Resumen científico de la semana

Foto Wikipedia/L. Galuzzi

Foto Wikipedia/L. Galuzzi

1. Se estiraron las jirafas

Son cuatro que se parecen una, pero no tienen orejas distintas, ni patas cortas, tampoco es diferente su cuello largo, pero un estudio genético presentado en Current Biology reveló que no hay una sino cuatro especies de jirafas, un dato que no se esperaba. Incluso, como en el caso de especies diferentes, no se aparean entre ellas. Hasta ahora se hablaba de una sola especie y varias subespecies, pero la genética reveló otra cosa. Un hallazgo que resalta más la necesidad de investigarlas y conservarlas.

2. Un 10% menos

El dato habla de una catástrofe en ciernes: un estudio en Current Biology reveló que desde 1990 el planeta ha perdido 10% de áreas naturales, cerca de 3,3 millones de kilómetros cuadrados, un área el doble de Alaska o de la mitad de la Amazonia. El desastre es peor en esta región y en África Central. La investigación encontró que 30.1 millones de kilómetros cuadrados, cerca del 20% del área terrestre, aún se conserva natural.

3. Dos años perdida

En noviembre de 2014 la sonda Philae se separó de su nave madre Rosetta y se dirigió hacia el cometa 67P Churyumov/Gerasimenko, donde debía anclarse y enviar información por un breve periodo. Pero la sonda no se ancló bien y se extravió. Se perdió comunicación con ella. Ahora la nave Rosetta, luego de casi 2 años, envió una foto en la que se ve Philae, recostado en un desfiladero. Aunque ya no tiene baterías, el hallazgo permitirá estudiar el terreno donde cayó y compararlo con otras áreas.

4. Jóvenes del Big Bang

Un artículo en Astronomy and Astrophysics sugiere que las primeras estrellas y galaxias se conformaron bien unos 700 millones luego del Big Bang y no 150 millones antes como se estimaba hasta ahora, una información obtenida con el satélite Planck. La galaxia más vieja conocida, con datos del Hubble, es de 400 millones de años tras la gran explosión, pero el nuevo estudio sugiere que eran pocas las que estaban formadas, tardando otros 300 millones de años en consolidarse.

5. Alimento genético

No fue en una publicación científica sino en el blog personal por medio del cual el mundo se enteró de que un repollo creado con tijeras genéticas o CRISPR-Cas9, una revolucionaria técnica, fue servido y comido ya en una cena de su creador en Suecia, lo que abre las puertas a una profunda transformación en la manipulación de todo tipo de organismos incluidos los humanos. Con la técnica se puede cortar un pedazo del genoma para alterar o crear una nueva función.

6. Un ojo para el zika

En Cell Reports científicos describieron que el virus del zika puede vivir en los ojos, habiendo sido identificado en lágrimas en estudio con ratones, hallazgo que ayuda a explicar porqué algunos enfermos con el virus resultan afectados de los ojos y pueden desarrollar una condición conocida como uveitis que puede conducir a la ceguera. El ojo podría ser entonces un reservorio del virus y no se sabe por cuánto tiempo.

7. La supernova que no fue

En los años 1800 astrónomos notaron algo extraño: en el curso de pocos años la estrella Eta Carinae se hizo más y más brillante, superando en brillo todas las demás estrellas, salvo Sirio, pero len la siguiente década se desvaneció hasta no ser visible con el ojo desnudo. El siglo pasado volvió a brillar. Un estudio dice que no se trató de una supernova como se creía, sino que esa estrella ha tenido tres explosiones o liberaciones de masa, pero sigue en su sitio. No ha muerto. En astronomía se conoce como una impostora de supernova. El análisis apareció en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

8. El manuscrito maya

El Código Maya del siglo 13, sobre el cual ha existido una gran controversia, sí es el manuscrito más antiguo de América, según un estudio publicado en Maya Archaelogy que confirmó su autenticidad. Es uno de oso libros más raros del mundo y fue hallado en una caverna en Chiapas (México) en los años 60 del siglo pasado, junto a un cuchillo para sacrificios y na máscara de madera.

9. Ese aire que enferma

Más y más estudios vinculan la polución del aire con distintas enfermedades. Un estudio en en el journal Diabetes reveló que la contaminación del aire por el tráfico vehicular en el sector de residencia aumenta el riesgo de las personas de desarrollar resistencia a la insulina como estado prediabético del tipo de diabetes 2. Esta contaminación ha sido ligada además a problemas cardiovasculares y respiratorios, habiéndose encontrado también partículas en el cerebro.

