”, escribió Herrick. He aquí otra visión correcta, una que Olmsted ya había considerado. La hipótesis que los meteoros tenían un origen cometario, fue confirmada 28 años después de la publicación del artículo de Herrick, cuando la conexión entre los meteoros y las órbitas de los cometas fue demostrada.

Satisfecho con lo logrado hasta entonces, Herrick redactó las nuevas evidencias de su lluvia anual de meteoros de agosto, las entregó a Silliman para que las publicara en su revista. Menos de dos semanas después recibió noticias devastadoras, después de todo esto, no era el descubridor de la lluvia de estrellas de agosto.

(Segunda parte…)

Efemérides:

Semana del 5 al 11 de agosto de 2013

05 - Mercurio a 4.5° al Norte de la Luna a las 02:15 horas, visible al amanecer

Paso de la ISS aparece por el Noroeste a las 05:52:08 horas

El asteroide (4)Vesta está en conjunción con el Sol

Paso de la ISS al Oeste a las 19:09:23 horas

06 - Paso de la ISS al Nor-Noroeste a las 05:03:38 horas

Luna Nueva a las 16:51 horas

07 - Paso de la ISS al Norte a las 04:15:41 horas

08 - Paso de la ISS al Oeste a las 05:03:33 horas

09 - La Luna cerca del planeta Venus al atardecer, máximo acercamiento a las 21:19 horas

10 - El planeta Marte pasa cerca de la estrella Wasat (Delta (δ) Geminorum)

11 - Mercurio llega a su perihelio a las 20:00 horas

Esta noche y la siguiente, prepárese para observar la lluvia de estrellas de las Perseidas

 

El Cielo a las 21:00 horas el jueves 8 de agosto

El Cielo a las 21:00 horas el jueves 8 de agosto

Al inicio de la semana tenemos al asteroide (4)Vesta en conjunción con el Sol, este asteroide es el segundo cuerpo con mayor masa en el cinturón de asteroides y el tercero en tamaño con un diámetro de 530km, es el asteroide más brillante y es el único que en ocasiones puede ser visible a simple vista con una magnitud alrededor de la sexta. Fue descubierto el día 29 de marzo de 1807 por el médico y físico alemán Heinrich Wilhelm Olbers, quien también descubrió cinco cometas además de otros 2 asteroides. Vesta recibe su nombre de la diosa romana del hogar.

Durante la semana, trate de ver la pequeña constelación Scutum, una pequeña y débil constelación hacia la cola del águila (Aquila), pero que contiene un importante y rico campo de estrellas de la vía láctea y objetos del cielo profundo.

Les proponemos un reto para esta semana, más precisamente al atardecer del día martes 6 de agosto; usando binoculares trate de detectar la pequeña estrella que estará cerca del planeta Venus, se trata de la estrella sigma (σ) Leonis, una estrella de magnitud +4.1.

El día viernes 9 de agosto, podrá verse una nueva conjunción entre la Luna y Venus al atardecer, la Luna estará en una fase de un pequeño creciente, si miramos a Venus por un telescopio lo observaremos en una fase casi llena (80% iluminado), pero que con el pasar de los días ira menguando. Estos cuerpos de nuestro sistema solar se encontrarán a 1.3 segundos-luz y a 10.59 minutos-luz de distancia respectivamente.

 

Al Oeste el 9 de agosto a las 18:45 horas

Al Oeste el 9 de agosto a las 18:45 horas

El planeta Marte se encuentra rondando por la constelación de Géminis, Los Gemelos, para los días 10 y 11 de agosto pasará a poco menos de 1° de la estrella Delta (δ) Geminorum, cuyo nombre propio es Wasat, que proviene del árabe Al Wasat, que significa “en medio”. Wasat es la séptima estrella más brillante de la constelación, en realidad se trata de una estrella doble, cuyas componentes tienen una magnitud visual de +3.53 y +8.54, tienen una separación visual de 5.5” de arco y pueden ser resueltas con un telescopio pequeño; se encuentra muy cerca de la eclíptica, a solo 0.2° al sur de esta, por lo que puede ser ocultada por la Luna y en raras ocasiones por los planetas, la última vez que fue ocultada por un planeta fue por Saturno el 30 de junio de 1857 y la próxima será por el planeta Venus el 20 de agosto del año 2420. Una línea trazada desde Wasat hasta Regulus (Alfa (α) Leonis), nos muestra muy bien el camino del Sol (eclíptica). Clyde Tombaugh descubrió a Plutón muy cerca de Wasat en 1930, esta estrella también está muy cerca del punto en el que Plutón cruza la eclíptica en su camino hacia el Norte; estemos muy atentos a Wasat, pues ¡Plutón se acercará de nuevo a ella en el año 2179!

