Hallan diamante del tamaño de la Tierra

Cortesía B. Saxton-NRAO

¿Se imaginan? Un diamante del tamaño de la Tierra. Sí nada menos. Eso es lo que creen haber hallado astrónomos del observatorio NRAO.

Se trata de la enana blanca más fría encontrada hasta ahora. Es tan fría, de hecho, que su carbono se ha cristalizado formando un enorme diamante.

“Es un objeto increíble”, dijo David Kaplan, de la Universidad de Wisconsin-Milwaukee, cabeza del estudio.

Objetos tan fríos son difíciles de detectar. Y este se encontró gracias a su compañía, un púlsar o estrella de neutrones de alta velocidad de rotación formada durante una explosión de supernova.

El púlsar, PSR J2222-0137, se encuentra a 900 años luz de la Tierra hacia la constelación de Acuario.

Los astrónomos observaron que la señal de radio del pulsar se retardaba algunas veces, cuando su compañera pasaba por delante, doblando el espacio. El análisis reveló que el pulsar tiene una masa 1,2 veces la del Sol y su compañera 1,05 veces.

El grupo sospechaba que la compañera era una enana blanca, o ese denso núcleo estelar que queda luego de que una estrella muere. Los astrónomos se dieron a la tarea de verla en luz infrarroja y el final encontraron que era 100 veces más tenue que cualquier enana blanca orbitando una estrella de neutrones y 10 veces más débil que cualquier otra detectada a la fecha, indicó Bart Dunlap, otro de los investigadores.

Lo de fría, valga, la aclaración, no se puede tomar literalmente: su temperatura es de unos 2.700 grados centígrados, unas 5.000 veces más fría que el centro de nuestro Sol.

Un objeto tan frío debe haber cristalizado todo su carbono, similar a un diamante.

Los astrofísicos han teorizado hace tiempo que también podrían existir planetas de carbono, como la superTierra 55 Cancri e.

El nuevo estudio fue publicado en el Astrophysical Journal.

Mis 10 noticias científicas de la semana (25-31)

1. El primer polinizador

Sus últimos días fueron en lo que hoy se conoce como Messelt Pit. No fueron recientes, pues murió algo así como hace 47 millones de años. Y sin pensarlo, se constituye ahora en un valioso testimonio: el ave polinizadora más antigua conocida a la fecha. En su estómago bien preservado se encontraron distintas clases de polen. El hallazgo fue reportado en Biology letters. La evidencia más antigua de polinización era de hace 30 millones.

2. Qué animales para viajar

Científicos reportaron la migración más extensa en África: la realizan miles de cebras. A ocho de ellas se les colocaron collares con GPS, lo que permitió seguir el patrón de desplazamiento. Los científicos rastrearon dos años consecutivos de desplazamiento hacia y desde el río Chobe en Namibia y el Parque Nacional Nxai Pan en Bostwana. El estudio de World Wildlife Fund publicado en Oryx reveló que recorren 500 kilómetros.

3. No estrese su semen

El estrés sicológico es nocivo para semen y espermatozoides al afectarse su calidad en cuanto a concentración, apariencia y capacidad de fertilizar un óvulo. Eso demostraron científicos que presentaron sus hallazgos en Fertility and Sterility. Se encotnró que era más probable encontrar en hombres estresados bajas concentraciones de espermatozoides en el eyaculado y estos eran deformes o tenían menos movilidad.

4. El volcán fue habitable

Científicos analizando fotos de Marte dijeron que el volcán Arsia Mons pudo haber sido el hogar de los más recientes ambientes habitables en el planeta rojo. Mostraron que erupciones debajo de una capa de hielo pudieron haber creado muchas cantidades de agua líquida sobre la superficie hace cerca de 210 millones de años. Y donde hay agua podría haber vida. Su análisis apareció en Icarus.

5. Gas, pero mucho gas en la atmósfera

La Organización Meteorológica Mundial reveló que en abril se impuso un lamentable récord en el Hemisferio Norte: los niveles de dióxido de carbono (CO2) estuvieron en o sobre las 400 partes por millón. Ese gas es responsable en gran medida del calentamiento del planeta. Esas 400 ppm dicen que los niveles son 150% mayores a los que se tenían antes de la llamada revolución industrial. Se espera que los niveles en ese hemisferio y todo el planeta continúen al alza, pero los 400 son una voz de alarma para un planeta que se achicharra y derrite a la vez.

6. Los diamantes sí son eternos

Astrónomos de la Universidad Yale revelaron que los planetas de diamante deben ser mucho más comunes de lo creído hasta ahora. Esa clase de planetas extrasolares podrían contener enormes depósitos de grafito y diamantes y su aparente abundancia origina nuevas inquietudes acerca de las implicaciones de esos ambientes ricos en carbono. Estos planetas de diamante han sido sensación desde que en 2012 se publicó un estudio sugiriendo que 55 Cancri e era de diamante. Estos planetas tienen 2/3 de su masa en carbono. El nuevo estudio apareció en The Astrophysical Journal.