10. Cazador cazado

En el sitio fosilífero Messel en Alemania, patrimonio Unesco, científicos realizaron un descubrimiento peculiar: un fósil de una serpiente en cuyo estómago había una lagartija, dentro de la cual había un escarabajo que se había comido. Una comilona de hace 48 millones de años. El artículo apareció en Palaeobiodiversity and Palaeoenvironments. Solo hay un caso similar que se presentó hace 280 millones de años en un tiburón.

Vida en la Tierra parece prematura

Foto CfA

Foto CfA

Aunque el universo tiene 13.800 millones de años, la Tierra 4.500 millones y la vida surgió hace 3.800 millones,, cuando el universo rondaba por los 8.000, no sería muy común que hubiera vida. Es más, seríamos una rareza, un asunto para considerar a la hora de buscar señales biológicas en otros mundos.

Eso sugiere un estudio teórico de Avi Loeb y colegas en el Harvard-Smithsonian Center por Astrophysics. “Si se pregunta cuándo es más probable que emerja la vida, usted diría que ahora, pero encontramos que el chance de que florezca la vida es mucho más alto en el futuro lejano”, dijo.

La vida que conocemos pudo ser posible unos 30 millones después del Big Bang, cuando las primeras estrellas aparecieron en el cosmos con los elementos requeridos como carbono y oxígeno. Y terminará en unos 10 trillones de años cuando las estrellas se desvanezcan y mueran. Loeb y colegas estudiaron las probabilidades de vida entre esos dos momentos.

Se comprobó que el factor dominante es la duración de las estrellas. A mayor masa, menos vida. Las estrellas más grandes que 3 veces la masa del Sol, mueren ante de que la vida tenga oportunidad de evolucionar.

En sentido contrario, las estrellas con solo 10 % la masa del Sol brillarán por 10 trillones de años, dando tiempo para que emerjan los planetas y la probabilidad de vida crece. De hecho, las chances de vida son 1.000 veces mayores en el futuro lejano que hoy.

Entonces si uno pregunta por qué no estamos viviendo en el futuro cerca a una estrella poco masiva, una posibilidad es que somos prematuros. Otra es que el ambiente alrededor de una estrella de esas es peligroso para la vida”.

Las enanas rojas, por ejemplo, tienen masa reducida y viven mucho, pero también ofrecen amenazas. En su juventud emiten poderosas llamaradas y luz ultravioleta que acabaría la atmósfera en cualquier planeta rocoso en zona de habitabilidad.

Para ver cuál posibilidad es correcta, nuestra viva prematura o las amenazas de estrellas de poca masa, Loeb recomienda estudiar las enanas rojas cercanas y sus planetas en pos de señales de habitabilidad. Eso se logrará con los próximos observatorios espaciales.

El artículo aparecerá en Journal of Cosmology and Astroparticle Physics.

Resumen científico de la semana

Dibujo del sistema solar con un planeta. ESO/Calcada

Dibujo del sistema solar con un planeta. ESO/Calcada

1. El planeta con el día eterno

¿Será que nunca anochece ni amanece? Astrónomos, utilizando instrumentos del Very Large Telescope hallaron un planeta que gira alrededor no de 1 ni de 2 sino de 3 soles, algo que no se creía posible pues la órbita sería inestable y terminaría expulsado. En este caso no parece funcionar así. El planeta con sus estrellas se encuentra hacia la constelación austral del Centauro y reside a unos 320 años luz de nosotros. Tiene una masa como 4 Júpiter y una temperatura dulce de 580 grados Celsius, poco para su tamaño y ubicación. El hallazgo fue publicado en Science.

2. Virus vs. bacteria

Con solo 7 genes identificados en un examen de sangre, científicos lograron distinguir cuándo una infección es provocada por virus o por bacterias, algo fundamental para el tratamiento con antibióticos, pues los primeros no responde a estos, y el uso de esa medicina es innecesario en al menos 30 % de las veces favoreciendo la resistencia bacteriana. El avance fue presentado en Science Translational Medicine. La prueba parece muy confiable, dijeron.

3. Cucarachas con GPS

Como los humanos y las ratas, las cucarachas poseen un GPS similar que les permite caminar por nuevos entornos, según un estudio publicado en Current Biology, un claro ejemplo de evolución convergente: distintos animales que desarrollaron sistemas similares para resolver los mismos problemas. El estudio se hizo mediante un experimento en una plataforma que rotaba, hallándose que la respuesta celular del cerebro difería si rotaban contra o en dirección a las manecillas de un reloj.

4. Enana mojada y nublada

Desde su detección en 2014 la enana marrón Wise 0855, a solo 7,2 años luz de nosotros, ha intrigado a los astrónomos: es el objeto más frío conocido fuera del Sistema Solar. Ahora se obtuvo su espectro con el telescopio Gemini y se halló que contiene nubes de hielo o hielo de agua, las primeras nubes de ese tipo halladas también fuera de nuestro Sistema. El anuncio se hizo en el Astrophysical Journal Letters.