Marte junto a la estrella Wasat

Marte junto a la estrella Wasat

 

Fuentes:

1. Sky and Telescope Magazine; agosto de 2013.

2. Astronomy Magazine; agosto de 2013.

3. Sky at Night Magazine; agosto de 2013.

4. Reddy, Francis; Celestial Delights, The Best Astronomical Events Through 2020, 3rd Edition. Springer, 2012.

5. SkySafari Plus, App para iMac

6. SkyNews Magazine; July/August 2013

7. Satellite Safari; App para iPhone 8. GoSatWatch Version 2.0; App para iPhone 9. The Discovery of the Perseid Meteor; Littmann, Mark Sky and Telescope Magazine, Agosto 1996, pág. 68-71

* Médico cirujano, estudiante de Astronomía de la Universidad de Antioquia.

Visitantes del espacio profundo

MeteoritoFerrinWeb

Estudiar cuerpos menores podría ser visto como un asunto “menor” antes del evento de Chelyabinsk en febrero: si el impacto del objeto de 17 metros de ancho se hubiese retrasado 4 minutos, Alemania, por cierto más poblada que Siberia, habría resultado afectada con un impacto de 400 kilotones. Hace 105 años el impacto de Tunguska, también en Rusia, produjo un estimado de 3 a 5 megatones (Ver infografías Planetario). El asteroide Apophis es otra historia, su paso cerca de la Tierra el 13 de abril de 2029 involucra a la misión Don Quijote de la ESA cuyo objetivo será hacer un pequeño contacto con el objeto de 325 metros y enviarlo en  dirección opuesta a su movimiento. Dos naves espaciales harán el trabajo: Sancho estudiaría la composición del asteroide antes y después del impacto, e Hidalgo lo embestiría para modificar su velocidad, según afirmaciones a la revista Muy Interesante de Richard Binzel, experto en meteoritos y asteroides del MIT.

El Siglo XXI es el siglo de los asteroides, afirmó en una de sus conferencias Jorge Zuluaga, Coordinador del pregrado en Astronomía de la Universidad de Antioquia, el primero en Colombia y en la región andina. Y es que además del potencial minero de estos objetos, según Ignacio Ferrin, PhD. en física y experto en cuerpo menores “un asteroide contiene más níquel y oro que toda la Tierra”, se comienza a evidenciar un problema con la clasificación de objetos peligrosos y la detección de aquellos que entre otras cosas por estar cerca del Sol, no podemos ver desde nuestro planeta.

Los asteroides que se acercan a la órbita de la Tierra a menos de 50 millones de km (la distancia de la Tierra a la luna es de 400 mil km) se consideran NEA (Near Earth Asteroids – Asteroides cercanos a la Tierra), y según el profesor Zuluaga, “mientras Nasa busca 1600 de ellos, deja de buscar otros 1600″

 Meteorito SIKHOTE ALIN. Cayó en 1947 sobre una región de Siberia oriental. Cortesía de Ignacio Ferrin.

 

Cometas lázaro

Se está produciendo una revolución en el estudio de estos cuerpos celestes: dedicarse a los asteroides, meteoritos, cometas, meteoroides, no es simplemente develar unas “piedritas”. Además del interés económico y de seguridad mundial, ahondar en ellos podría aclarar uno de los grandes debates de la ciencia: de dónde vino el agua de la Tierra y por qué Venus carece de ella, por ejemplo.

