Mis 10 noticias científicas de la semana (19-25)

1. Aparearse es un negocio arriesgado

Los machos de las ranas túngara Physalemus pustulosus emiten sonidos desde los charcos para atraer las hembras. Este sonido crea ondas en el agua, ondas que son evaluadas por otros machos para medir el nivel de competencia por la hembra, dijeron en un artículo en Science científicos del Smithsonian Tropical Research Institute en Panamá. Por desgracia, hay un intruso: los murciélagos, principales depredadores de estas ranas, también pueden evaluar las ondas, pudiéndose dirigir con certeza a su presa. Al llamado de los machos, buena cantidad de hembras acuden al estanque. Pan comido o, mejor, rana comida

2. Para estar siempre a tiempo

Un nuevo reloj atómico de estroncio no gana ni pierde un segundo en 5.000 millones de años, convirtiéndose en el reloj más exacto desarrollado hasta hoy. Es un 50% más exacto que el que mantenía la marca de exactitud. Fue creado por científicos del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología (NIST) de Estados Unidos y presentado en Nature. Para dar una idea de su precisión, valga citar que la Tierra tiene unos 4.500 millones de años, o sea si se hubiera desarrollado entonces aún no se había atrasado ni adelantado.

3. Ese puntito no estaba allí

Mientras miraba con sus estudiantes imágenes tomadas por el telescopio, un astrónomo del Reino Unido detectó algo inusual: una estrella brillante donde antes no había nada. Sí, una supernova en la galaxia del Cigarro M82. A solo 12 millones de años luz, una vecina en términos astronómicos. Desde 1987 no se detectaba una tan cercana. Una supernova es una violenta explosión de una estrella, sea normal en su fase final o una enana blanca que ha sumado más materia.

4. Un planeta echando humito

Ceres es un planeta enano, el más cercano a la Tierra (otro es Plutón) pues se encuentra en el cinturón principal de asteroides, una región repleta de esos cuerpos entre Marte y Júpiter. Su diámetro es de 950 kilómetros y en 2015 recibirá por primera vez la visita de una nave, Dawn. Observaciones con el observatorio espacial Herschel permitieron detectar un rasgo no visto hasta hoy: expulsa vapor de agua, lo que podría deberse al calor que recibe del Sol en determinadas épocas. El reporte apareció en Nature.

5. Sí que hay niños muy intensos

Claro que el clima también enloquece los niños. Un estudio de un grupo internacional de científicos de ARC Centre of Excellence for Climate System Science (CoECSS), el US National Oceanic and Atmospheric Administration y la australiana CSIRO, reveló que los fenómenos severos de El Niño se presentan cada 20 años en promedio, pero dado el cambio climático lo harán ahora cada 10 años más o menos. Y esto no es una buena noticia. Para nada. El análisis se presentó en Nature Climate Change.

6. Solo quedarán las fotos y videos

En pocas décadas más de un cuarto de los peces cartilaginosos como rayas, tiburones y quimeras serán cosa del pasado según un estudio publicado en eLife. La investigación indica que de las 1.41 especies conocidas, unas 249 están en categoría de amenaza en la lista de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Los tiburones y las rayas tienen el menor número de especies consideradas seguras.

7. Detectan al perro que tuvo la culpa

Científicos reportaron en Science la secuenciación del más antiguo cáncer sobreviviente, un cáncer de transmisión genital que afecta los perros. Este cáncer, que provoca tumores genitales grotescos en perros de todo el mundo, surgió primero en un solo perro hace unos 11.000 años Sobrevivió tras la muerte del perro mediante la transferencia de las células cancerosas a otros perros durante el apareamiento. Ese genoma tiene unos 2 millones de mutaciones, muchas más de las halladas en cánceres humanos. La mayoría de los cuales tiene entre 1.000 y 5.000 mutaciones.

8. Bichos marcianos

Hace unos 4.000 millones de años en Marte corrió agua líquida tan fresca que perfectamente pudo contener vida, reveló un extenso análisis de los primeros 10 años de trabajo del robot Opportunity presentado en Science. Opportunity permitió documentar en la geoquímica de antiguas rocas que hubo allí depósitos de agua fresca, más pura que la detectada en otras zonas marcianas, más ácidas.

