Llegamos a las 400 pmm de CO2

Sí: el 9 de mayo quedará registrado como el día en que la concentración de CO2 en la atmósfera pasó la barrera de las 400 partes por millón. El Observatorio de Mauna Loa entregó el dato de ese día: 400,03.

Sería una cifra más de todas las que se manejan en el medio ambiente, pero no, es más que diciente: es la primera vez en más de 3 millones de años que se llega a tal concentración, una concentración que tiene que ver con el efecto invernadero y el continuo calentamiento del planeta.

Por casualidad tal vez, la revista Science publicó el jueves 9 también un estudio en el que científicos analizaron un gran núcleo de sedimento en el Ártico y encontraron que de hace 3,6 a 2,2 millones de años el área alrededor del Polo Norte era más caliente y húmeda que hoy.

Lo llamativo es que en ese entonces la concentración de CO2 en la atmósfera estaba entre las 380 y 450 partes por millón.

O sea: grandes cambios están por venir de continuar la tendencia a mayor concentración de gases de invernadero en la atmósfera, algo que parece seguro: pese a acuerdos internacionales y conversaciones sobre reducción de emisiones, el nivel ha seguido al alza.

Mis 10 noticias científicas de la semana

1. El tamaño del pene sí interesa

Un estudio dice que a las mujeres sí les importa el tamaño del pene, pero hasta cierto punto: que no sea mucho más grande de los estándares, de acuerdo con la investigación realizada entre mujeres australianas y publicada en Proceedings of the National Academy of Sciences. Los investigadores trataban de responder porqué el pene humano es más largo y grueso que el de los otros primates, sugiriendo que las mujeres habrían forzado esa selección sexual, lo que no parece cierto del todo. Las mujeres prefieren hombres con rasgos masculinos (mayor relación cadera-hombros) y pene más largo pero… sin exagerar.

2. Mejor secuestrar un asteroide

La Nasa divulgó los planes para la exploración espacial basada en la asignación presupuestal para 2014. Así, la idea es abandonar el regreso del hombre a la Luna y, en su defecto, capturar con una bolsa especial el asteroide Lasso y llevarlo a órbita lunar, donde dos astronautas, en una caminata espacial, harían minería para extraerle pedazos y preparar un futuro viaje a Marte en fecha no especificada.

3. Los aviones se moverán más en el aire

Si a usted le atemorizan las sacudidas en pleno vuelo, hay una noticia no muy buena: cada vez serán más frecuentes debido al cambio climático, reveló un estudio en Nature Climate Change. Si hoy los aviones se enfrentan a vientos cada vez más fuertes, en el futuro lo serán mucho más dice el estudio. Es más: la amplitud de la zona del Atlántico donde hay más brincos se ampliará. Días turbulentos.

4. No había odontólogos

Ötzi vivió 3.300 años antes de Cristo. Este habitante de lo que llamamos Neolítico fue hallado hace varios lustros al descongelarse una zona de Los Alpes italianos y desde entonces ha sido muy estudiado, al punto de que se encontraron restos de flechas clavados en sus huesos. Ahora, el primer estudio de sus dientes reveló que tenía caries y enfermedad periodontal. Uno de los dientes frontales presentaba también un severo trauma, posiblemente accidental. Los humanos de entonces, seguramente, padecían los llamados dolores de muela. El estudio apareció en el European Journal of Oral Sciences.

5. No coma carne de por aquí ni de por allí

La carne roja magra baja en grasa y colesterol es rica en proteína, cualidades consideradas saludables. Bueno, saludables si no come mucha. Un estudio publicado esta semana en Nature Medicine revela que una bacteria existente en el estómago convierte un nutriente hallado en la carne en un compuesto que acelera la formación de placas en las arterias. Para Santaley Hazen, coautor, jefe de medicina cardiovascular en la Clínica Cleveland en Ohio, el estudio sugiere que debe elaborarse una nueva dieta sana: el consumo de carnes rojas se asocia a un mayor riesgo de muerte cardiaca.