Recientemente, los astrofísicos Zuluaga, Cuartas y Ferrin, han descubierto los denominados cometas lázaro. Según Ferrin “se supone que un asteroide es pura roca y los cometas puro hielo… pero resulta que nuestra investigación está encontrando que están mezcladas las dos cosas. Lo que indica que puede ser que existan rocas que tienen hielo encima…”

El Cinturón Principal de Asteroides es mostrado aquí en dos épocas, en tiempos presentes y al principio del Sistema Solar.  Arriba.  El Cinturón Principal en el presente según el viejo paradigma.   Según este paradigma no habría ninguna actividad cometaria allí.  En la mitad, el mismo Cinturón pero en el nuevo paradigma.  En este paradigma habría actualmente alguna actividad cometaria residual.  Abajo: cinturón principal de asteroides primordial en el nuevo paradigma.  El estudio descrito aquí clarifica la situación: hubo una actividad cometaria vigorosa al principio pero esa actividad decayó a medida que la población envejeció.  Como concecuencia se creó el denominado Cemterio de Cometas que hoy reside en el Cinturón Principal de Asteroides. Imagen: FACom

Este reciente descubrimiento tiene lugar en el lejano cinturón de asteroides, región situada entre Marte y Júpiter que alberga numerosos objetos que datan de la formación del Sistema Solar hace 4.550 millones de años y que no llegaron a convertirse en planetas por las perturbaciones gravitacionales jovianas.

Pablo Cuartas, candidado a Doctor, experto en exoplanetas y habitabilidad planetaria narra sobre los cometas lázaro: “Hemos descubierto que hay unos asteroides típicos en esta región, que en realidad no son asteroides, lo que parece ser es que son cometas que ya perdieron todo su material volátil, el agua y sus hielos, y que justamente lo que terminan siendo es un cadáver de cometa. Pero lo interesante es que algunos de ellos presentan actividad espontáneamente y justamente por eso los llamamos cometas lázaro, porque son cometas que de pronto despiertan de su aletargamiento y presentan cierta actividad en lo que se refiere a emitir material debido a la radiación solar.”

Durante mucho tiempo creímos que en esa región solamente habían rocas de tipo metálico o rocoso y posiblemente algunos cometas, pero no se tenía certeza de que algunos presentaran algo de actividad. De acuerdo con esta interpretación, millones de años atrás el cinturón principal estuvo poblado por miles de cometas activos…

“El cinturón de asteroides es un cementerio de cometas, están o muertos o dormidos y algunos están reviviendo… deben haber más de 90.000 cometas dormidos en el cinturón de asteroides… si alguna vez estuvieron despiertos los dinosaurios tuvieron que haber visto el cielo estallado de luces… al nosotros plantear que hay cometas muertos significaría que el agua vino de allí” afirma Ferrin, venezolano y profesor de la Universidad de Antioquia hace 3 años.

La exploración de los cuerpos menores del Sistema Solar, nos ha sorprendido con datos como que los cometas no son blancos sino negros ya que estan cubiertos de partículas de carbón y solo reflejan el 4% de la luz.

Las visitas al asteroide apolo Itokawa  por la sonda japonesa Hayabusa (halcón), al planeta enano Ceres y el asteroide Vesta por la misión Dawn de NASA, entre otras, suman datos a las investigaciones sobre cuerpos menores que buscan desentrañar en el antes y después del Sistema Solar, el origen del agua, la formación de la vida y hasta el posible fin del mundo a causa de una roca espacial.

Infografía: Hernán Franco. Cortesía Parque -Explora Planetario.

Infografía: Hernán Franco. Cortesía Parque -Explora Planetario.

Información sorprendente:

  • Los cometas no son de color blanco, son negros… solo reflejan el 4% de la luz. ¿Por qué? porque en el espacio hay mucho polvo y han encontrado moléculas que tienen gran cantidad de carbón.
  • Si te agarramos y te soltamos en el espacio cerquita del Sol te coinvertirías en un cometa, porque somos en gran parte agua y se sublimaría.

Para conocer más:

El negocio de capturar un asteroide

Hace una semana NASA abrió un plazo de treinta días para que el sector privado y cualquier colaborador potencial envíen sus ideas sobre cómo alcanzar este reto de localizar, redirigir y explorar los asteroides y sus amenazas.

De la astronáutica sí se habla

Nadjedja y Zuluaga

Nadjejda Vicente, PhD en periodismo sobre Información Espacial y periodista de la Agencia Espacial Europea (ESA) en Holanda es entrevistada por el astrónomo Jorge Zuluaga. ¿Se invirtieron los papeles?