9. Fritando humanos

El año pasado fue el cuarto más caliente desde que se llevan registros hace 134 reveló la National Oceanographic and Atmospheric Administration de Estados Unidos al reportar el estado del clima mundial en 2013. Fue además el 37 año consecutivo desde 1976 con temperatura más caliente que el promedio histórico. La temperatura global, sumando superficie terrestre y océanos, estuvo 0,61° C por encima del promedio del siglo pasado de 13,9 grados.

10. Despertó la bella durmiente

Luego de 31 meses de andar dormida en el espacio, la sonsa Rosetta despertó y poco después envió una señal a Tierra indicando que todo andaba okey. La nave deberá cumplir una proeza este año: hacer descender un módulo (Phiale) en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en noviembre. Tras desperezarse, comenzará a perseguir al cometa hasta tenerlo a tiro de escopeta en agosto. La misión es coordinada por la Agencia Espacial Europea (ESA).

Ciencia apasionante: Mis 10 noticias científicas de la semana (24-30)

1. Misterio en los cielos

Para los astrónomos esta semana surgieron más dudas de las que tenían gracias al cometa ISON y su paso cerca al Sol relativamente exitoso. Cuando el jueves en la tarde se daba por extinguido, reapareció de su máximo acercamiento a la estrella. Aunque luce afectado, no se ha logrado determinar cómo fue su paso por el Sol. Incluso poderosos observatorios como el SDO, que había sido dispuesto para captar el tránsito, no fue claro en las imágenes suministradas. Este cometa proveniente de la nube de Oort era primera vez que se acercaba al Sol, su contenido de hielo era prístino lo que sembraba más dudas entre los astrónomos acerca del comportamiento. Sin duda, uno de los sucesos científicos del año.

2. Una buena sacada de lengua

La lengua como un joystick, ¿lo había pensado? Científicos mostraron en Science el primer caso de una silla de ruedas movida con la lengua por parte de un grupo de pacientes cuadripléjicos. Mediante un dispositivo con sensores colocado en la lengua -sin alambres- al moverla a un lado u otro la silla gira. Las órdenes van a un dispositivo en la cabeza y de ahí a las ruedas. Son seis comandos en total. Una esperanza que nace para personas con movimiento limitado, gracias al desarrollo de los investigadores del Georgia Institute of Technology.

3. Matrimonios felices

Las reacciones inconscientes, quizás ese sexto sentido, predicen matrimonios exitosos o no, de acuerdo con un nuevo estudio publicado en Science. En un experimento científicos analizaron con imágenes las caras de las esposas (os) de los participantes y preguntaron a los recién casados responder rápido e inconscientemente si las palabras que les daban eran positivas o negativas. Los que respondieron más rápido a palabras positivas luego de ver una foto de su esposa (o) eran más felices luego de 4 años de matrimonio. Los cuestionarios sobre actitudes conscientes no predicen la felicidad, pero parece que las respuestas automáticas sí.

4. Dos que se parecen uno

Un análisis genético permitió descubrir un nuevo felino en Suramérica, en Brasil. La tigrina es un animal que se encuentra en dos zonas diferentes de ese país, el nordeste y el sur. Al realizar un examen genético científicos demostraron que en verdad eran dos especies. La sureña fue bautizada por la ciencia como Leopardus guttulus. La nueva especie tiene manchas más oscuras y grandes. El estudio fue publicado en Current Biology.

5. La verdad budista

Al excavar en el templo Maya Devi en la ciudad nepalesa de Lumbini, considerado el sitio de nacimiento de Buda, arqueólogos llegaron hasta una estructura no conocida que data del siglo 6 A.C. Una estructura de madera y adobes. La fecha exacta de su nacimiento no ha sido bien clara, sugiriéndose ahora que nació 3 siglos antes de lo que muchos creían. El estudio será publicado en Antiquity.

6. Tatequieto a las pruebas

La FDA de Estados Unidos prohibió a la conocida firma de estudios genéticos 23andMe la venta de su kit genético de 99 dólares que usa una muestra de saliva del comprador para identificar variantes genéticas ligadas a más de 240 condiciones de salud. No es que se vaya a prohibir del todo, solo que aún se estudia su aprobación. La advertencia puso de nuevo sobre el tapete la efectividad y/o necesidad de tales tests. La precisión de la prueba vendida por esa firma están en el ojo del huracán también.

