Mis 10 noticias científicas de la semana (15-19)

1. Qué cosa tan grande

Las grandes esencias vienen en envases pequeños dice la gente. Y eso se aplica a este caso: astrónomos descubrieron en una galaxia enana supercompacta un enorme agujero negro, convirtiéndose en la galaxia más pequeña en poseer un objeto de esta clase tan masivo. La galaxia, M60-UCD1 tiene un agujero que equivale a la masa de 21 millones de soles, 5 veces más masivo que el de nuestra galaxia. Constituye además el 15% de la masa total de esa galaxia que es de 140 millones de soles. El estudio apareció en Nature.

2. Endulzantes en entredicho

Los endulzantes artificiales parecen afectar la tolerancia a la glucosa a través de un mecanismo dependiente de los microbios en el intestino según un estudio con ratones publicado en Nature. Esos endulzantes desencadenan cambios en la flora intestinal promoviendo la intolerancia. Los cambios observados son similares a aquellos ligados a la obesidad y la diabetes en humanos.

3. Hay perros pesimistas

Los perros se perciben como alegres y cariñosos, pero también tienen un lado negativo: pueden ser pesimistas, dice un artículo publicado en Plos One. Esto ayudaría a entenderlos mejor en determinadas situaciones. El experimento se hizo enseñándoles a asociar dos tipos de sonidos que les darían bien una recompensa o… agua. Si respondían a un tono ambiguo se calificaban de optimistas, pues esperaban recompensa pese a la diferencia.

4. Requetecalientes

La National Oceanographic and Atmospheric Administration (NOAA) reveló que el período junio-agosto de 2014 ha sido el período junio-agosto más caliente desde que se llevan registros en 1880. Y el solo mes de agosto, sumadas las temperaturas de los océanos y tierra fue también el agosto más caliente en esos 135 años. Tal parece que 2014 podría ser el año más caliente superando a 1998 y 2005.

5. Más estrellas que en Hollywood

Si el ojo humano logra ver menos de 6.000 estrellas en la más despejada y oscura de las noches, cómo será contar millones. Eso hicieron astrónomos que hicieron un mapa del cielo con 219 millones de estrellas de la región norte, dando un detalle sin precedentes de estrellas de hasta magnitud 20, o sea 1 millón de veces más tenues que las que percibe el ojo. Cada objeto contiene 99 atributos. El estudio apareció en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

6. Un gen inteligente

Al nacer con un gen humano insertado en sus madres, ratones mostraron mejor desempeño en pruebas en las que buscaban una jugosa recompensa en un laberinto reportaron científicos en Proceedings of the National Academy of Sciences. Se trata del gen Foxp2, que está involucrado en el habla y el lenguaje humanos, lo que sugiere que también jugaría un papel en el aprendizaje.

7. Otros ojos marcianos

Toda la semana ha sido de intensa actividad en la Nasa. ¿El motivo? Llega a Marte este domingo 21 la nave Maven, que se insertará en órbita para una prolongada misión. La sonda ha viajado durante 10 meses y recorrido más de 700 millones de kilómetros. Analizará durante dos años terrestres la estructura, composición y el escapa de gases de la atmósfera superior del planeta rojo.

8. Europeos provienen de 3 papás

No de dos sino de tres. Sí, los europeos actuales descienden de tres poblaciones fundadoras reveló un nuevo estudio publicado en Nature. Ese tercer ancestro provendría de antiguos euroasiáticos del norte, que también contribuyeron a los que viajaron a América a través del estrecho de Bering. Los otros dos grupos que ya habían sido identificados son los agricultores que llegaron del oriente Cercano y los cazadores-recolectores que estaban establecidos en territorio europeo desde hace decenas de miles de años.

9. Otra especie matona

Aparte de los humanos, hay otra especie cuyos miembros son inherentemente violentos: los chimpancés. Se sabe de hace tiempo que estos coordinan ataques para matar congéneres y desde las intervenciones de la conocida Jane Goodall se había creído que se debía a la intervención humana. Pero no. Eso dice un estudio publicado en Nature en donde se demuestra la violencia por sí de esos grandes simios, no influenciada por la irrupción humana en sus ambientes.