5. Desorientación fatal

A medida que crece la contaminación del aire, los contaminantes interactúan con las moléculas de esencias emitidas por las plantas y las descomponen, dificultando el hallazgo de alimento por parte de polinizadores. Como resultado, disminuye la eficiencia de las abejas en proveerse alimentación mientras el tiempo de búsqueda aumenta, reportaron los científicos en Atmospheric Environment.

6. Agujero especial

En Monthly Notices of the Royal Society astrónomos revelaron el hallazgo de un objeto particular de los comienzos del universo, solo 0,5 billones de años tras el Big Bang: un agujero negro de colapso directo, que la teoría había predicho hace una década. Con este objeto podría comenzar a develarse el misterio de cómo se formaron los agujeros negros supermasivos en las primeras épocas del universo. Aquellos agujeros como el encontrado se formaron por un conjunto muy preciso de condiciones en aquellas épocas.

7. A correr descalzos

Correr descalzos de manera apropiada reduciría el riesgo de lesiones porque modifica de manera sustancia la forma como golpea el pie independiente de la velocidad, de acuerdo con estudio de investigadores españoles publicado en el Journal of Sport and Health Science. Correr de ese modo parece contribuir a la adquisición de un modo más eficiente de patrón biomecánico.

8. De visita

En el primer acercamiento de tal magnitud, la Nasa colocó el lunes la nave Juno en órbita alrededor del mayor de los planetas del Sistema Solar, Júpiter, donde adelantará una misión de 20 meses en los cuales completará 37 órbitas alrededor de este gigante gaseoso. La nave debe soportar una radiación intensa que al final irá desgastando sus componentes. Juno se destruirá contra el planeta apenas termine su misión.

9. Paradigmas al suelo

En un nuevo paradigma en investigación sobre el cáncer de seno, científicos están probando con rapidez nuevas y promisorias medicinas experimentales mientras desechan tratamientos que no parecen responder reveló un estudio en New England Journal of Medicine. Se halló por ejemplo que pacientes con ciertos tipos de cáncer neratinib con velparib más carboplatin resulta más eficiente para erradicar tumores antes de cirugía que la quimioterapia sola.

10. Sí enferma

Un estudio en el Journal of Respiratory and Critical Care Medicine sugiere que el smog que invadió Londres durante 5 días en 1952 derivó en miles de más casos de asma en niños y adultos, con consecuencias severas a largo plazo: muchas de las personas padecen aún hoy esos problemas de salud dijo el estudio, lo que refuerza el impacto que las crisis de polución sobre las ciudades puede tener en sus habitantes.

Mis 10 noticias científicas de la semana (18-24)

Cortesía U. Rochester

1. Un material contra el agua

Nada me tocará… ni el agua. Científicos de la Universidad de Rochester revelaron en el journal of Applied Physics el desarrollo de una técnica basada en un láser que crea una intrincada red de estructuras en escalas micro y nano que confieren a los metales una propiedad especial: el agua no los toca, rebota o se desliza, un material hidrofóbico con múltiples aplicaciones. Las estructuras hacen parte del material, por lo que no se desgastan.

2. Andamos en un agujero de gusano

Siéntense que viajamos, sin saberlo hasta ahora, en un cómodo medio de transporte. Sí, nuestra galaxia, la Vía Láctea, sería un enorme agujero de gusano estable y navegable, según la hipótesis puesta en un artículo en Annals of Physics y explicada por investigadores del centro de estudios avanzados Sissa. La hipótesis surge tras combinar el mapa de materia oscura en la Vía Láctea con el más reciente modelo del Big Bang. Los agujeros, teóricos hasta ahora, serían túneles en el espacio-tiempo.

3. Café protector

El consumo de al menos 4 pocillos de café al día brindaría cierta protección contra el melanoma, el más agresivo cáncer de piel según un estudio en el Journal of the National Cancer Institute. Quienes en el estudio ingerían al menos esa cantidad tenían un riesgo 20% menor. El efecto protector aumenta a medida que aumenta el consumo de la bebida. Con el café descafeinado no se obtenían beneficios. Los investigadores advirtieron que son resultados preliminares y se concentran en un solo tipo de población.

4. Anticonceptivos y cáncer

Tomar un anticonceptivo hormonal por al menos 5 años ha sido asociado con un mayor riesgo de desarrollar una rara forma de tumor cerebral, glioma, dice un estudio publicado en el British Journal of Clinical Pharmacology. Esos anticonceptivos orales contienen hormonas sexuales femeninas y son de uso extendido. El estudio se enfocó en mujeres entre los 15 y 49 años de edad. No obstante, la tasa de incidencia es muy baja y el uso de estos anticonceptivos ofrecen más ventajas.