7. Un caballo de mar muy hábil

Entre los animales marinos que siempre han llamado la atención figura el caballito de mar, por la forma que tiene. Es uno de los peores nadadores del mundo marino, demasiado lento. ¿Por qué tiene esa forma con cabeza protuberante y un cuello? Un estudio en Nature Communications parece haber encontrado la respuesta: este animal se alimenta de pequeños crustáceos. Estos, como son comida de muchísimos peces y animales marinos, han aprendido a evadirse con inusitada rapidez pues detectan con facilidad el movimiento que hacen los peces al acercarse. El caballito de mar no lo produce y así se ha convertido en un gran cazador.

8. Aparece y se transforma

Tanto que costó encontrarlo y tan rápido que se esfuma. El experimento Atlas del acelerador de partículas del CERN reveló resultados preliminares que muestran evidencia de que el bosón Higgs decae en dos partículas tau, que pertenecen a un grupo de partículas subatómicas llamadas fermiones, que constituyen la materia. El resultado, medido con 4,1 sigma sobre una escala de 5, es la primera evidencia de muestra el decaimiento del bosón en fermiones. Esa escala es usada por los físicos para mostrar la seguridad de un resultado.

9. Atracción fatal

Los machos de la especie de mantis de Nueva Zelanda Orthodera novaezealandiae son más atraídos hacia la hembra caníbal de una especie invasora introducida en los 70, Miomantis caffra. Lo raro es que las hembras de su propia especie no son caníbales. ¿Cómo se explica? Los científicos, que no lo saben aún, especulan que quizás las feromonas de la caníbal son más fuertes y ‘entusiasman’ más los machos de la otra especie. El estudio apareció en Biology letters.

10. Los pequeños comen más

Un estudio aparecido en Nature muestra la existencia y el comportamiento de un agujero negro pequeño en una galaxia a 22 millones de años luz, fuente de una poderosa emisión de rayos X. La estructura ‘come’ materia a unas tasas elevadas, para sorpresa de los astrofísicos. Solo así se explicaría hasta ahora la elevada emisión de rayos energéticos. El agujero solo tiene una masa 20 a 30 veces la solar, lo que lo hace un peso ligero que sin embargo ¡se alimenta muy bien!

Cometa ISON se hace más visible

Tres cosas son ciertas: el cometa del siglo ISON podría no serlo, pese a predicciones aún no se ha extinguido y hoy es visible con instrumentos pero con un brillo menor al que se esperaba.

A solo tres semanas de su máximo acercamiento al Sol, el esperado cometa es objeto de toda clase de seguimiento por parte de astrónomos aficionados y profesionales.

Hoy se encuentra dentro de la órbita de Venus de acuerdo con la experta Debora Byrd.

Durante el mes será visible antes del amanecer, esperándose que al acercarse al Sol aumente su brillo.

El jueves 28 estará a solo 1.200.000 kilómetros de la estrella. El calor y las fuerzas a las que estará sometido podría hacer que se esfume o que se parta en pedazos. También, y es lo que se desea, podría salir victorioso y reaparecer hacia el 3 de diciembre con un brillo que permitiría su observación a simple vista.

De ser así, sería visible todo diciembre, aunque cada vez se iría alejando más.

Este cometa proviene de la lejana nube de Oort a más de medio año luz y es la primera visita que realiza al Sistema Solar Interior, posiblemente debido a alguna perturbación en la órbita que mantenía en su sitio de residencia.

Para hallar el cometa por estos días, que se encuentra en Virgo, se puede guiar por la estrella Spica, la más brillante de esa constelación: el cometa está cerca de esta vista desde acá.

Detectan extraño asteroide con 6 colas

Foto cortesía Hubble

No podían creer lo que estaban observando y no era para menos: astrónomos que observaban el cinturón de asteroides del Sistema Solar, situado entre las órbitas de Marte y Júpiter, detectaron un asteroide con seis colas tipo cometa.

Los científicos usaron el telescopio espacial Hubble.

A diferencia de otros asteroides que aparecen como simples puntos de luz, este asteroide, llamado P/2013 P5, asemeja una regadora rotante de pasto, un aspersor. Para ellos es inexplicable esta forma.

“Estábamos absolutamente confundidos cuando lo vimos”, dijo David Jewitt, de la Universidad de California en Los Ángeles. “Más sorprendente aún es que la estructura de su cola cambia en tan solo 13 días. Es difícil de creer que estamos mirando un asteroide”.

El hallazgo fue reportado en The Astrophysical Journal Letters.

El P/2013 P5 ha estado expulsando polvo periódicamente por al menos 5 meses. Se cree que la tasa de rotación se incrementó al punto de que su superficie comenzó a volar aparte. No se piensa que las colas sean el resultado de un impacto con otro asteroide dado que no se ha visto una gran cantidad de material expulsado al espacio de un solo golpe.