6. Al fin habló uno de nuestros ancestros

Australopithecus sediba fue uno de nuestros primeros ancestros. Poseía rasgos de simio, pero otros humanos como su pelvis, manos y dientes, reveló una serie de 6 artículos publicados al tiempo en Science, los que analizaron dos esqueletos, de macho y hembra, y una tibia. Todos los estudios sugieren, de manera colectiva, que A. sediba fue probablemente ancestro directo del Homo, género que incluye los humanos modernos, e indican que quizás no descendían del Australopithecus afarensis, como se ha sugerido.

7. Pillada en la soledad de Marte

La Unión Soviética fue la primera potencia en dirigir una pléyade de naves hacia Marte, pero fue más lo que erró que lo que atinó. Una de las contadas naves que logró su propósito fue la Mars 3, que tocó suelo marciano el 2 de diciembre de 1971. Transmitió datos durante unos segundos antes de perderse contacto, siendo la primera transmisión desde el planeta rojo. Bien, el Mars Reconnaissance Orbiter de la Nasa lo detectó, impávido, en la superficie, se reveló esta semana.

8. Malaria sintética

La farmacéutica Sanofi empezó a producir a gran escala una versión parcialmente sintética de la droga artemisina, medicina de primera línea en el combate contra la malaria, producto de un desarrollo hace 12 años del profesor Jay Keasling de la Universidad de California en Berkeley. Es el primer triunfo del naciente campo de la biología sintética.

9. El Ártico se empelota

El asunto quedó más claro esta semana. No se trata ahora de ver si el Ártico se quedará sin hielo. No. Ahora la pregunta es: ¿cúando ocurrirá? Para algunos podría hacia 2050, pero hay quienes creen que podría ser la próxima década o la siguiente. El rápido deshielo del Ártico es quizás el indicador más claro del cambio climático según autores de un reporte aparecido en Geophysical Research Letters.

10. Una luz dentro del cerebro

Mediante un dispositivo miniatura implantado en el cerebro, científicos llegaron al sistema de gratificación de ratones, provocando que las neuronas liberaran dopamina, ese químico asociado con el placer. Se trata de LED del tamaño de una neurona, que activa las células con su luz produciendo aquella respuesta, lo que podría ayudar a develar los circuitos involucrados en conductas complejas como la adicción, el sueño, la depresión y la ansiedad, se reportó en Science.

Mis 10 científicas de la semana

1. Se clarifica la materia oscura

Gracias al Alpha Magnetic Spectrometer, equipo del tamaño de un bus en la Estación Espacial Internacional se han detectado 400.000 eventos de positrones, antipartícula de los electrones, que podrían haberse originado cuando partículas y antipartículas de la materia negra se aniquilan, según la teoría. El hallazgo podría significar realmente la presencia de materia negra o podría tener su origen en los púlsares que existen en el plano de la galaxia. El anuncio lo hizo el nobel de Física Sam Ting.

2. Sesos para el cerebro

El presidente de Estados Unidos, Barack Obama, lanzó el proyecto Brain para estudiar y entender el cerebro humano con el objeto de poder aliviar algún día decenas de enfermedades mentales que consumen la vida de millones de personas. El case inicial son 100 millones de dólares a partir de 2014. Pese a todo lo que se ha avanzado, falta muchísimo por conocer de este órgano, maravilla de la evolución.

3. No me hueles a nada

Científicos reportaron que el pez pirata de Norteamérica utiliza un camuflaje no visto antes en la naturaleza, con lo cual obtiene clara ventaja sobre sus presas: al parecer emplea sustancias químicas para ocultar su olor y no ser detectado por escarabajos de agua ni ranas, sus presas favoritas. El estudio apareció en The American Naturalist.

4. Más, más y más viejos

Un cráneo de hace 7 millones de años hallado en el desierto Djurab en Chad sí habría pertenecido a nuestro más antiguo ancestro conocido a la fecha, bautizado como Sahelanthropus tchadensis, ejemplar conocido como Toumaï. Esto se deduce de un nuevo estudio por Thibaut Bienvenu y colegas, del College de Francia. La reconstrucción virtual reveló que poseía una capacidad craneana de 378 centímetros cúbicos.