5. Modificado de verdad

Científicos de Harvard y Yale reescribieron el lenguaje genético de una bacteria E. coli en una nueva técnica para hacer más seguros los organismos modificados genéticamente, que tradicionalmente han sido elaborados mediante el traspaso de un gen de un organismo a otro. Con la técnica no solo son más seguros sino que resisten el ataque de bacterias según el artículo aparecido en Nature. Los investigadores incorporaron un aminoácido sintético en varios puntos del genoma.

6. El ejercicio no garantiza nada

La cantidad de tiempo que pasa sentada una persona durante el día está asociada a un mayor riesgo de enfermedad cardíaca, diabetes, cáncer y muerte, independiente de si hace ejercicio de manera regular. Eso sí, a mayor cantidad de ejercicio el riesgo disminuye, según el estudio en Annals of Internal Medicine pero no se determinó ‘cuánta cantidad’ es suficiente para evitar el riesgo.

7. Niños asistidos pero más sanos

Gracias al mejoramiento de técnicas de reproducción asistida, los niños nacidos así en las últimas dos décadas son más saludables, no nacen prematuramente, tienen buen peso y no fallecen en el primer año según un estudio publicado en Human Reproduction. El estudio analizó la situación de 92.000 niños en países nórdicos.

8. Ahora sí me acuerdo

Los recuerdos débiles pueden ser convertidos en fuertes cuando están asociados con una experiencia sugiere una investigación publicada en Nature. Se demostró que los recuerdos de imágenes neutrales se fortalecían cuando los voluntarios eran expuestos a imágenes mientras recibían un schock eléctrico pequeño. Así, un recuerdo insustancial puede ser fortalecido a través de un evento futuro.

9. El atlas de las proteínas

El primer análisis sobre el atlas de las proteínas humanas fue presentado en Science, revelándose que se han clasificado y analizado cerca de 20.000 genes codificantes de proteínas. 15% de esos genes tienen una expresión enriquecida en uno o varios tejidos. Se sugiere además que unas 3.000 proteína son secretadas desde las células y unas 5.000 están localizadas en los sistemas de membranas de las células. Como dato interesante adicional se encontró que cerca del 30% de las proteínas a las que se dirigen medicamentos se encuentran en varios tejidos, lo que incidiría en los efectos colaterales de muchos medicamentos.

10. Otra ventana al autismo

Ratones mutados que exhiben varias de las características al espectro del desorden asociado al autismo humano, incluidas las deficiencias sociales, mostraban mayor interacción con otros cuando se les daba una dosis de la hormona oxitocina, según un estudio publicado en Science Translational Medicine. El mismo efecto se logró cuando se aumentó en el ratón su producción de la oxitocina. Una nueva posibilidad para tratar ese problema en las personas.

¿Se está acabando la materia oscura?

Estructura usada para estudiar la energía oscura. Sloan Digital Survey

¿Qué pasará si la energía oscura se come la materia oscura? ¿Un universo aburrido?

Eso es precisamente lo que sugiere un nuevo estudio: la materia oscura estaría desapareciendo de acuerdo con el artículo de investigadores de las universidades de Portsmouth y Roma, publicado en Physical Review Letters.

En él, argumentan que los últimos datos favorecen una energía oscura que crece a medida que interactúa con la materia oscura y esto parecería estar deteniendo el crecimiento de estructuras en el cosmos.

“Si la energía oscura está creciendo y la materia oscura se está evaporando, terminaremos con un universo enorme, vacío, aburrido con casi nada en él”, dijo David Wands, director del Instituto de Cosmología y Gravitación de la primera universidad, miembro del grupo investigador.

“La materia oscura provee un marco para las estructuras que crecen en el universo. Las galaxias que vemos están construidas sobre ese molde y lo que estamos viendo es que se está evaporando, deteniendo el crecimiento de tales estructuras”, agregó.

La materia oscura es cinco veces más abundante que la materia regular de la que están hechas las cosas que vemos y nosotros mismos. La energía oscura constituye cerca del 70% del universo. Ambas no se entienden bien aún ni se sabe de qué están constituidas. La primera ha sido detectada alrededor de las galaxias y estrellas.

El modelo reinante sugiere que hay una cantidad constante de energía oscura conocida como la constante cosmológica, modelo que respalda la idea de que el universo se ha estado expandiendo desde el Big Bang, expansión alimentada por la energía oscura.

