Segunda detección de ondas gravitacionales

Dibujo de las ondas y la fusión de los agujeros. MIT

Dibujo de las ondas y la fusión de los agujeros. MIT

Cero y van dos. O sea, es un fenómeno común del que no habíamos tenido noticias por la falta de los detectores adecuados.

Sí, el 26 de diciembre de 2015, como un regalo de Navidad, científicos observaron otras ondas gravitacionales, ondulaciones en la fábrica del espacio- tiempo.

Como las primeras, producidas por la fusión de dos agujeros negros, uno de los eventos cósmicos más energéticos.

Ese día, tanto los detectores del Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory (LIGO) detectores en Livingston, Louisiana, y en Hanford, Washington detectaron el evento, marcado como GW151226 y que será publicado en Physical Review Letters.

Las ondas gravitacionales portan información sobre sus orígenes y acerca de la naturaleza de la gravedad que no puede ser obtenida de otra manera. Así, los físicos de los equipos Ligo y Virgo (otro interferómetro en Italia) concluyeron que los momentos finales de la fusión de los agujeros produjeron las ondas observadas el 26 de diciembre.

La primera detección en la historia de las ondas se produjo el 14 de septiembre de 2015, resultado de la fusión de dos agujeros con 36 y 29 veces la masa del Sol. En contraste, los de la segunda detección eran agujeros livianos, de 14 y 8 veces la masa del Sol. Su fusión produjo un solo agujero más masivo con 21 veces la masa solar, transformando parte de su masa en energía gravitacional.

La unión ocurrió hace cerca de 1.400 millones de años. La señal detectada provino de las últimas 27 órbitas de los agujeros antes de fusionarse. Basados en el tiempo de llegada de las señales -el detector de Livingston midió las ondas 1,1 milisegundo antes que el de Hanford- los científicos pueden determinar la posición de la fuente en el cielo.

Es muy significativo que esos agujeros fueran mucho menos masivos que los de la primera detección”, dijo Gabriela Gonzalez, vocera del Ligo en Louisiana State University. “Dadas sus masas más ligeras pasaron más tiempo, 1 segundo caso en la banda sensible de los detectores. Es un comienzo promisorio para mapear la población de agujeros negros en nuestro universo”.

GW151226 iguala las predicciones teóricas de cómo dos agujeros se mueven cada uno alrededor del otro varias decenas de órbitas hasta colapsar.

También se pudo inferir que uno de los dos estaba girando.

La detección de las ondas confirmó una predicción de la Teoría General de la Relatividad de Albert Einstein y marcó el comienzo de una nueva era en la astronomía, la de las ondas gravitacionales.

Hay otro evento, detectado el 2 de octubre, que no ha podido ser confirmado a plenitud.

 

Mis 10 noticias científicas de la semana (19-25)

1. Los pies, refugio perfecto

Si usted desea conocer la casa de los hongos, bienvenido a los pies. Más de 80 clases distintas de hongos se encuentran en esa parte del cuerpo según estudio presentado en Nature. Esos microorganismos andan por toda la ‘geografía’ humana de la piel, pero la mayor variedad se encuentra en los pies, dijo Julie Segre, coautora del estudio, genetista del National Human Genome Research Institute. Este es el primer censo de los hongos de la piel. Al identificar los nocivos de los que no, se podrían desarrollar tratamientos orientados al pie de atleta y a las infecciones de las uñas, dos de las condiciones más comunes. Dada la dificultad y demora para cultivar hongos en laboratorio los científicos recurrieron a la identificación mediante el ADN.

2. La hora de un buen trío

No se trata de una revelación científica, pero uno de tantas situaciones celestes ocurre en el cielo del fin de semana. Júpiter, Venus y Mercurio aparecen muy cerca desde nuestro punto de vista, una danza que no volverá a verse tan bien hasta 2026 según los expertos. Los tres planetas se han visto por oeste minutos después de irse el Sol. Cada día se separarán más.

