El descubrimiento de las Perseidas

Al Oeste el 9 de agosto a las 18:45 horas

osoriosabas@gmail.com*

Coloquio de astronomía – Universidad de Antioquia – Planetario de Medellín 

Traducido desde: The Discovery of the Perseid Meteor; Littmann, Mark Sky and Telescope Magazine, Agosto 1996, pág. 68-71

Antes de 1837 nadie sabía que el fenómeno de Las Perseidas era un evento anual. Edward Claudius Herrick era un joven de los que hoy llamaríamos ratón de biblioteca. Su padre se graduó de la universidad de Yale y fundó una escuela para niñas, su madre era descendiente de uno de los fundadores de Yale y vivían en New Haven, Connecticut, donde tiene sede la prestigiosa universidad.

Pero el joven Edward nunca asistió a Yale, no hizo estudios universitarios, sus padres creían que a causa de una inflamación crónica que padecía en sus párpados, estaría lejos de tener éxito en la educación superior. Es así como en 1827, a la edad de 16 años, empezó a trabajar en una librería que ofrecía sus servicios a estudiantes y profesores de Yale, además de ser su casa editorial.

Todo el mundo en New Haven, que tuviese algún interés intelectual, tenía algo que ver con esta librería, donde Herrick se deleitaba con charlas con profesores como el astrónomo Denison Olmsted y el químico Benjamin Silliman. Herrick trabajó arduamente y a la edad de 24 años ya era uno de los propietarios; lamentablemente los negocios no anduvieron bien en los siguientes tres años y quebró. En la noche del 9 de agosto de 1837, con su negocio yendo al colapso, Herrick observó un número inusual de meteoros en el cielo y se enteró por otras personas que se habían quedado observando el espectáculo, que estos eran aún más numerosos y brillantes después de la media noche.

Los astrónomos americanos, estaban aún conmocionados y emocionados por la épica avalancha de meteoros que había tenido lugar 4 años antes, en la noche del 12 al 13 de noviembre de 1833, cuando más de mil estrellas fugaces por minuto habían sido vistas y estas parecían tener su origen en la constelación de Leo. A todos los había tomado por sorpresa y fue la primera vez que pusieron alguna atención a los meteoros, pues creían que estos eran simples fenómenos atmosféricos que no merecían alguna consideración especial, como las nubes o el clima; estaban especialmente sorprendidos con la afirmación de Olmsted quien decía que los meteoros de esta lluvia de estrellas debían estar volando en paralelo desde una lejana región del espacio.

Ahora los astrónomos estaban en busca de registros históricos sobre observaciones de meteoritos abundantes a mediados de noviembre, pero se tenían registros de este tipo de fenómeno en agosto?

¿Una segunda lluvia anual de meteoros?

Herrick, siempre alerta y oportunista, comenzó a buscar informes de avistamientos de meteoros alrededor del 9 de agosto, desde lugares distintos a su natal New Haven, así como de reportes de años previos alrededor de esta misma fecha, encontrando referencias de 7 casos desde 1029 en Egipto hasta 1833 en Inglaterra. Siguiendo el ejemplo de Olmsted, Herrick escrbió un artículo para la edición de enero de 1838 de Silliman’s American Journal of Science and Art, en el que proponía la existencia de una segunda lluvia anual de meteoros, hizo una lista de sus pruebas y pidió información a cualquier otra persona que hubiese visto este fenómeno. Mientras se publicaba su primer artículo, Herrick obtuvo pruebas de otros años en los que alrededor de agosto 9 ó 10, habían caído gran número de meteoros a través de los cielos; estaba ya convencido de su argumentación.

“Esto ocurre generalmente alrededor del 9 de agosto de cada año”, escribió, “cuando aparece un notable número de estrellas fugaces”.

En un segundo artículo, Herrick llegó a conclusiones mas correctas:

• Los meteoros de agosto mantienen un pico de alrededor de 3 días, sin embargo pueden verse por fuera del pico por alrededor de 2 semanas.

• Así como los de noviembre, los meteoros de agosto tienen un “punto de inicio”, un lugar en el cielo de donde parecen irradiar. Herrick no podía fijar su posición entre las estrellas, pues los meteoros de agosto no eran tan abundantes como para que su radiante fuera tan obvio.

Los meteoros de agosto en general son más abundantes cada año, excepto en raras ocasiones en que los de noviembre llegan en torrentes.

• Aparte de los meteoros de noviembre y agosto, es probable que exista una tercera lluvia anual de meteoros alrededor del 30 de abril (ahora conocida como Las Líridas).Herrick encontró solo 3 casos de este fenómeno en 1095, 1122 y 1803. Fuertes lluvias de meteoros se observaron a finales de abril de esos años.

Para Herrick era claro que los meteoros no eran fenómenos meteorológicos como las tormentas, el arco iris o los escombros que caen a la tierra después de la erupción de los volcanes; “las estrellas fugaces son sin duda cuerpos cósmicos y celestiales”, escribió, “y no de origen atmosférico o terrestre”. Entonces, ¿cuál podría ser su origen?

“¿Sería posible, que estas lluvias de estrellas provinieran de cometas o cuerpos nebulosos que en un momento determinado la tierra interceptara?”, escribió Herrick. He aquí otra visión correcta, una que Olmsted ya había considerado. La hipótesis que los meteoros tenían un origen cometario, fue confirmada 28 años después de la publicación del artículo de Herrick, cuando la conexión entre los meteoros y las órbitas de los cometas fue demostrada.