Datos del experimento Planck y otros no concuerdan con esa constante cosmológica. La ‘caída’ de la materia oscura hacia la energía oscura podría explicarlo, pero es solo una hipótesis. Hay que comprobarlo con otros estudios: ver si es verdad que no concuerdan y si esta u otra explicación caben.

Pero podría estar sucediendo algo que transformara nuestra visión del universo.

Mis 10 noticias científicas de la semana (16-22)

1. Homosexuales por genética

La homosexualidad, al menos en hombres, tendría mucho de genética. Eso reveló un estudio publicado en Psychological Medicine, que confirmó que una sección del cromosoma X es crucial en determinar las preferencias sexuales de los hombres. La investigación se hizo con 400 parejas gays y confirma lo que se había sugerido hace 20 años, cuando entonces solo se trabajó con 38 parejas. Se trataría de la región Xq28. Los investigadores encabezados por Michael Bailey trabajan en un estudio más amplio, con más de 1.000 homosexuales, para tratar de encontrar genes específicos. El hallazgo tiene implicaciones amplias sobre la homosexualidad masculina.

2. Ratones somos

Un extenso estudio del Consorcio Encode publicado en Nature comparó los genomas de los ratones y los humanos, encontrando que en general los sistemas usados para controlar la actividad de los genes tienen muchas similitudes y han sido conservados o continuados a través de la evolución. Ratones y humanos comparten cerca del 70% de las mismas secuencias de genes codificadoras de proteínas, un 1,5% de sus genomas. También se encontraron diferencias notorias. Los ratones han servido como modelos para estudiar distintas enfermedades de los humanos.

3. Bésame, bacteria

Un beso. Un beso contagioso. Un estudio publicado por científicos de la Universidad de Amsterdam reveló que en un beso apasionado de unos 10 segundos pueden transmitirse unas 80 millones de bacterias, que por lo general no causan problemas. Las personas que se besan unas 9 veces al día tienen bacterias similares, en especial las de la lengua. En la boca habitan unos 700 tipos de bacterias. Además se encontró que los hombres tienden a besar mucho más que las mujeres.

4. Una red universal

Investigadores europeos encontraron que la rotación de los ejes de agujeros negros supermasivos en una muestra de cuásares (galaxias con agujeros negros supermasivos activos en sus centros) son paralelos entre sí a distancias de miles de millones de años. Una especie de red cósmica. El estudio fue publicado en Astronomy & Astrophysics. Esa alineación se da incluso en los cuásares separados por miles de millones de años. Una verdadera telaraña universal. Un modelo de evolución del universo.

5. Expulsado de su casa

Es un agujero negro a 90 millones de años luz parece haber sido desplazado del centro de su galaxia, del cual se encuentra a 2.600 años luz, revelaron astrónomos en Monthly Notices of the Astronomical Royal Society. Esa es la explicación más plausible, aunque también podría tratarse del remanente de una gran estrella en explosión de supernova. El objeto, llamado SDSS 1133 se encuentra en la galaxia enana Markarian 177 hacia la constelación de la Osa Mayor. De tratarse del agujero, la explicación para su actual residencia sería la fusión de dos galaxias.

6. Corran que hay derrumbe

Un deslizamiento de tierra de 88 kilómetros que cubrió un área de 2.000 kilómetros cuadrados fue encontrado al suroeste de Utah por investigadores de Kent State University en Estados Unidos. Por fortuna, ocurrió hace 21 millones de años. Sería el mayor deslizamiento conocido, mayor que el de la montaña Heart que ocurrió hace unos 50 millones de años. El hallazgo fue publicado en Geology

7. A soportar más rayos

El Sol tiene una incidencia directa sobre las tormentas eléctricas en la Tierra reveló un estudio publicado en Environmental Research letters. Al moverse su campo magnético mueve el terrestre y las partículas que entran así más fácil llegan a las nubes incidiendo en la formación de rayos. Los rayos cósmicos son canalizados a distintas regiones del planeta incidiendo en las tormentas. El estudio confirma un estudio publicado en mayo pasado.

8. Proteínas en acción

Un nuevo mapa humano del ‘interactoma’, publicado en Cell, presenta 14.000 interacciones entre proteínas. El esfuerzo de 9 años rastreó sistemáticamente cerca de 13.000 proteínas humanas y podría ayudar a entender mejor procesos que derivan en cáncer y otras enfermedades. La meta, dijo uno de los investigadores, es entregar información sobre cada una de las enfermedades crónicas.

9. Nadie sabe para quién trabaja

Un medicamento muy usado en todo el mundo para tratar la diabetes tipo 2 y enfermedades metabólicas, la metformina, sería útil para mejorar la respuesta inmunitaria contra uno de los males que ha vuelto a pasearse por el planeta: la tuberculosis. Esa medicina inhibe el crecimiento de M. tuberculosis e incluso en pacientes con diabetes y tuberculosis, reduce la severidad de la infección. El estudio fue publicado en Science Translational Medicine.