3. No es un milagro, pero muchos Lázaros despiertan

Astrónomos de la Universidad de Antioquia descubrieron un gran cementerio de cometas en el cinturón principal de asteroides entre las órbitas de Marte y Júpiter. Allí residen al menos 500.000 asteroides de 1 metro a casi 1.000 kilómetros. Se descubrió que un 17% de esos cuerpos serían cometas muertos y otros que resucitan, lo que los astrónomos denominaron cometas Lázaro, lo que es posible cuando se acercan un poco más al Sol por alguna interacción planetaria y comienzan a sublimar agua de nuevo. Todo un logro de la Astronomía local.

4. Y los pingüinos dejaron de volar

Aunque el estudio no se centró en pingüinos sino en cormoranes (Phalacrocorax pelagicus), una especie de aves que aún conserva cierta habilidad para volar y que se zambullen en el agua propulsándose con sus patas, científicos saben ahora porqué los pingüinos no vuelan: las aves no pueden tener una doble habilidad, volar y nadar, porque la capacidad para sumergirse debilita la habilidad para volar. Para nadar bien las alas tiene que acortarse o crecer mucho más, lo que impide que vuelen. Un largo proceso evolutivo. El estudio apareció en Proceedings of the National Academy of Sciences.

5. Nada como una buena rascada

Cuando a uno le pica en un punto se debe a un circuito neural que vincula las células en la periferia del cuerpo con el cerebro, sugiere un estudio en ratones, por lo que el proceso no tendría que ver con el mecanismo del dolor como se ha pensado. Y la proteína Nppb (polipéptido natriurético b) que solo se encuentra en las neuronas del circuito son las responsables de que se manifieste la sensación. Al suprimirlas, los ratones no sentían piquiña. Y al inyectarles más entraban en una rasquiña desenfrenada. El estudio fue publicado en Science.

6. La cucaracha no quiere que la engañen más

Son más listas y no hay nada qué hacer: las cucarachas evitan las trampas dulces diseñadas para matarlas. La rápida evolución de esa conducta que les permite caminar por entre deliciosas trampas azucaradas demuestra la capacidad del sistema sensorial del insecto para cambiar en respuesta al ambiente. Algo muy importante para la supervivencia y que revela porqué escapan a los venenos. El sistema sensorial permite que los insectos naveguen en su medio, pero no se sabe mucho de cómo se adapta a los cambios en él. Ayako Wada-Katsumata de North Carolina State University y colegas trabajaron con cucarachas alemanas y en pocos años estas aprendieron a evitar esas trampas, reportaron en Science. Por eso no caen con tanta facilidad.

7. Esa vacuna sí sirvió

Científicos desarrollaron una vacuna más efectiva contra la influenza, probada con éxito en animales, mejor que la que se usa comercialmente hoy. Incluso, protegería contra variedades de influenza que no han emergido, según el estudio publicado en Nature. “Nos conduce hacia una vacuna universal de la influenza”, dijo Gary Nabel, quien dirigió el estudio. La vacuna se basa en nanopartículas de influenza en vez de los virus inactivados de las tradicionales. El próximo paso: pruebas en humanos para ver si en verdad protege.

8. Corales para la vida

Colombia tiene una nueva área donde comenzará a defenderse la vida con mayor ahínco: el Parque Nacional Natural Corales de Profundidad, frente al Archipiélago de San Bernardo, delante del golfo de Morrosquillo. Con un área de 142.192 hectáreas pasa a ser el área 57 en lograr su protección en el sistema de Parques. De importancia estratégica son los corales que contiene, donde abundan las especies y sirven de cuna para que los pececillos y otros animales marinos comiencen la vida y se nutran. El sitio es además un libro abierto para la ciencia.

9. La vitamina matabacterias

Altas dosis de vitamina C pueden eliminar con rapidez poblaciones enteras de cepas de bacterias causantes de la tuberculosis resistentes a las medicinas, lo que se logra al inducir una reacción química que produce altos niveles de radicales que afectan el ADN, reveló un estudio en Nature Communications. El estudio se hizo en cultivos de laboratorio de Mycobacterium tuberculosis y deben ser replicados ahora en vivo para determinar si funciona. De ser así sería un gran avance en el tratamiento de una enfermedad en expansión.