7. Taller de genes

Una técnica de reparación de genes podría mejorar los resultados de las terapias genéticas y fue descrita en Nature. En ella se editan genes de células madre humanas hematopoyéticas, que dan origen a todos los tipos de células sanguíneas. El potencial terapéutico de la edición del genoma se demostró en muestras de un paciente humano con una severa enfermedad de inmunodeficiencia heredada. La técnica ha sido buscada hace mucho y el grupo que reporta el avance logró superar algunos obstáculos que la frenaban.

8. El gran mapa de nuestras proteínas

Científicos presentaron en dos estudios borradores del mapa de proteínas humanas, el proteoma que describe todas las que componen un individuo, un avance con implicaciones en la investigación básica y biomédica. En uno de los borradores se presentaron 17.294 proteínas codificadas por los genes, mientras en el otro se ensambló evidencia de cerca de 18.000 genes incluyendo un núcleo de 10.000 a 12.000 proteínas expresadas en diferentes tejidos. Un buen logro. Se presentó en Nature.

9. Ayudar a niños pobres sí paga

Cuando a niños pobres se les incluye en programas de desarrollo, de adultos tienen mayores capacidades para obtener mejores ingresos, demostró un estudio publicado en Science, que se basó en un seguimiento de 20 años con niños de Jamaica y en el cual participó el Nobel James Heckman. El seguimiento se hizo a 127 niños. Aquellos que participaron en el programa tenían ingresos 25% superiores a los que no.

10. Los papás también la tienen

En un estudio presentado en Proceedings of the National Academy of Sciences se analizó la respuesta cerebral de papás que cuidaban de sus hijos, encontrándose que poseen una red neuronal paterna. El estudio se hizo con 89 padres por primera vez. En ellos se activaban la amígdala y el surco temporal superior, a diferencia de otros participantes en la investigación.

Hallan planeta de diamante

Si una chispa de diamante hace las delicias de muchos humanos y ennegrece los corazones, ¿qué tal un diamante del tamaño de un planeta más grande que la Tierra?

Eso es lo que podría ser el planeta 55 Cancri e, que tiene un radio dos veces el terrestre y una masa ocho veces mayor, una Supertierra en el argot astronómico.

El estudio de los científicos de Yale University será publicado en Astrophysical Journal Letters.

“Esta es nuestra primera mirada a un mundo rocoso con una química diferente a la de la Tierra”, expresó Nikku Madhusudhan, cabeza del equipo. “La superficie de este planeta está probablemente cubierta en grafito y diamante en vez de agua y granito”, dijo.

El planeta orbita la estrella 55 Cancri a 40 años luz de nosotros, estrella que se puede ver a simple vista en la constelación Cáncer. Lo hace a una supervelocidad tal que su año solo dura 18 horas. Es un cuerpo demasiado caliente, cerca de 2.150° C, por lo que se descarta cualquier tipo de vida conocida.

Este planeta fue observado por primera vez el año pasado mediante la técnica del tránsito, permitiéndoles a los astrónomos medir su radio. Esa información más la reciente estimación de su masa permitió a los científicos inferir su composición química mediante modelos de su interior, estableciendo todas las posibles combinaciones de los elementos y compuestos que le otorgarían características especiales.

Astrónomos habían reportado previamente que la estrella madre tiene más carbono que oxígeno. Madhusudhan y colegas confirmaron que cantidades sustanciales de carbono y carburo de silicio y una cantidad despreciable de hielo de agua estuvieron presentes durante la formación del planeta.

El planeta está compuesto más que todo de carbono (como grafito y diamante), hierro, carburo de silicio y posiblemente algunos silicatos.

Los cálculos sugieren que cerca de un tercio de la masa del planeta, equivalente a tres masas terrestres, podría ser de diamante.

“En contraste, el interior de la Tierra es rico en oxígeno, pero muy pobre en carbono, menos de una parte en mil”, dijo Kanani Lee, coautor del estudio.

Dibujo de Cancri 55 E

Detectan planeta pequeño a 42 años luz

A tan solo 42 años luz se acaba de ver un planeta que cruzó delante de su estrella.

Era el telescopio espacial Spitzer que miraba hacia ese sol en la constelación de Cáncer, que hizo el hallazgo.

Podría ser uno de los más de 500 exoplanetas hallados hasta ahora, pero los análisis dicen otra cosa.

Se trata de una super Tierra, que mide 2,1 veces el tamaño de nuestro planeta, el más pequeño de esos cuerpos a tan cercana distancia del Sol.

Aunque cruzar 42 años luz es misión imposible hoy, si se considera que el universo tiene unos 13.700 millones de años luz, el planeta está al lado de nuestra casa.

Se trata de 55 Cancri e, que pese a su tamaño, posee 8 veces la masa terrestre. Es muy grande para ser sólo rocoso, por lo que podría contener una gran masa de hielo sobre un núcleo rocoso, de acuerdo con los primeros análisis y… especulaciones, pues a tal distancia se requerirán otras miradas para conocer más de cerca la composición.

“Podríamos llamarlo Neptuno desnudo, porque es muy similar a ese planeta excepto que no posee una envoltura de hidrógeno sobre su corteza helada”, dijo Brice-Olivier Demory, del Massachusets Institute of Technology.

Pero la analogía termina allí: 55 Cancri e está 1.900 veces más cerca de su sol que Neptuno del Sol. A esa distancia, debe estar literalmente horneado.

El brillo de la estrella permitirá determinar con mayor rapidez y precisión.