10. Nacidos por gravedad

Tras la explosión del Big Bang aparecieron las partículas de Higgs y en esa aceleración, sugieren los modelos, el universo naciente debió colapsar. No sucedió. ¿Por qué? Un nuevo estudio en Physical Review Letters sugiere cómo la curvatura del espacio-tiempo, de hecho la gravedad, entregó la estabilidad necesaria para que eso no sucediera y pudiera sobrevivir a la expansión, gracias a la cual estamos acá.

Mis 10 noticias científicas de la semana (16-22)

1. Y así comenzó todo

Científicos detectaron rastros de las ondas gravitacionales surgidas cuando fracciones de segundo después del Big Bang se produjo la gran expansión cósmica que infló el universo trillones de veces. Esas ondas, predichas por la teoría general de la Relatividad de Einstein no habían sido observadas hasta ahora. Su existencia confirman el modelo de la inflación cósmica y por ende del Big Bang o gran explosión. El artículo apareció publicado en Nature y muestra por primera vez que la gravedad debe seguir las mismas reglas de la mecánica cuántica que las otras fuerzas como el electromagnetismo. En el dibujo ondas gravitacionales.

2. Hubo una vez un dinosaurio pollo

Anzu wyliei es la nueva especie de dinosaurio anunciada durante la semana. Vivió en Norteamérica hace unos 66 millones de años y sus descubridores lo llamaron el pollo del infierno: se cree que poseía plumas en cola y brazos. El animal medía unos 3 metros de alto y más de 3 de largo y quizás compartió hábitat con el Tyrannosaurus rex y el triceratops. Se cree que pudo pesar media tonelada o un poco más. La publicación se hizo en Plos One.

3. Los mecánicos del corazón

Científicos desarrollaron un tejido que imita muy bien el músculo del corazón que late, no solo en laboratorio sino cuando se implantó en un modelo animal, un avance que permitiría reparar el vital órgano tras un daño por ataque cardíaco. Los resultados fueron presentados en la reunión anual de la Sociedad Americana de Química. Reparar un corazón dañado permitiría que millones de personas pudieran vivir más.

4. Se demoró, pero resucitó

Científicos lograron en laboratorio revivir un musgo de la isla Signy en la Antártida que estuvo bajo el hielo unos 1.500 años, demostrándose que no solo organismos unicelulares pueden volver a vivir luego de permanecer bajo el hielo. El artículo apareció en Current Biology. Para retornarlo a la vida utilizaron una incubadora a temperatura de crecimiento. Al poco tiempo aparecieron retoños.

5. Polvo eres

El telescopio espacial Herschel completó el inventario de polvo en 323 galaxias situadas a entre 30 y 50 millones de años luz de la Tierra. El catálogo contiene galaxias con distinta actividad de formación estelar composición química. Se clasificaron las galaxias según la riqueza de polvo. Las que tienen más son por lo general espirales o irregulares, mientras las que menos poseen son elípticas. Los colores rojo y azul representan regiones de polvo más o menos calientes. El estudio apareció en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

6. Me huele a…

Aunque se había sostenido de largo tiempo sin sustentación científica real que podíamos percibir hasta 10.000 olores, un estudio publicado esta semana en Science dice que distinguimos más de 1 billón de olores. Pese a que son muchísimos más que los tonos que escuchamos y que los colores que vemos, el sentido del olfato no es el más importante para los humanos, algo que debió perderse quizás cuando nuestros ancestros comenzaron a caminar erguidos.

7. Mitad animal mitad planta

Un análisis del genoma de las anémonas reveló que exhiben una complejidad de elementos regulatorios similares a los de las moscas de las frutas y otros animales, lo que sugiere que ese principio data de hace al menos 600 millones de años, hacia un común ancestro de los humanos, las moscas y las anémonas. Se encontró además que son más similares a plantas que a insectos y vertebrados en cuando a la regulación de la expresión de sus genes. Los sorprendentes hallazgos fueron presentados en Genome Research.

8. Grasa que no has de comer…

Un nuevo estudio reveló que comer comida frita más de 4 veces a la semana tiene un efecto dos veces mayor en el Índice de Masa Corporal en las personas con mayor riesgo genético de obesidad. El estudio apareció en el British Medical Journal. De hace tiempo se sabe que el consumo de alimentos fritos y las variantes genéticas estaban relacionadas, pero la interacción de estos factores en relación con el IMC no se había estudiado.