10. Los billetes vienen con regalos

Un estudio reveló la presencia de 710 géneros de bacterias en dos billetes de $1.000 colombianos secuenciados por el Centro Nacional de Secuenciación Genómica de la Universidad de Antioquia y Roche. El 5% son patógenos, aunque no se ha hecho la clasificación por especies. Y los hongos presentes serán analizados en el segundo semestre. Una muestra de la capacidad del CNSG y su equipo de investigadores.

Especial fin de semana

¿Sabía que…

… hace 6.000 años en el lago Ayauchi en la amazonía ecuatoriana, se cultivaba ya el maíz, de acuerdo con un rastro de polen encontrado por el profesor Mark Bush del Instituto Tecnológico de la Florida, que se aprecia en la foto de la NSF?

… que se acaba de encontrar la roca más vieja de la Tierra, un sistema en la bahía Hudson, Canadá, con 4.280 millones de años, 300 millones más que el registro previo según el estudio de Jonathan O’Neil de McGill University, roca que se ve en la foto cedida por él, y que el grano más antiguo tiene 4.360 millones de años, zirconios hallados en Australia?

… para Conservación Internacional preservar las selvas en la forma más rápida y menos costosa de resolver el calentamiento global? La quema y corte de la selva responde por cerca del 20 por ciento de las emisiones mundiales de gases de invernadero.

… un nuevo menú saludable de investigadores australianos reduce en un 50 por ciento el consumo de carnes rojas a solo 100 gramos tres o cuatro veces a la semana?

… las mamás protectoras les hacen un daño a sus hijos, pues nuevas evidencias sugieren que el exceso de limpieza los hace más susceptibles de desarrollar diabetes cuando mayores, según estudio publicado en Nature?

… unas prótesis para remplazar las manos, con los dedos rellenos de un gel, aumentaría la sensibilidad de las personas, permitiéndoles reaccionar instintivamente a los objetos que se deslizan al asirlos, según reveló New Scientist?

… según Marian Stamp de la Universidad de Oxford, es posible estudiar el sufrimiento de los animales no humanos, un problema que ha impedido que se certifique con toda seguridad que sí sufren, para lo cual se podrían emplear los mismos métodos que se usan entre las personas, viendo qué quieren y qué no, según publicó Ethiology?

— que según otro artículo de Monica Chau, de la Universidad de California, y colegas que estudiaron los monos tití y los ratones de la pradera, tanto mamás como papás juegan con las crías, pero que en los titís, las hijas pasan más tiempo jugando con el papá que con la madre, mientras que los machos lo hacen por parejo con cada uno?

… que las mediciones de la sonda Ulises muestran que el viento solar, ese flujo continuo de plasma y campos magnéticos provenientes de la corona del Sol y que son lanzados al espacio interplanetario, tiene hoy solo una fuerza tres cuartos de la que tenía hace 10 años?
… que las emisiones de dióxido de carbono de la quema de combustibles fósiles y el cambio de usos de la tierra fueron de 10.000 millones de toneladas en 2007, lo que muestra que la actividad sigue disparada, como reveló Pep Canadell, científico australiano en Canberra?

…que SN1996cr es el nombre con el que se bautizó un fenómeno brillante registrado en 2001 por Franz Bauer y colegas y que solo este año se pudo confirmar, gracias al uso de archivos de distintos lugares, que se trató en realidad de una de las supernovas (muerte de una estrella grande) más cercanas a la Tierra, a tan solo 160.000 años luz en una galaxia cercana?