En el libro de Vicente “La cuenta atrás” recorre la exploración del Universo desde los primeros paseos cósmicos del ser humano hasta nuestros días. Acá puedes descargarlo: http://www.septenio.com/pdfs/la_cuenta_atras.pdf

También accede a la versión digital de su tesis de doctorado: Ayer, hoy y mañana de la Información Espacial http://eprints.ucm.es/12201/1/T32595.pdf

 

Ciencia contada por jóvenes de Medellín

Jóvenes participantes del proyecto DivulgaCiencia

“La mayoría de las ideas fundamentales de la ciencia son esencialmente sencillas y, por regla general, pueden ser expresadas en un lenguaje comprensible para todos”
Albert Einstein

Jóvenes participantes del proyecto DivulgaCiencia 2011, curso que actualmente se ofrece en la Biblioteca EPM, derivado del proyecto de grado en el que se construyó con ellos una propuesta que les permitiera abordar la divulgación y comunicación del conocimiento.

Ya que ayer Jaider Ochoa fue al café del Planetario de Medellín decidido a extraerme información sobre el trabajo que me permitió graduarme como Periodista, y además, Marcela Posada, luego de prestarlo en la Biblioteca de la Universidad de Antioquia, lo cargaba  en su mochila (¿casualidad?), he decidido compartirlo por este medio.

Esta propuesta recorrió caminos teóricos, no obstante la práctica la enriqueció de tal manera que aún se ofrece un curso de divulgación para jóvenes en las instalaciones de la Biblioteca EPM, y, muy importante, es un curso que se replantea semestre a semestre.

Bienvenidas las consultas, lecturas, críticas, aportes, intenciones de copia, copias… etc:

Propuesta pedagógica para promover procesos de divulgación social del conocimiento a través de herramientas periodísticas y algunas TIC en jóvenes investigadores en formación… ¡huh! ¡me agoté!

1. RESUMEN

2. PROPUESTA PEDAGÓGICA PARA PROMOVER PROCESOS DE DIVULGACIÓN SOCIAL DEL CONOCIMIENTO…

3. FUENTES CITADAS

“A veces me pregunto, ¿estoy en África?”

En el ecuador keniano. Foto: Cortesía Manuela Herrera

Voy a alimentar a mis mosquitos, me dijo Manuela Herrera luego de una larga conversación telefónica. Lo que no sabía era que se trataba de uno de esos sacrificios a los que muchos científicos se enfrentan en sus investigaciones: su brazo inmóvil sería el plato servido.

 

En el ecuador keniano. Foto: Cortesía Manuela Herrera

Mientras los ojos de la opinión pública alrededor del planeta están puestos en los tres grupos científicos que se disputan la primicia de una vacuna contra la malaria, con efectividad del 100% en humanos, en otros centros de investigación se llevan a cabo estudios paralelos, que sin ocupar primera plana, buscan soluciones alternativas a un flagelo que no ha resultado fácil de enfrentar y que cada año cobra la vida de medio millón de personas en el mundo.

En el ICIPE (International Centre of Insect Physiology and Ecology), ubicado en Mbita, Kenia a orillas del lago Victoria, Manuela Herrera, una bióloga colombiana, que nació en Urrao Antioquia, hace parte de un proyecto que busca entender el comportamiento de oviposición de los principales vectores de malaria en África. Como parte de su doctorado en Ciencia con énfasis en Medicina Tropical e Higiene, trabaja con un grupo de profesionales en el desarrollo de nuevas estrategias de control de la enfermedad que sean más amigables con el ambiente y con una viabilidad acorde a la ecología de los mosquitos, es decir, partiendo de entender cómo estos se relacionan con su entorno.

En ausencia de una vacuna, la prevención y control de ésta enfermedad se basan en el diagnóstico y tratamiento oportuno, y en el control de las poblaciones de mosquitos vectores. En este último aspecto las dos principales estrategias empleadas a nivel mundial para controlar la malaria están relacionadas con el uso de insecticidas: el rociamiento en las paredes de las casas y la implementación de toldillos impregnados, lo que previene que las personas sean picadas mientras duermen, sin embargo, estas técnicas deben ser revaluadas pues muchos mosquitos han creado resistencia y el efecto residual de las sustancias usadas, las hace altamente contaminantes.