9. Se encogió

Mercurio se ha contraído mucho más de lo previsto revelaron datos suministrados por la sonda Messenger que lo estudio. El planeta más cercano al Sol se ha contraído radialmente 7 kilómetros y su radio actual es de 2.440 kilómetros. Se creía según datos antiguos que esa contracción era de 2 a 3 kilómetros. Mercurio, a diferencia de la Tierra que posee distintas placas tectónicas, tiene una sola y rígida capa rocosa. El estudio apareció en Nature Geoscience.

10. Mamá, usted no comió bien

Los descendientes de ratonas preñadas alimentadas con una dieta baja en vitamina A desarrollaron nodos linfáticos menores y tuvieron problemas en el sistema inmunitario de adultos que descendientes de contrapartes bien alimentadas, reveló un estudio publicado en Nature. Se establece así un vínculo entre la dieta materna y el buen funcionamiento de aquel sistema.

Gran hallazgo: Detectan primera evidencia de la inflación cósmica

Hace unos 14.000 millones de años algo extraordinario sucedió: un gran evento desencadenó el Big Bang, el inicio de nuestro universo. Y en la primera fracción de un segundo, el universo se expandió exponencialmente, estirándose más allá de donde pueden ver los más potentes telescopios. Esto al menos es lo que dice la teoría.

Hoy investigadores del programa Bicep2 anunciaron la primera evidencia directa de esa inflación cósmica. Los datos representan las primeras imágenes de las ondas gravitacionales u ondulaciones del espacio-tiempo. Las ondas han sido descritas como los primeros tremores del Big Bang. Esos datos confirman una profunda conexión entre la mecánica cuántica y la relatividad general.

“Detectar estas señales es una de las metas más importantes de la cosmología hoy. El trabajo de mucha gente nos ha conducido hasta este punto”, dijo John Kovac, del Centro para la Astrofísica, líder del Bicep2.

Los resultados se obtuvieron mediante observaciones de la radiación de fondo cósmico de microondas, un débil destello dejado tras el Big Bang. Esas pequeñas fluctuaciones proveen pistas sobre las condiciones de ese universo temprano. Por ejemplo pequeñas diferencias en la temperatura en todo el cielo muestran parte donde el universo era más denso, condensándose en galaxias y cúmulos de galaxias.

Como aquella radiación de fondo es una forma de luz, exhibe todas las propiedades de esta incluso la polarización. En la Tierra, la luz solar es filtrada por la atmósfera y se torna polarizada, que es por lo que los lentes polarizados ayudan a disminuir el resplandor. En el espacio, el fondo cósmico de microondas es filtrado por los átomos y electrones y se polariza también.

“Nuestro grupo buscó un tipo especial de polarización, modos B, que representa un quiebre en la orientación polarizada de la luz antigua”, dijo el colíder Jamie Bock (Caltech/JPL).

Las ondas gravitacionales comprimen el espacio cuando viajan y esa compresión produce un patrón distintivo en el fondo cósmico de microondas. Las ondas gravitacionales tienen una tendencia ‘diestra’ como las ondas de luz, y puede haber polarizaciones diestras y siniestras.

“El modo B es una firma única de ondas gravitacionales porque es diestro. Esta es la primera imagen directa de las ondas gravitacionales en el cielo primordial”, indicó Chao-Lin Kuo, de Stanford.

El grupo examinó escalas espaciales del cielo de 1 a 5 grados (dos a 10 veces el ancho de la Luna llena), lo cual hicieron desde el Polo sur por sus ventajas atmosféricas.

Se sorprendieron al detectar una señal de la polarización del modo B mucho más fuerte de lo que muchos decían. Los datos fueron analizados durante más de 3 años para reducir los errores y analizaron hasta la incidencia del polvo en la galaxia.

Para el teórico de Harvard Avi Loeb, este descubrimiento ofrece nuevas aproximaciones a las preguntas más básicas: ¿por qué existimos? ¿Cómo comenzó el universo? Estos resultados no solo son el cañón humeante de la pistola sino que nos dicen cuándo se presentó la inflación y cuán poderoso fue el proceso”.

Los agujeros negros no tienen buenos modales

No solo son comelones, se tragan toda la comida que hallan cerca, sino que no tienen buenos modales. Los agujeros negros no parecen sujetos de fiar.

Bueno, eso es lo que se desprende de una nueva teoría que trata de explicar porqué algunos son tan masivos.

Pareciera, hablando metafóricamente, que se meten todo en la boca, comiendo hasta dos alimentos a la vez.

Científicos del Reino Unido y Australia investigaron cómo algunos agujeros crecen tan rápido que se hacen miles de millones de veces más pesados que nuestro Sol.