Editorial científico

Que en lo va corrido del siglo hayan aumentado de manera impresionante las emisiones de dióxido de carbono (CO2) podría parecer irrelevante. Pero si se considera que se da tras los acuciosos informes de 2001 y 2007 del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático, que mostraron de manera concluyente que el cambio climático se debe a la acción humana, indica que algo no encaja.
No han dirigido los políticos y empresarios el mensaje científico, estos no se han hecho entender o, parecería ser, el consumismo desenfrenado y el modelo neoliberal hacen de las suyas.
El Observatorio del Clima en Hawai había dado ya una voz de alerta sobre el aumento de las emisiones. Hoy apenas padecemos las primeras consecuencias de ese calentamiento. El clima, por citar un caso, anda loco. ¿Qué será de la Tierra hacia 2050?
Los humanos caminamos en contravía de nuestra propia existencia. Qué paradoja.

Ajedrez espacial

Este lunes se jugará la primera partida de ajedrez extraterrestre, si pudiera llamarse así. ¿Los contendores? No se trata de E. T., sino de…
El astronauta a bordo de la Estación Espacial Internacional (Grez Chamitoff) y los habitantes del planeta.
Sí, los jugadores del torneo de ajedrez de Estados Unidos, de los grados de kínder a tercero elemental, con la ayuda del que desee. Los niños seleccionaran cuatro jugadas posibles y el público escogerá cuál es la mejor de esas, para responder los movimientos del astronauta.
Se puede observar y participar en este sitio:

http://www.uschess.org/nasa2008

Un poderoso monstruo

El grupo está en el punto azul al centro

Todo en el Universo es enorme. La energía, la masa, el tamaño de las estrellas, la fuerza de los agujeros negros. Pues bien, con el observatorio de rayos X XMM-Newton que orbita la Tierra, se acaba de encontrar el más grande grupo de galaxias conocido.
Se trata de un verdadero monstruo, nombrado como 2XMM J083026+524133 que contiene tanta masa como mil galaxias juntas, buena parte de ella en la forma de cas caliente a 100 millones de grados.
El hallazgo se realizó por casualidad, mientras se estudiaba otro cuerpo astronómico. El grupo se encuentra a 7.700 millones de años luz.
Para Georg Lamer, del Instituto de Astrofísica de Potsdam en Alemania, tal objeto confirma la existencia de la energía negra, un misterioso componente del Universo que está provocando su expansión.
Foto cortesía ESA

Una familia que posa para la foto

W5: colorido retrato familiar

Una fotografía del telescopio espacial Spitzer, que observa el Universo en la radiación infrarroja del espectro muestra lo que ha sido la historia de vida y muerte en un núcleo familiar. Se trata de una colorida nube, denominada W5, integrada por múltiples generaciones de brillantes estrellas.
Allí se aprecia en todo su esplendor cómo las estrellas masivas, a través de sus brutales vientos y radiaciones, responden por el nacimiento de estrellas, un fenómeno que no ha sido fácil identificar pero que para el astrónomo Xavier Koenig se aprecia en W5.
Las estrellas más masivas del Universo forman gruesas nubes de gas y polvo. Son tan masivas, de 15 a 60 veces la masa del Sol, que parte de este material sale despedido en los vientos. Además irradian con enorme intensidad. Con el tiempo, el viento y la radiación expulsadas forman unas cavidades, en las que se cree se comprime el gas en nuevas generaciones de estrellas.
Hay indicios de este proceso no solo en W5 sino también en la nebulosa de Orión y en Carina.
Todo un retrato familiar: jóvenes y viejos juntos.
Foto cortesía Spitzer-Nasa

Celebración por lo alto

El telescopio espacial Hubble acaba de completar su giro 100.000 alrededor de la Tierra, luego de 18 años de vida al servicio de la Astronomía y la ciencia.
Para conmemorar la ocasión, la Agencia Espacial Europea informó que el Hubble dirigió su telescopio hacia una nebulosa colorida en cercanías a la nube estelar NGC 2074 (arriba a la izquierda de la foto), en la que se encontró una región tormentosa donde se están formando estrellas, alimentado el proceso, al parecer, por la explosión de una supernova o estrella gigante que terminó su vida.
La región se encuentra en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite de nuestra Vía Láctea.
El pilar con parecido a un caballito de mar, abajo a la derecha en la foto, tiene unos 20 años luz de longitud. Fascinante vista, suministrada por la esa agencia espacial.