El asteroide había sido descubierto en agosto 27 con el programa Pan-STARRS en Hawai. En ese momento apareció como un objeto nuboso. Las colas fueron vistas con el Hubble el 10 de septiembre.

Cuando se volvió a mirarlo el 23 de ese mes, su apariencia había cambiado por completo.

“Quedamos anonadados”, dijo Jewitt.

Una modelación de Jessica Agarwal del Max Planck Institute for Solar System Research en Lindau, Alemania, reveló que las colas pudieron haberse formado por una serie de eventos impulsivos de expulsión de polvo, expulsiones que debieron ocurrir en abril 15, julio 18, julio 24, agosto 8, agosto 26 y septiembre 4. La presión de la radiación solar alineó el polvo en chorros.

Y esa misma radiación pudo incidir en el aumento de la rotación del asteroide por lo que el asteroide, debido a su débil campo gravitatorio, no se pudo mantener completo.

Mis 10 noticias científicas de la semana (20-26)

1. No me pica la pica

El escorpión de Arizona está entre los arácnidos de picadura más fuerte e incluso letal. Bien, un pequeño ratón de los grillos (Onychomys torridus) se lo traga como si nada. ¿Cómo lo hace? Los investigadores que publicaron sus hallazgos en Science encontraron que posee un aminoácido que marca la diferencia y lo hace resistente al dolor, a diferencia de lo que sucede con los ratones domésticos y los humanos.

2. Adiós a las pelucas

Científicos de la Universidad de Columbia desarrollaron un método para hacer crecer células dermales papilares humanas en un cultivo en 3D que podría ayudar a curar la calvicie, según publicaron en Proceedings of the National Academy of Sciences. Hasta ahora no se había lograron que crecieran en laboratorio. La idea es trabajar con células de la propia persona, lo que aumenta las posibilidades de éxito.

3. Lejos, pero bien lejos en el pasado

Astrónomos de la Universidad de California en Riverside descubrieron la galaxia más distante vista hasta hoy, que se formó cuando el universo apenas tenía unos 700 millones de años. Hoy tiene más de 13.700 millones. El hallazgo fue reportado en Nature, Una aproximación al estudio de los ‘primeros momentos’ del universo y el proceso de evolución estelar y galáctica.

4. Qué fríoooooo

Astrónomos analizaron con la red Alma en el desierto de Atacama (Chile) el objeto más frío del universo conocido, la nebulosa del Bumerán a 5.000 años luz, la que solo tiene 1 grado Kelvin, menor que la radiación de fondo de microondas. Al estudiarla hallaron que es muy diferente a como la muestran telescopios como el Hubble y que se trata de una nebulosa planetaria: la estrella que la origina está apenas comenzando a arrojar las capas externas, se reveló en el Astrophysical journal.

5. Así se forma una cara

Científicos del Lawrence Berkeley National Laboratory encabezados por Axel Visel identificaron en cráneos de ratones varias regiones del genoma que están relacionadas con el desarrollo del cráneo, Al modificar tres de ellas hubo cambios en la morfología. El estudio apunta a identificar en humanos en un futuro las causas de malformaciones como el labio y paladar hendidos. El artículo fue publicado en Science.

6. Secretos de la selva amazónica

Un mono que ronronea como un gato, una rana que cabe en la uña, una piraña vegetariana, una serpiente de colores están entre las 441 especies nuevas descubiertas en una región de la Amazonia entre 2010 y 2013 según un reporte del World Wildlife Fund. De esas, 258 son plantas, 84 peces, 58 anfibios, 22 reptiles, 18 aves y un mamífero. Todo ello sin contar los insectos e invertebrados hallados. Selva biodiversa.

7. Los días más calientes de todos

Qué calor hace. Al menos en el Ártico canadiense oriental durante los últimos 100 años se ha sentido más calor que en los pasados 44.000 años y quizás en los últimos 120.000 años, de acuerdo con un estudio de la Universidad de Colorado que confirmó el nivel más alto en comparación con el Holoceno temprano, cuando la cantidad de energía solar que llegaba a la Tierra era un 9% más alta.

8. Venía e hizo ¡pum!

Astrónomos aficionados captaron la explosión del cometa C/2012 X1 cuando se encontraba a unos 450 millones kilómetros de la Tierra. Fue el jueves en la noche hora colombiana. No se pudo precisar si desapareció o, como ha sucedido con otros, el estallido solo se debió a irregularidades en el núcleo de hielo.