5. A nadar, patos

La Nasa confirmó que la cobertura de hielo del Ártico es la quinta más reducida de los últimos 35 años, lo que confirma la tendencia al deshielo debido al calentamiento del planeta. Tras el invierno en el Hemisferio Norte, la extensión de hielo alcanzó 15,09 millones de kilómetros cuadrados, 374.000 kilómetros por debajo del promedio anual máximo de las últimas tres décadas.

6. Memoria meteórica

El grupo de Física y Astrofísica Computacional de la Universidad de Antioquia (Facom), el primero en revelar la trayectoria del meteorito de Chelyabinsk en Rusia, evento del 15 de febrero pasado, lanzó una campaña mundial para mantener la memoria de lo sucedido. Las personas pueden aportar fotos, videos, restos de la roca, con el fin de realizar la más completa investigación. Hace más de 100 años no se vivía un evento de esta clase, por lo que no ha podido ser bien analizado.

7. Batman y el sexo oral

Científicos indios reportaron el primer caso de sexo oral de macho a hembra en murciélagos, cunnilingus, según publicación en el journal Plos One. Podría tratarse de una conducta para prolongar la cópula y por tanto la motilidad de los espermatozoides, además de retirar el esperma de posibles rivales especularon los investigadores. El sexo oral de hembra a macho en murciélagos había sido reportado hace pocos años.

8. 100.000 millones de planetas

Astrónomos de la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda propusieron un nuevo método para buscar planetas tipo Tierra. Se basa en el microlensado gravitacional. Phil Yock, principal autor, explicó que el telescopio espacial Kepler halla planetas tipo Tierra muy cercanos a su estrella, muchos de ellos muy calientes para tener vida, estimándose que hay unos 17.000 millones de esos planetas en la galaxia. Con la propuesta se busca hallar planetas a dos veces la distancia Tierra-Sol, creyéndose que podría haber unos 100.000 en la Vía Láctea, aunque hallarlos tardará su buen tiempo.

9. Curiosity se quedó solo

La llamada conjunción Marte solar ha hecho que el robot Curiosity quede solo sobre la fría superficie marciana. Dado que el Sol está interpeusto entre la Tierra y Marte, la Nasa suspendió comunicaciones con el robot. Y se mantendrá así por unas cuatro semanas. Es más por preocaución: que la interferencia solar no vaya a afectar una orden que se le de al robot. Este no se quedará quieto: estará haciendo ciencia en su sitio actual, Yellowknife Bay.

10. Cómo metérsele al VIH

Al investigar un paciente infectado con VIH científicos rastrearon el desarrollo de un anticuerpo efectivo para neutralizar varias cepas del virus según artículo presentado en Nature. Se espera que una vacuna que imite el proceso pdoría alimentarel desarrollo de tales anticuerpos efectivos contra el virus. Estos anticuerpos son muy escasos: apenas 20% de los positivos por el VIH los generan.

Mis 10 noticias de la semana

1. El Higgs sí es el Higgs

En la conferencia de física de Moriondi en Italia, científicos de los experimentos Atlas y CMS del Gran Colisionador de Partículas del CERN en Suiza confirmaron que la partícula hallada el año pasado sí es el esperado bosón Higgs, que faltaba para completar el Modelo Estándar de partículas elementales. El bosón es el que explica porqué las demás partículas, esas que constituyen el mundo y el universo que vemos y sentimos, adquirieron y tienen una masa.

2. Jugando a las escondidas

Astrónomos de Penn University descubrieron un par de estrellas enanas marrón a tan solo 6,5 años luz de nosotros. Es el tercer sistema más cercano, tras el de Alfa Centauri y el de la estrella de Barnard. Ahora se buscarán planetas en ellas, una idea que no se descarta.

3. Marte fue favorable para la vida

La Nasa confirmó que el robot Curiosity halló señales de que en Marte pudo haber condiciones favorables para la vida. Tras analizar las muestras de una roca taladrada, se encontraron elementos indispensables para el desarrollo de la vida que conocemos. La misión no busca vida en sí, sino si pudieron existir condiciones para su desarrollo en el planeta rojo. Y parece que sí.