Satisfecho con lo logrado hasta entonces, Herrick redactó las nuevas evidencias de su lluvia anual de meteoros de agosto, las entregó a Silliman para que las publicara en su revista. Menos de dos semanas después recibió noticias devastadoras, después de todo esto, no era el descubridor de la lluvia de estrellas de agosto.

(Segunda parte…)

Efemérides:

Semana del 5 al 11 de agosto de 2013

05 - Mercurio a 4.5° al Norte de la Luna a las 02:15 horas, visible al amanecer

Paso de la ISS aparece por el Noroeste a las 05:52:08 horas

El asteroide (4)Vesta está en conjunción con el Sol

Paso de la ISS al Oeste a las 19:09:23 horas

06 - Paso de la ISS al Nor-Noroeste a las 05:03:38 horas

Luna Nueva a las 16:51 horas

07 - Paso de la ISS al Norte a las 04:15:41 horas

08 - Paso de la ISS al Oeste a las 05:03:33 horas

09 - La Luna cerca del planeta Venus al atardecer, máximo acercamiento a las 21:19 horas

10 - El planeta Marte pasa cerca de la estrella Wasat (Delta (δ) Geminorum)

11 - Mercurio llega a su perihelio a las 20:00 horas

Esta noche y la siguiente, prepárese para observar la lluvia de estrellas de las Perseidas

 

El Cielo a las 21:00 horas el jueves 8 de agosto

El Cielo a las 21:00 horas el jueves 8 de agosto

Al inicio de la semana tenemos al asteroide (4)Vesta en conjunción con el Sol, este asteroide es el segundo cuerpo con mayor masa en el cinturón de asteroides y el tercero en tamaño con un diámetro de 530km, es el asteroide más brillante y es el único que en ocasiones puede ser visible a simple vista con una magnitud alrededor de la sexta. Fue descubierto el día 29 de marzo de 1807 por el médico y físico alemán Heinrich Wilhelm Olbers, quien también descubrió cinco cometas además de otros 2 asteroides. Vesta recibe su nombre de la diosa romana del hogar.

Durante la semana, trate de ver la pequeña constelación Scutum, una pequeña y débil constelación hacia la cola del águila (Aquila), pero que contiene un importante y rico campo de estrellas de la vía láctea y objetos del cielo profundo.

Les proponemos un reto para esta semana, más precisamente al atardecer del día martes 6 de agosto; usando binoculares trate de detectar la pequeña estrella que estará cerca del planeta Venus, se trata de la estrella sigma (σ) Leonis, una estrella de magnitud +4.1.

El día viernes 9 de agosto, podrá verse una nueva conjunción entre la Luna y Venus al atardecer, la Luna estará en una fase de un pequeño creciente, si miramos a Venus por un telescopio lo observaremos en una fase casi llena (80% iluminado), pero que con el pasar de los días ira menguando. Estos cuerpos de nuestro sistema solar se encontrarán a 1.3 segundos-luz y a 10.59 minutos-luz de distancia respectivamente.

 

Al Oeste el 9 de agosto a las 18:45 horas

Al Oeste el 9 de agosto a las 18:45 horas

El planeta Marte se encuentra rondando por la constelación de Géminis, Los Gemelos, para los días 10 y 11 de agosto pasará a poco menos de 1° de la estrella Delta (δ) Geminorum, cuyo nombre propio es Wasat, que proviene del árabe Al Wasat, que significa “en medio”. Wasat es la séptima estrella más brillante de la constelación, en realidad se trata de una estrella doble, cuyas componentes tienen una magnitud visual de +3.53 y +8.54, tienen una separación visual de 5.5” de arco y pueden ser resueltas con un telescopio pequeño; se encuentra muy cerca de la eclíptica, a solo 0.2° al sur de esta, por lo que puede ser ocultada por la Luna y en raras ocasiones por los planetas, la última vez que fue ocultada por un planeta fue por Saturno el 30 de junio de 1857 y la próxima será por el planeta Venus el 20 de agosto del año 2420. Una línea trazada desde Wasat hasta Regulus (Alfa (α) Leonis), nos muestra muy bien el camino del Sol (eclíptica). Clyde Tombaugh descubrió a Plutón muy cerca de Wasat en 1930, esta estrella también está muy cerca del punto en el que Plutón cruza la eclíptica en su camino hacia el Norte; estemos muy atentos a Wasat, pues ¡Plutón se acercará de nuevo a ella en el año 2179!

Marte junto a la estrella Wasat

Marte junto a la estrella Wasat

 

Fuentes:

1. Sky and Telescope Magazine; agosto de 2013.

2. Astronomy Magazine; agosto de 2013.

3. Sky at Night Magazine; agosto de 2013.

4. Reddy, Francis; Celestial Delights, The Best Astronomical Events Through 2020, 3rd Edition. Springer, 2012.

5. SkySafari Plus, App para iMac

6. SkyNews Magazine; July/August 2013

7. Satellite Safari; App para iPhone 8. GoSatWatch Version 2.0; App para iPhone 9. The Discovery of the Perseid Meteor; Littmann, Mark Sky and Telescope Magazine, Agosto 1996, pág. 68-71

* Médico cirujano, estudiante de Astronomía de la Universidad de Antioquia.

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