El profesor Andrew King, del Departamento de Física y Astronomía de University of Leicester comentó que “casi toda galaxia tiene un enorme agujero negro en el centro. La nuestra tiene uno cerca de 4 millones de veces más pesado que el Sol, pero algunas galaxias tienen agujeros miles de veces más pesados. Sabemos que crecieron pronto tras el Big Bang”.

Estos enormes agujeros negros ya se habían desarrollado cuando el universo era aún muy joven, menos de 1/10 de su edad actual.

Los agujeros negros se alimentaban chupando gas, lo que forma un disco a su alrededor que cae en espiral, aunque por lo general a ritmo tan lento que no pueden explicar tal masa ni incluso considerando toda la edad del universo. “Necesitábamos hallar el mecanismo”, dijo Chris Nixon, también de Leicester.

Junto a King y Daniel Price, de Monash University en Australia, efectuaron una simulación en computador de dos discos de gas orbitando un agujero negro a diferentes ángulos. Luego de un corto tiempo, los discos se riegan y colisionan y grandes cantidades de gas cae al agujero. Así, pueden crecer 1.000 veces más rápido.

O sea: comen de dos platos diferentes.

“Si dos tipos en motocicletas dentro del muro de la muerte chocan, pierden la fuerza centrífuga que los mantiene en las paredes y caen”, explicó King. Eso le sucede al gas en esos discos y cae hacia el agujero.

Esto explicaría porqué son han crecido tanto en tan poco tiempo, aunque no se sabe cómo el gas fluía en las galaxias en el comienzo del universo.

Los dos agujeros negros más grandes jamás descubiertos son 10.000 millones de veces más grandes que el Sol.

El estudio será publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Nota: un agujero negro es una región del espacio-tiempo de la cual nada, ni la luz, puede escapar. La Teoría General de la Relatividad predice que una masa suficientemente compacta deformará el espacio-tiempo para formar un agujero.

En la imagen, el modelo que explicaría la gran masa de muchísimos agujeros negros, cortesía University of Leicester.

Detectan los 2 agujeros negros más enormes

Dos enormes monstruos fueron hallados en el espacio gracias al telescopio Gemini del norte en Hawai: los dos agujeros negros más enormes detectados hasta hoy en nuestro vecindario cosmológico.

Son en verdad enormes monstruos: más de 2.000 veces mayor que el enorme agujero negro que reside en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, que tiene una masa de 4 millones de veces nuestro Sol, dijeron astrónomos.

Todo un suceso en aras a responderse una inquietante pregunta, según Tod Lauer, miembro del equipo de astrónomos que hizo el hallazgo: ¿dónde se esconden los más grandes agujeros negros en el universo actual?

En este momento no se puede decir si este par son un hallazgo extraño o solo constituyen la punta del iceberg, opinó Nicholas McConnell, primer autor del paper que aparece hoy jueves en Nature.

La idea ahora es estudiar una docena o algo más de galaxias grandes para ver si contienen agujeros negros de este tamaño descomunal.

Si los encuentran, significaría que al comienzo del universo, quizás 2.000 o 3.000 millones de años después del Big Bang existían estos agujeros.

La evidencia de esos agujeros negros al comienzo de los tiempos proviene de los quasares (objetos extremadamente brillantes que se estima haber sido los hospederos de masivos agujeros negros en el universo temprano).

“Los turbulentos quasares que vemos hoy cuando miramos atrás en el tiempo al universo joven pueden haber pasado por una juventud agitada para convertirse en las enormes galaxias elípticas que vemos”, dijo Cheng-Pei Ma, otro de los astrónomos.

Los agujeros en los centros de estas galaxias no continuaron alimentándose con el gas que capturaban, entrando en una fase dormitante. Solo se ven debido al jalón gravitacional sobre estrellas cercanas.

El agujero negro más masivo que se conocía hasta hoy fue reportado en enero pasado, al ser detectado en la galaxia M87 con 6.300 millones de veces la masa del Sol.

La figura ilustra el tamaño descomunal de los dos agujeros, que residen en el centro de galaxias, cada una de las cuales es la más brillante de un cúmulo de galaxias. La imagen del fondo muestra la galaxia más brillante en el clúster Abell 1367, que contiene uno de los dos agujeros.

El horizonte de sucesos es varias veces más grande que la órbita de Plutón. Nuestro Sistema Solar sería un enano al lado de estos agujeros. Cortesía P. Marenfeld/NOAO/Aura/NSF

Notas:

Un agujero negro es una región del espacio-tiempo provocada por una gran concentración de masa, generándose tal campo gravitatorio que ninguna partícula puede escapar.

Horizonte de sucesos: región circundante del agujero negro, en la cual la velocidad de escapa necesaria sería mayor a la de la luz.

12