4. El Alma del universo

En las alturas de los Andes chilenos, en el Atacama, fue inaugurado el radiotelescopio Alma, el más poderoso instrumento para el estudio del universo. Un proyecto de varios países, liderado por ESO (European Southern Observatory). Consta de 66 antes que trabajan en interferometría, con lo cual su campo de acción llega a límites no vistos hasta ahora.

5. Los destellos del cometa Panstarrs

Esta semana por fin se dejó ver el cometa Panstarrs en los cielos del Hemisferio Norte. En Colombia fue reportado en sitios despejados, como el desierto de La Tatacoa. La llegada del invierno podría estropear su observación, teniendo en cuenta que comenzó a alejarse de nosotros y cada vez será muy débil. Se aprecia por occidente, luego de caer el sol. Es el primero de los cometas esperados para este año.

6. Antibióticos encienden alarma

Una nota editorial en Nature recordó que cada vez es mayor la resistencia de las bacterias a los antibióticos, lo que sería una catástrofe de orden mundial. Historias de súperbacterias se hacen cada vez más comunes a lo largo y ancho del planeta. La alarma se disparó tras un informe en el Reino Unido sobre el aumento de esa resistencia. El reporte sugiere 17 formas e enfrentar lo que es ya una crisis seria.

7. Defensa de la vida

La Conferencia de las Partes de Cites (Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Flora y Fauna Salvaje) terminó sesiones en Bangkok con la aprobación de 55 propuestas para frenar la disminución de las maderas tropicales y de varias especies de tiburones, mantarrayas y otras plantas y animales. En la cita se rechazaron 9 propuestas y se pospusieron 6. La Conferencia acordó por primera vez tomar acciones para detener la cacería de elefantes y rinocerontes que ha diezmado sus poblaciones a límites críticos. La próxima cita será en 2016 en Sudáfrica.

8. La plantas corren hacia el norte

El aumento de temperatura en latitud norte ha hecho que las plantas estén creciendo más hacia esa región, mostró un estudio de Nasa presentado en Nature Climate Change. En ese Hemisferio el clima es más templado hoy, el Ártico se está derritiendo, la duración de la nieve es menor y la estación propicia para las plantas se está extendiendo, por lo que están creciendo más.

9. Salados la cosa es peor

Tres estudios publicados a la par en Nature mostraron algo que no se había establecido y que pone a pensar: las enfermedades autoinmunes como la esclerosis y la diabetes 1 han aumentado en distintos países, estableciendo los científicos los mecanismos para su desarrollo, encontrándose que existe un gran culpable: el consumo de sal, que es alto.

10. Abejas contra el sida

En estudio presentado en Antiviral Therapy es otra esperanza para detener algún día al VIH. Científicos cubrieron una toxina que se halla en el veneno de las abejas y encontraron que detiene al virus sin afectar las células sanas. Es suministrado mediante nanopartículas. El estudio se hizo in vitro. Se trata de un gel diseñado para aplicar en la vagina y evitar que comience la infección.

Chupen rápido que el Ártico se derrite cual paleta

No es que se recupere en invierno y se derrita en verano. No: el volumen de hielo en el Océano Ártico está disminuyendo de manera continua reveló un análisis satelital.

El hielo declinó 36% hacia el otoño y 9% en invierno entre 2003 y 2012, reportaron científicos, que utilizaron datos del CryoSat-2, un satélite de la Agencia Espacial Europea y del ICESat de la Nasa.

Encontraron que de 2003 a 2008, los volúmenes de hielo en otoño tuvieron un promedio de 11.900 kilómetros cúbicos, pero de 2010 a 2012 el volumen promedio cayó a 7.600, una reducción de 4.300 kilómetros cúbicos.

El volumen promedio de hielo en invierno de 2003 a 2008 fue de 16.300 kilómetros cúbicos, cayendo a 14.800 entre 2010 y 2012, una diferencia de 1.500 kilómetros cúbicos.

