Ciencia apasionante: Mis 10 noticias científicas de la semana (24-30)

1. Misterio en los cielos

Para los astrónomos esta semana surgieron más dudas de las que tenían gracias al cometa ISON y su paso cerca al Sol relativamente exitoso. Cuando el jueves en la tarde se daba por extinguido, reapareció de su máximo acercamiento a la estrella. Aunque luce afectado, no se ha logrado determinar cómo fue su paso por el Sol. Incluso poderosos observatorios como el SDO, que había sido dispuesto para captar el tránsito, no fue claro en las imágenes suministradas. Este cometa proveniente de la nube de Oort era primera vez que se acercaba al Sol, su contenido de hielo era prístino lo que sembraba más dudas entre los astrónomos acerca del comportamiento. Sin duda, uno de los sucesos científicos del año.

2. Una buena sacada de lengua

La lengua como un joystick, ¿lo había pensado? Científicos mostraron en Science el primer caso de una silla de ruedas movida con la lengua por parte de un grupo de pacientes cuadripléjicos. Mediante un dispositivo con sensores colocado en la lengua -sin alambres- al moverla a un lado u otro la silla gira. Las órdenes van a un dispositivo en la cabeza y de ahí a las ruedas. Son seis comandos en total. Una esperanza que nace para personas con movimiento limitado, gracias al desarrollo de los investigadores del Georgia Institute of Technology.

3. Matrimonios felices

Las reacciones inconscientes, quizás ese sexto sentido, predicen matrimonios exitosos o no, de acuerdo con un nuevo estudio publicado en Science. En un experimento científicos analizaron con imágenes las caras de las esposas (os) de los participantes y preguntaron a los recién casados responder rápido e inconscientemente si las palabras que les daban eran positivas o negativas. Los que respondieron más rápido a palabras positivas luego de ver una foto de su esposa (o) eran más felices luego de 4 años de matrimonio. Los cuestionarios sobre actitudes conscientes no predicen la felicidad, pero parece que las respuestas automáticas sí.

4. Dos que se parecen uno

Un análisis genético permitió descubrir un nuevo felino en Suramérica, en Brasil. La tigrina es un animal que se encuentra en dos zonas diferentes de ese país, el nordeste y el sur. Al realizar un examen genético científicos demostraron que en verdad eran dos especies. La sureña fue bautizada por la ciencia como Leopardus guttulus. La nueva especie tiene manchas más oscuras y grandes. El estudio fue publicado en Current Biology.

5. La verdad budista

Al excavar en el templo Maya Devi en la ciudad nepalesa de Lumbini, considerado el sitio de nacimiento de Buda, arqueólogos llegaron hasta una estructura no conocida que data del siglo 6 A.C. Una estructura de madera y adobes. La fecha exacta de su nacimiento no ha sido bien clara, sugiriéndose ahora que nació 3 siglos antes de lo que muchos creían. El estudio será publicado en Antiquity.

6. Tatequieto a las pruebas

La FDA de Estados Unidos prohibió a la conocida firma de estudios genéticos 23andMe la venta de su kit genético de 99 dólares que usa una muestra de saliva del comprador para identificar variantes genéticas ligadas a más de 240 condiciones de salud. No es que se vaya a prohibir del todo, solo que aún se estudia su aprobación. La advertencia puso de nuevo sobre el tapete la efectividad y/o necesidad de tales tests. La precisión de la prueba vendida por esa firma están en el ojo del huracán también.

7. Un caballo de mar muy hábil

Entre los animales marinos que siempre han llamado la atención figura el caballito de mar, por la forma que tiene. Es uno de los peores nadadores del mundo marino, demasiado lento. ¿Por qué tiene esa forma con cabeza protuberante y un cuello? Un estudio en Nature Communications parece haber encontrado la respuesta: este animal se alimenta de pequeños crustáceos. Estos, como son comida de muchísimos peces y animales marinos, han aprendido a evadirse con inusitada rapidez pues detectan con facilidad el movimiento que hacen los peces al acercarse. El caballito de mar no lo produce y así se ha convertido en un gran cazador.

8. Aparece y se transforma

Tanto que costó encontrarlo y tan rápido que se esfuma. El experimento Atlas del acelerador de partículas del CERN reveló resultados preliminares que muestran evidencia de que el bosón Higgs decae en dos partículas tau, que pertenecen a un grupo de partículas subatómicas llamadas fermiones, que constituyen la materia. El resultado, medido con 4,1 sigma sobre una escala de 5, es la primera evidencia de muestra el decaimiento del bosón en fermiones. Esa escala es usada por los físicos para mostrar la seguridad de un resultado.

9. Atracción fatal

Los machos de la especie de mantis de Nueva Zelanda Orthodera novaezealandiae son más atraídos hacia la hembra caníbal de una especie invasora introducida en los 70, Miomantis caffra. Lo raro es que las hembras de su propia especie no son caníbales. ¿Cómo se explica? Los científicos, que no lo saben aún, especulan que quizás las feromonas de la caníbal son más fuertes y ‘entusiasman’ más los machos de la otra especie. El estudio apareció en Biology letters.

10. Los pequeños comen más

Un estudio aparecido en Nature muestra la existencia y el comportamiento de un agujero negro pequeño en una galaxia a 22 millones de años luz, fuente de una poderosa emisión de rayos X. La estructura ‘come’ materia a unas tasas elevadas, para sorpresa de los astrofísicos. Solo así se explicaría hasta ahora la elevada emisión de rayos energéticos. El agujero solo tiene una masa 20 a 30 veces la solar, lo que lo hace un peso ligero que sin embargo ¡se alimenta muy bien!

Hallan la cuna del mismo Buda

Y allí nació un hermoso bebé: arqueólogos en Nepal han descubierto evidencias de una estructura en el sitio donde nació Buda en el siglo 6 A.C., el primer material arqueológico que vincula su vida con un siglo específico.

Al excavar en el templo sagrado Maya Devi en Lumbini, un sitio considerado herencia de la humanidad por la Unesco e identificado como el lugar del nacimiento de Buda, se encontraron los restos de una estructura de madera no conocida, del siglo 6 A.C., debajo de una serie de templos de adobe. La estructura contiene un espacio abierto en el centro que liga con el piso de la natividad del ‘iluminado’ mismo.

Hasta hoy, la evidencia más antigua de las estructuras del fundador del budismo en Lumbini datan de tercer siglo antes de Cristo, tiempo del emperador Asoka, quien promovió el esparcimiento del budismo del actual Afganistán a Bangladesh.

“Se conoce muy poco de la vida de Buda, excepto a través de fuentes escritas y la tradición oral”, según el arqueólogo y profesor Robin Coningham de Durbam University en el Reino Unido codirector de la investigación. Algunos académicos sostienen que Buda nació en el siglo tercero antes de Cristo. Por eso se propusieron ir a la arqueología para responder algunas de las inquietudes sobre su nacimiento. “Tenemos una secuencia arqueológica en Lumbini que muestra que había un edificio allí en el siglo sexto A.C.”.

El grupo internacional liderado por Coningham y Kosh Prasad Acharya del Pashupati Area Development Trust en Nepal, dijo el descubrimiento contribuye al entendimiento del desarrollo inicial de budismo, así como a la improtancia espiritual de Lumbini.

Los hallazgos serán reportados en el journal Antiquity. La investigación ha sido apoyada parcialmente por la National Geographic Society.

Para determinar la edad de la madera y la estructura no conocida de ladrillo se usaron fragmentos de hulla y granos de arena. La investigación también confirmó la presencia de raíces antiguas de árboles en el centro del templo.

En la imagen, excavaciones en el templo.