Según la investigadora, cuando un mosquito hembra nos pica obtiene la sangre necesaria para el desarrollo de sus huevos, luego descansa dos días y se va en busca de un cuerpo de agua para ponerlos allí: “El viaje del mosquito hasta las personas ha sido muy bien estudiado, sabemos qué atrae a un mosquito hasta nosotros, cuál es su hora preferida para picar, si dentro de la casa o afuera. El otro viaje, que es fundamental también en su ciclo de vida y que es el que sucede justo después de habernos picado, ha sido muy poco estudiado”. Así como las madres humanas buscan el hospital con las mejores condiciones para dar a luz a sus hijos, los mosquitos hembra del género Anopheles, que son quienes pueden portar el parásito causante de la malaria, parecen seguir guías o claves para encontrar y seleccionar un sitio de cría adecuado: “Sabemos que hacen elecciones porque hay lugares que a nuestro juicio son similares, pero hay unos que tienen mosquitos, larvas de mosquitos y otros no”, agrega Manuela.

 

Trabajo de campo. Foto: Cortesía Manuela Herrera

Entonces, ¿qué es lo que hace que una hembra decida poner sus huevos en un cuerpo de agua y no en otro, cuando ambos parecen tener las mismas condiciones? Aunque podría parecer una pregunta simple, y en efecto ya ha sido revelada para otras especies de mosquitos como el Aedes aegypti transmisor del dengue, de quien se sabe adora las aguas estancadas, el Anopheles prefiere el agua limpia y rica en oxígeno, lo que hace que descifrar sus gustos sea una tarea compleja: “Es casi como buscar una aguja en un pajar, pero lo que hago es salir a campo y revisar muchos criaderos potenciales, algunos con larvas, otros sin ellas y comparar las poblaciones de bacterias y los químicos en ambos grupos”. Si Manuela y su grupo encuentran algún compuesto de interés, realizan ensayos controlados con mosquitos de laboratorio para corroborar que la sustancia tiene un impacto incluso cuando no está dentro del criadero.

La lista de chequeo es inmensa, además de los químicos y las bacterias presentes en el agua, deben analizar otros factores como la turbidez, el pH, la conductividad, la presencia de plantas y muchos otros que como en una orquesta y dependiendo de la obra a interpretar, pueden tener mayor o menor participación en lo que definiría las condiciones para que una hembra grávida se interese en poner sus huevos en dicho cuerpo de agua: “Si sabemos qué atrae al mosquito, podríamos emplear nuevos métodos de control, uno de ellos es el “Attract and Kill Strategy”, donde llamaríamos a las hembras a ovopositar en un lugar determinado que previamente haya sido tratado con algún larvicida de origen biológico como por ejemplo el BTI”.

África es el continente donde se hace investigación de punta en el tema de malaria, no obstante el 70% de los casos y muertes en el mundo ocurren en la región del sub sahara africano. En Colombia es también una de las enfermedades tropicales transmitidas por vectores con mayor impacto en la salud pública, sin embargo, aunque ambas especies de mosquito pertenecen al género anopheles, el gambiae, africano, ha estado adaptado a vivir con los humanos, se cría cerca de las casas y es portador principalmente del Plasmodium falciparum, parásito responsable de los casos de malaria más graves como la de tipo cerebral y otras que pueden ocasionar la muerte. Es por esto que allí la tasa de mortalidad es tan elevada, a diferencia de Colombia donde se presenta un alto número de personas enfermas, debido a que el parásito comúnmente transmitido es el Plasmodium vivax, un tipo que podría denominarse “menos peligroso”.

 

Experimentos en curso. Foto: Cortesía Manuela Herrera

Manuela cree firmemente en la globalización del conocimiento y que lo que hoy está aprendiendo a kilómetros de distancia, tendría grandes aplicaciones en el país, no sólo en el estudio de la ecología de las especies de mosquitos colombianas, sino en la incorporación de nuevos y mejores métodos de investigación: “En Colombia se hacen buenos trabajos pero indiscutiblemente nuestras escuelas están inmersas en otras dinámicas, generalmente es más importante la obtención de datos y el tiempo dedicado al análisis y a la discusión es reducido, por lo cual no se llega fácilmente a conclusiones de gran impacto”.