“Los datos revelan que el hielo grueso del mar desapareció de una región al norte de Groenlandia, el Archipiélago Canadiense, y al noreste de Svalbard”, indicó Katharine Giles, del Centro para la Observación y el Modelamiento Polar, de University College London y miembro del grupo investigador.

Los hallazgos serán reportados en Geophysical Research Letters, de la American Geophysical Union y confirman la reducción simulada por el sistema de modelación Piomas, que estimó el volumen del hielo del mar del Ártico con observaciones submarinas y satelitales hasta 2008.

Otros satélites han mostrado también caídas en el área cubierta con hielo a medida que el clima del planeta se calienta. De hecho, la extensión del hielo alcanzó en septiembre de 2012 un mínimo no registrado antes.

Aparearse y no dormir es lo mejor

Aparearse todo el tiempo, así no se duerma, tiene sus beneficios más allá del cansancio.

Que lo digan las aves playeras de pectoral (Calidris melanotos): los machos que menos duermen y se aparean más tienen más descendientes.

Durante tres semanas, bajo los días sin noche del verano en el Ártico, se presenta una activa competencia en la que los machos cortejan hembras y compiten con otros machos.

Científicos del Max Planck Institute liderados por Bart Kempenaers monitorearon el movimiento y las interacciones hembras-machos con marcadores, actividad cerebral y tests de ADN para determinar la paternidad.

Con ello descubrieron que los machos que menos dormían eran los más exitosos reproductivamente.

El hallazgo controvierte la creencia de que el menor desempeño es un resultado evolutivo de la pérdida de sueño.

Durante esas tres semanas, los machos permanecen activos hasta el 95% del tiempo, lo que es mucho más resaltable al considerar que estos playeritos acaban de llegar de su migración de tierras del sur.

Estos playeritos tienen un sistema de apareamiento poliginio en el que un macho se aparea con varias hembras. Como estos machos no cuidan sus hijos, su éxito reproductivo está dado exclusivamente por su acceso a hembras fértiles, pero ganarlo no es sencillo. “Continuamente tienen que repeler sus rivales y convencer al tiempo a las hembras con su intensa demostración de cortejo.

Como el Sol no se ocultar en el verano ártico, los que se mantengan más activos tendrán la ventaja.

Aparearse todo el tiempo no parece nada malo.

2011 fue el 15 año más caliente, pero…

Mientras que 2012 podría calentarse en su tercio final, 2011 fue el año más frío desde 2008 de acuerdo con el informe de la National Oceanographic and Atmospheric Administration de Estados Unidos.

El reporte, logrado con el concurso de 378 científicos de 48 países, indica que el año pasado será recordado como un año de eventos climáticos extremos.

Las dos La Niña casi consecutivas llevaron a unas temperaturas más bajas del Océano Pacífico oriental ecuatorial, lo que se tradujo en climas regionales afectados.

El Ártico continuó mostrando cambios más rápidos que el resto del planeta. El hielo se encogió a su segundo nivel mínimo de verano, mientras que el hielo más viejo alcanzó una nueva marca con un 80% por debajo del promedio. El ritmo de calentamiento de esta región es el doble de la de otras latitudes.

Otros indicativos que muestran cómo viene evolucionando el clima en el planeta en tiempos del calentamiento global, son los siguientes:

-2011 fue el 15 año más caliente desde que se tienen registros en el siglo 19, con temperaturas promedio por encima del registro 1980-2010, pero más frescas que de 2008 a 2010.

-Las concentraciones de CO2 siguieron en ascenso, llegando a 390 partes por millón, niveles no alcanzados antes.

-Todo 2011 los niveles de hielo ártico estuvieron por debajo del promedio visto desde 2001.

-Las concentraciones de ozono estuvieron en su mínimo en el Ártico.

-La salinidad del mar continuó confirmando una tendencia que se inició en 2014, sugiriendo que la precipitación está aumentando en áreas lluviosas y la evaporación intensificándose en las más secas.

¡Una bacteria con 100 millones de años!

Convivieron con los dinosaurios. Sí, puede suponerse. Bueno, al menos vivieron en el mismo tiempo.