10. Invasora mortal

No es necesario profundizar en los peligros de la neumonía, enfermedad pulmonar provocada por la bacteria Streptococcus pneumonia. Bueno, un estudio publicado en Plos Pathogens reveló que esta puede traspasar barreras y llegar al corazón, afectándolo. Complicaciones cardíacas debidas a la neumonía. El estudio se hizo con corazones de ratones y macacos infectados y con muestras de autopsias en humanos.

Un planeta tuvo dos hijos

Un par de mellizos a la fuerza, eso fue lo que creó una moribunda estrella, mellizos solo algo más pequeños que la Tierra.

La historia, según deducen los astrónomos, pudo ser como sigue:

Un gran planeta giraba en torno a una estrella gigante roja, KIC 05807616, que un día comenzó a morir. Con el desequilibrio de fuerzas que se presenta cuando una estrella de tal tamaño muere, comienza a expandirse, a botar las capas externas. Pero el gran planeta que giraba cerca comenzó a caer en espiral hacia la estrella. Las enormes fuerzas lo partieron en pedazos, dos de ellos algo menores que nuestra Tierra.

Esos dos nuevos planetas se estabilizaron en órbita alrededor de la moribunda estrella, girando a tan solo 900.000 y 1.100.000 kilómetros, muy cerca para contener agua.

De esa manera, al partirse, la estrella pudo ganar en equilibrio, llegando a un tamaño más manejable, gracias a los pedazos que cayeron hacia ella.

En las primeras observaciones se insinuó otro posible planeta, que de confirmarse reforzaría la hipótesis de que se formaron de un solo cuerpo.

Cuando esos planetas fueron descubiertos en diciembre, causaron sensación entre los científicos.

Algún día el Sol también, cuando comience a morir, crecerá y posiblemente se engulla Mercurio, Venus y la Tierra, muy pequeños para devolveré el equilibro, mientras loas planetas más grandes quedarán lejos de su alcance.

El estudio fue hecho por astrónomos del Israel Institute of Tecyhnology.

Dibujo cortesía de los dos planetas alrededor de su estrella.

Cometa se autodestruye y aparece otro brillante

Un cometa que fue descubierto en diciembre pasado y que parecía iba a convertirse en el fenómeno astronómico más llamativo de 2011 en octubre, no pasó la prueba de fuego alrededor del Sol. Pero no todo son malas noticias: apareció otro.

Elenin, un cometa que comenzó con muchos bríos, poco a poco fue desvaniéndose y en abril se detectó que no era tan grande, aunque podría ser visto, en buenas condiciones, a simple vista a partir de octubre.

El cometa debería estar en su punto más cercano al Sol el 10 de septiembre y hacia mediados de octubre llegar a la máxima aproximación a la Tierra, a solo 30.000 kilómetros. Las observaciones a fines de julio y comienzos de agosto indicaban que de pronto sí brillaría más de lo esperado.

Mientras el entusiasmo regresaba a los corazones de los astrónomos y aficionados, el Elenin se acercaba al Sol.

En las dos semanas pasadas el brillo del cometa se redujo un 50% de agosto 19 al 20, según el observador australiano Michael Mattiazzo, pues la proximidad a la estrella sólo permite que sea visto desde el sur.

Las imágenes muestran que el núcleo se ha hecho elongado y difuso, una señal de que se quebró en dos o se desintegró.

Se cree que no sobrevivirá mucho tiempo más.

La desazón se apoderó de los astrónomos, que no se habían detenido mucho en otro cuerpo que venía hacia nosotros: el cometa Garradd, cuya timidez inicial parece haber desaparecido y es observable hoy en magnitud 7 en cualquier tipo de telescopios.

Lo interesante es que podría alcanzar magnitud 6 y permanecer así de octubre hasta marzo. Ningún cometa ha mantenido tal brillo por tanto tiempo aparte del Hale Bopp a fines de los años 90.

El cometa entra desde hoy en Sagitario, pasando luego a Hércules, donde se mantendrá hasta febrero. Poco a poco caerá hacia el oeste en las noches, pero desde mediados de diciembre se verá es al amanecer.

En la foto, el Garradd esta semana.

Un mapa con las 43.000 galaxias más cercanas

 

El más espectacular mapa del universo local fue revelado por astrónomos, un mapa en 3-D que cobija el universo hasta una distancia de 380 millones de años luz.

La obra demoró más de 10 años en ser completada y fue realizada gracias al 2Mass Redshift Survey, que logró, a diferencia de mapas pasados, extenderse más hacia el plano de la galaxia, una región generalmente oscurecida por el polvo estelar.