En un lugar en el que el trato hacia la mujer es altamente diferenciado, ser además la única mujer extranjera le ha representado grandes retos a esta investigadora colombiana, que dice aún no creer estar en un lugar tan sorprendente y de contrastes. Entre sus muchas anécdotas, cuenta que le ha sido difícil ver que las mujeres no montan en bicicleta, no beben cerveza y que no es común que silben, además las diferencias en el contacto físico entre las personas: “Aquí los hombres son los que se abrazan y se dan la mano, por ejemplo caminan cogidos de sus meñiques; entre mujeres no sucede igual y menos entre mujeres y hombres”. Dentro de toda esa interculturalidad y lo que en ocasiones extraña de su país, sobresale el amor que desde niña tuvo por la naturaleza y la pasión que le imprime a su rol de investigadora, que dista bastante de ser glamuroso o de escritorio y se asemeja más a una aventura creada por un niño, en la que inclusive, poner su brazo para que “sus hijos” los mosquitos se alimenten, se vuelve una situación secundaria: “Es un reto personal el estar avanzando y poder desarrollar mis ideas, se que requiere de grandes esfuerzos pero vale la pena, pues lograr el intercambio de conocimientos y opiniones con una comunidad especializada en el tema es bastante enriquecedor, no solo para mi como investigadora, sino para el proyecto y para cualquier lugar del mundo donde la enfermedad haga presencia como en nuestro país”.

ALMA desierta

"Bajo el conjuro de las Nubes de Magallanes" - Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) - Foto: Christoph Malin, embajador fotográfico de ESO

 

"Bajo el conjuro de las Nubes de Magallanes" - Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) - Foto: Christoph Malin, embajador fotográfico de ESO

 

Una de las noticias de mayor relevancia para la ciencia en la última semana ha sido sin duda la culminación del más grande proyecto tecnológico en la historia de la radioastronomía y que promete revolucionar nuestro conocimiento del cosmos, se trata del ALMA (Atacama Large Millimeter Array) ubicado en el llano de Chajnantor a 5000 metros de altura, en el norte de la región de Atacama Chile, un lugar con una belleza salvaje indescriptible y en el que andar sin una ruta definida podría significar la diferencia entre la vida y la muerte.

Más que hablar de los aspectos técnicos del telescopio, que han sido ampliamente desarrollados en diferentes medios de comunicación, lo primero que se me viene a la mente es la idea de que ese desierto aparentemente estéril y carente de dinamismo, alberga algunas de las historias más inverosímiles, que hablan de la tenacidad que reviste al ser humano a la hora de buscar respuestas, algunas motivadas por su infinita curiosidad y otras por la necesidad de encontrar certezas que alivianen su tránsito por la vida. Si usted, al igual que yo, sólo ve el desierto de Atacama como un lugar fértil para la Astronomía, creo que vale la pena evocar al menos uno de los hechos que han engrosado la historia de este paraje .

En noviembre de 1973, Augusto Pinochet instaló en las ruinas de una empresa minera en las afueras de la ciudad de Antofagasta, un campo de concentración de presos políticos en el que por 2 años fueron asesinados y desaparecidos miles de ellos y quienes aún siguen siendo buscados por sus familiares. Esta situación es desarrollada, con precisión y gran estética, por Patricio Guzmán en su documental “Nostalgia de la Luz”, una bella metáfora que alude al hecho de que si los cuerpos celestes y nosotros estamos hechos de lo mismo, y que un astrónomo busca algo desconocido en el espacio exterior, así también las mujeres buscan en el desierto, con nada más que sus ojos y sus manos, alguna pequeña señal que de cuenta de sus seres queridos. Cuenta la historia también que muchos de los prisioneros desarrollaron una afición por la astronomía pues el cielo cristalino del desierto era su única guía, pasión que fue igualmente coartada por la dictadura que evitaba ante todo cualquier posibilidad de escape, era entonces el lugar perfecto para uno de los mayores despliegues de la crueldad humana.

 

 

Para ver el documental online entre aquí.

Así como estas mujeres tienen una indiscutible motivación para hacer lo que hacen, en el caso de la ciencia, ¿qué es lo que desencadena que en un lugar aún más alto donde cuesta respirar, caminar y donde a pesar del tanque de oxígeno que debes tener colgado a tu espalda no logras estar más de 6 horas, se haya llevado a cabo uno de los proyectos más ambiciosos de la astronomía? Paradójicamente lo que para nosotros es hostil, para la radioastronomía es el paraíso soñado de la experimentación y aunque el costo tecnológico es elevado, lo que se espera recibir a cambio no tiene precedentes. Develar los misterios de la formación estelar y planetaria, que ocurren a escalas tan pequeñas que los telescopios convencionales no la alcanzan a descifrar, es lo que promete lograr ALMA.