Del agua y el lago en otros mundos

La sonda Phoenix confirmó la presencia de agua en Marte, reveló la Nasa. Las implicaciones del hallazgo no se conocen bien. Habría que ver qué cantidad queda y si hubo o hay alguna forma de vida.
La nave Mars Odyssey que se halla en órbita en torno a Marte, planeta que se encuentra a unos 280 millones de kilómetros de la Tierra hoy, había encontrado en sus registros agua bajo la superficie, Phoenix, que llegó hace 68 días al planeta rojo, ha sido la primera sonda en escarbar la superficie marciana en búsqueda de agua y algún organismo.
La noticia se divulgó casi a la par con la confirmación de la existencia de un lago en Titán, una gran luna de Saturno, en cuyo sistema explora hoy la sonda Cassini.
El lago es de metano. Es el primer objeto fuera de la Tierra donde se encuentra un cuerpo de líquido.
Dibujo de cómo luciría el paisaje en Titán, cortesía del JPL-Nasa. La atmósfera de la luna está cubierta por una especie de niebla, por lo que solo se captan sus rasgos mediante radar.
¿Cuándo se encontrarán rastros de vida?

Lejos en el pasado

Qué maravilla poder ver todo eso. Con el telescopio Hubble, astrónomos pudieron ver 10 galaxias de hace 13.000 millones de años, es decir cuando el Universo solo tenía unos 700 millones.
Son, de confirmarse el hallazgo, las galaxias más distantes encontradas hasta hoy. Al parecer en la época abundaban las galaxias pequeñas, no las grandes, según deducciones de astrónomos del Instituto de Tecnología de California. En la imagen del Hubble se aprecian las galaxias, como una pequeña raya.

El dios que está en los confines

Plutón no está tan solo. Luego de que se le diera la categoría de planeta menor, luego reclasificado como plutoide, se había nombrado a Eris, otro objeto transneptuniano como el segundo plutoide.
En días pasados, la Unión Astronómica Internacional renombró otro plutoide: 2005 FY9 se llama ahora Makemake, en honor a la deidad polinesia que creó la humanidad.
Otro planeta menor es Ceres, pero no es plutoide pues no está más allá de la órbita de Neptuno.
Dibujo de cómo debe lucir el plutoide Makemake, que se halla a una distancia media de 52 unidades astronómicas del Sol. Una unidad es la distancia Tierra-Sol de 150 millones de kilómetros, para redondear.

Una lucecita en el firmamento

Miremos una curiosidad: las estrellas más brillantes que vemos en el firmamento, encabezadas por Sirio, no son necesariamente las más brillantes de la galaxia.
La estrella más brillante es Eta carinae, que brilla como 4.7 millones de soles. Pero le acaba de surgir competencia:
Astrónomos usaron el telescopio espacial Spitzer, que mria al cielo en infrarrojo, y encontraron que la nebulosa estelar Peony es como un bombillo con una luz como la de 3.2 millones de soles.
“La Peony es una criatura fascinante. Parece ser la segunda más brillante en la Vía Láctea y se halla hacia el centro de la galaxia”, indicó Lidia Oskinova de Potsdam University en Alemania. “Quizás haya otras más brillantes que permanecen escondidas a la vista.” La observación en infrarrojo permite pasar barreras que la luz normal no puede alcanzar.
Las estrellas más brillantes son también las más grandes. Se estima que la nebulosa estelar Peony tiene una masa de 150 a 200 soles. Estrellas tan masivas son un rompecabezas, pues sobrepasan los límites a los que se piensa una estrella se puede formar: una estrella de tal masa, no se podría mantener y estallaría para dar paso a dos o tres estrellas.
Su diámetro es unas 100 veces el del Sol. Si fuera colocada en el lugar de nuestro Sol, se extendería más allá de la órbita de Mercurio. ¡Qué bombillita!
La foto es del Spitzer.

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