La luz de una galaxia es desplazada hacia el color rojo del espectro y a longitudes de onda mayores por la expansión del universo. Mientras más lejos esté la galaxia, mayor su color rojizo, por lo que la medición de este color establece la distancia de las galaxias y le confiere al mapa la vital tercera dimensión.

El rastreo escaneó el cielo entero en tres bandas de longitud de onda cercanas al infrarrojo con el fin de penetrar el polvo en el camino, lo que no es fácil con luz visible. Sin adicionar los rojizos, sólo se tomaría una imagen en 2-D.

El 2Mass Redshift Survey (2MRS) eligió galaxias de imágenes hechas por el Two-Micron All-Survey (2MASS) y tomó en detalle áreas previamente ocultasen nuestra Vía Láctea para entender mejor su impacto en nuestro movimiento.

El movimiento de la Vía Láctea con respecto al resto del universo ha sido un rompecabezas aún desde que los astrónomos fueron capaces de medirlo y encontraron que no podía ser explicado por la atracción gravitacional de ninguna materia visible.

Dentro de las regiones que antes estaban ocultas y ahora son visibles, figura la de la Hidra-Centauro.

El mapa ubica más de 43.000 galaxias en esos 380 millones de años luz comprendidos en el estudio.

El mapa fue presentado por Karen Masters, de University of Portsmouth en el Reino Unido, en una conferencia de prensa en el encuentro de la American Astronomical Society.

Se aprecia en la imagen una foto del mapa. Cortesía T. H. Jarrett-Ipac-SSC.

Cuentos: no se verá ningún asteroide

Un asteroide pasará hoy a unos 530.000 kilómetros de la Tierra. Mide unos 50 metros. Su nombre técnico es 2011 GP59 y fue descubierto hace poco. Contrario a lo que dicen españoles, es muy difícil verlo a no ser que se reúnan dos condiciones: se tengan conocimientos de Astronomía y se posea un buen telescopio, siquiera de unos 20 centímetros.

Ahora, el asteroide en cuestión sí ha resultado interesante. Los astrónomos aficionados y profesionales que lo han observado informan, de acuerdo con lo divulgado por la Nasa, que cada 4 minutos mata el ojo, es decir, como que pestañea. En otras palabras: destella un poco más.

Esto quiere decir, de acuerdo con Don Yeomans, director de la oficina del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Objects), que se trata de un cuerpo elongado que rota cada 7:30 minutos aproximadamente, por lo que brilla cada 4 aproximadamente.

El asteroide fue descubierto en la noche del 8 a 8 de abril en el Observatorio Astronómico de Mallorca.

las predicciones indican que no hay posibilidad en el futuro cercano y mediano de que esta roca entre a la atmósfera terrestre.

El 11 de junio el asteroide 2009 BD pasará un poco más cerca, a unos 380.000 kilómetros o algo así. Mide 5 a 13 metros pero tampoco es un peligro.

Foto del asteroide 2011 GP59 cortesía Nasa

Las huellas de los gigantes

Las galaxias son como las personas: normales, mientras no se les conozca. Y eso lo acaba de demostrar un equipo de astrónomos, que con el telescopio espacial Hubble miró de cerca unos 14 millones de estrellas en 69 galaxias situadas a entre 6,5 millones de años luz y 13 millones de años luz de nosotros, en el llamado Volumen local, más allá de los 3 millones de años en los que está situada una parte de las pocas docenas de galaxias del Grupo Local, del cual forma parte la Vía Láctea.
¿Qué hallaron? Pues esa imagen de galaxias tranquilas, planas quedó atrás.
La observación permitió individualizar la luz de las estrellas, que de otro forma parecen juntas, atiborradas en las lejanas galaxias.
Comprobaron que muchas estrellas son fósiles equivalentes a la activa formación de estrellas en galaxias del universo lejano, cuya huella es difícil de seguir por obvias razones.
Los científicos, indicó Benjamín Williams, de la Universidad de Washington, pudieron apreciar características distintas en cada galaxia, de modo que no son una agrupación uniforme de estrellas.
El estudio fue enviado a The Astrophysical Journal Supplement Series.
En la imagen cedida por el Hubble, se aprecia parte de la galaxia NGC 253. ¡Qué grande es el universo!