Para dimensionar esto debemos comenzar por entender que la luz como la conocemos es tan solo una pequeña parte del espectro electromagnético que es visible al ojo humano, las demás longitudes de onda contienen información que requiere de instrumentos especiales para ser leída e interpretada, en otras palabras, estamos a ciegas en un universo esquivo y reservado del que sólo conocemos el 4% y aún así nos la seguimos ingeniando para escudriñar sus secretos. Cada una de las 66 antenas del ALMA, que se mueven con una facilidad que hace olvidar sus aproximadamente 100 toneladas de peso, apuntan a distintas direcciones, no para detectar luz visible como los telescopios ópticos convencionales, sino para observar en longitudes de onda milimétricas y submilimétricas usando frecuencias de radio, esta característica hace que no sea necesaria la oscuridad para estudiar el universo temprano y que pueda mirarse la formación de estrellas y galaxias distantes. El resultado, imágenes de alta precisión como las que se conseguirían con un telescopio o antena equivalente de 14 kilómetros de diámetro. Toda la tierra podría funcionar como un solo telescopio si se hiciera interferometría en varios puntos y se tuviera la voluntad política y económica.

 

Imagen de las galaxias Antena formada a partir de observaciones de ALMA y del Hubble. Créditos: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO). Imagen en luz visible: telescopio espacial Hubble de NASA/ESA.

 

Entonces si no se ve, ¿cómo logran los astrónomos obtener las imágenes? Tal vez el imaginario de muchos provenga de la película Contacto donde veíamos a Jodie Foster sentada sobre la hierba, con sus audífonos “escuchando” la información proveniente de las antenas, tal como si estuviera sintonizando una emisora extraterrestre, sin embargo esto es simplemente una de las tantas licencias creativas que se permiten los directores para hacer más atractiva una cinta. Y aunque estas aproximaciones generan desinformación en el público, hay que imaginarnos qué hubiera sido de la película si la rubia en lugar de estar sentada medio de un hermoso paisaje, hubiera estado al frente de su ordenador analizando gráficas todo el tiempo. Aunque ALMA no funciona de esa manera, si podemos imaginar las antenas como un conjunto de orejas, que reciben información de los cuerpos más fríos del universo, transforman las señales y las envían a un cerebro que combina y analiza la información elaborando una sola imagen de gran poder. Esta analogía fue muy bien desarrollada por el diario Papel digital en su infografía publicada el 9 de marzo, es un excelente recurso si queremos entender con mayor exactitud el funcionamiento del ALMA. Ver aquí.

 

Jodie Foster en la película Contacto

 

Sea cual sea nuestra posición con relación al cambio climático, es cierto que impacta nuestras actividades diarias y la radioastronomía no se escapa de ello, por eso cada vez se buscan lugares más altos y secos para la recepción de este tipo de ondas cortas, con el fin de evitar que el vapor de agua absorba y atenúe las radiaciones submilimétricas. Son innumerables los desafíos tecnológicos que deben asumir proyectos como estos, además de grandes retos sociales, para nada despreciables, que van desde cómo explicar a la gente por qué vale la pena invertir 1300 millones de dólares en un telescopio, cuando no se observan resultados que aparentemente impacten nuestra vida diaria y más aún cuando lo que se obtiene no son espectaculares imágenes como las logradas en el visible por telescopios ópticos. Los astrónomos aseguran sin embargo, que la tecnología de punta desarrollada para este tipo de proyectos termina beneficiando la vida de todos nosotros en campos como la electrónica, las comunicaciones, la medicina, entre otros.

Ángela Posada Swafford realizó un excelente artículo para la revista Muy Interesante de España donde, como siempre, a través de su estilo poético y el uso impecable de metáforas, nos regala elementos para adentrarnos mucho más en el funcionamiento del ALMA.

También echarle un vistazo a la película The View From Mars, del cineasta Jonathan de Villiers y ALMA, la película – En busca de nuestros orígenes cósmicos, resulta suficientemente ilustrativo para quienes queremos seguirle la pista a este gran telescopio ¿Qué vendrá ahora?