Son los organismos más viejos del planeta. Unas bacterias que viven en el fondo del mar Ártico tienen 100 millones de años. Podrían ser más longevas: aquel es el periodo de hibernación, de acuerdo con un estudio de Casey Hubert, de la Universidad de Newcastle y el Grupo de Geociencias, presentado en el encuentro de la Society for General Microbiology, citado por New Scientist.

Los científicos se encontraron tal sorpresa cuando estudiaban la actividad biológica en muestras sedimentarias del fondo del mar en la isla noruega de Svalbard.

El grupo esperaba hallar organismos que florecían en el frío, pero que morían ante las altas temperaturas.

A los 20 grados, había algo de actividad microbial en los sedimentos, viéndose un segundo pico de actividad cuando la temperatura llegaba a los 55 grados.

¿Qué era aquello? Una especie de microbios amantes de las altas temperaturas, termófilos, atrapados en sedimentos como esporas que sólo germinaban cuando la temperatura se acercaba a los 50 grados.

¿Andan esos organismos, como el famoso banco, en el lugar equivocado? Si sólo se desarrollan en el calor, ¿qué diablos hacen en el piso del congelado Ártico?

Hubert especula que las corrientes se encargaron de transportar estas bacterias de su nicho caliente al frío Ártico, donde permanecían dormitantes.

El sedimento las entierra, hasta que la temperatura sube lo suficiente para germinar, lo que puede tomar más de 100 millones de años. Las esporas se mantienen viables durante millones, por lo que pueden soportar el largo periodo de enterramiento. Foto en el Ártico.

Sin hielo ellas mueren… y el Ártico se descongela

Aunque muchos no creen y los últimos estudios dicen que creen con mayor facilidad las mujeres que los hombres, algo sucede… El cambio climático tiene nuevos datos preocupantes.

El Centro de Datos de hielo y Nieve de Estados Unidos reportó que el hielo del Ártico presentó este verano el tercer nivel más bajo de la historia, luego de 2007 y 2008.

La cobertura de hielo para agosto mostró que fue el segundo agosto con menos capa de hielo, notándose una reducción de 8,9 por ciento por década.

La reducción de la capa del Ártico no es nueva, como se observa. Pero este año vino con un ingrediente adicional que podría mostrar una conexión directa:

La pérdida de hielo en en el mar de Chukchi en esa región, hizo que de 10.000 a 20.000 morsas tuvieran que detenerse en la costa noroccidental de Alaska, algo que sucede por tercera vez en toda la historia: se había registrado en 2007 y 2009.

Las morsas han hecho un alto en su actividad marina en costas rusas antes, pero hacia Alaska no.

La pérdida de hielo amenaza con mayor intensidad las crías: estos animales se detienen sobre el hielo para descansar en ocasiones tras mantenerse en el mar procurándose la comida. En 2006, reveló la World Wildlife Foundation, varias morsas jóvenes fueron vistas nadando lejos de las playas, presumiéndose que luego murieron.

Las morsas son cuidadas por sus madres durante los primeros dos años y alimentadas durante seis o siete meses. Foto cortesía USGS

Una derretida poco agradable

Algo sigue sucediendo y parece no interesarles a los que deberían tomar acciones: el grosor del hielo en grandes áreas del Ártico declinó tanto como 19 por ciento comparado con los cinco inviernos previos, según datos del satélite Envisat de la Agencia Espacial Europea.
Con base en los datos, los científicos midieron el grosor del hielo de 2002 a 2008 y encontraron que había sido más o menos constante hasta la inmensa pérdida de hilo en el verano de 2007.
En esa época se presentaron condiciones inusualmente calientes en el clima sobre el Ártico, por lo que algunos científicos atribuyeron a tal situación la acelerada pérdida del hielo. Sin embargo, el verano de 2008 alcanzó el segundo registro en menor área de hielo, aún con condiciones más frías.
¿Qué sucedió? Eso es lo que se preguntan investigadores como Katharine Giles, quien dirigió el estudio.
En la imagen de la ESA se observa una región del Ártico.