9. Un Sol demasiado juguetón

Tres explosiones fuertes se produjeron esta semana en el Sol, esperándose auroras boreales y bloqueo temporales de comunicaciones, de acuerdo con SpaceWeather. El observatorio del clima solar indicó que pueden esperarse más explosiones pues hay manchas muy activas que están de cara a la superficie terrestre. Dos de las explosiones se sucedieron en la mancha AR 1882 el jueves y la otra el viernes.

10. Cero y pasaron de 1.000

Con el hallazgo de 11 nuevos planetas de un tiro, la Enciclopedia de Planetas Extrasolares reveló que se pasó la barrera de 1.000 planetas alrededor de otros soles. Un logro en tan solo 21 años, desde que en 1992 se descubriera el primero alrededor de un objeto conocido como pulsar. Al momento hay más de 3.600 otros cuerpos candidatos a planetas.

Mis 10 noticias científicas de la semana (13-19)

1. Tres que se parecen una

Como un gato jugando con un ovillo de hilo, científicos acaban de enredar el árbol de la evolución humana: el hallazgo del más completo cráneo humano primitivo recuperado hasta ahora de ese lejano pasado, sugiere que tres especies que se han pensado separadas serían una sola: Homo habilis y Homo rudolfensis carían perfectamente en lo que es el Homo erectus. El cráneo fue desenterrado en 2005 y al combinarlo con una mandíbula hallada cinco años antes a solo 2 metros constituyen el cráneo más completo de un adulto hallado hasta el momento. El estudio fue presentado en Science.

2. Lejanos habitantes del bulbo

Por primera vez astrónomos, utilizando una de las herramientas de la Relatividad General de Einstein, detectaron un planeta a unos 25.000 años luz con una característica especial: reside en el bulbo de la galaxia, esa región abultada que cubre una parte de la estructura galáctica. Es un supergigante gaseoso con unas 5 veces la masa de Júpiter. Un hallazgo interesante porque se abre la posibilidad, ahora especulativa, de que posea lunas potencialmente habitables.

3. Tan pequeños pero tan genéticos

Los escorpiones poseen unos 10.000 genes más que los humanos de acuerdo con la secuenciación del genoma de una de las especies hecho por científicos de Wuhan University en China y publicado en Nature Communications. Los investigadores detectaron que tiene unos 32.000 genes y dentro de esos hallaron 116 que codifican por neurotoxinas, incluyendo 45 que no se conocían. Además poseen 160 enzimas que les ayudan a digerir las grasas y desintoxicarse de los químicos de las plantas de los insectos herbívoros que comen.

4. Murciélagos utilizan altavoces

El murciélago Thyroptera tricolor de la selva costarricense se ‘encueva’ a menudo en unas grandes hojas enroscadas que parecen formar un tubo y donde se esconde de depredadores. Dese allí responde el llamado de congéneres invitándolos a entrar. Ahora científicos descubrieron y publicaron en Proceedings of the Royal Society B que estos mamíferos usan las hojas como amplificadores del sonido, de modo que pueden escuchar mejor en la ruidosa selva, con lo cual el sonido se extiende unos 30 metros. Todos unos artistas.

5. Cáncer con orígenes comunes

En 12 tipos de cáncer muy comunes intervienen mutaciones en 127 genes de acuerdo con un estudio publicado en Nature. Científicos de la U de Washington en San Luis analizaron 3,281 tumores y encontraron esas variantes en muchos cánceres. Así, un gen mutado en 25% de los casos de leucemia también fue hallado en tumores de seno, recto, cabeza y cuello, riñón, pulmón, ovario y útero. Un acercamiento a nuevas acciones terapéuticas y pruebas de detección.

6. La muerte de una superestrella

W26 es la estrella más grande conocida, con unas 1.500 veces el radio del Sol. Astrónomos del Reino Unido, Estados Unidos, Alemania y Chile han visto los estertores de la estrella que se encuentra en la fase final de su vida antes de explotar como una gran supernova. A 16.000 años luz de la Tierra hacia la constelación del Altar, detectaron una emisión de hidrógeno ionizado, sugiriendo su expulsión desde la estrella. Mientras más masiva, menos vive una estrella, pues más rápido consume su combustible.

7. Silencio: cerebro aseando

Razón tiene el dicho popular: una buena noche de sueño no se cambia por nada. Sí, es que, literalmente hablando, limpia el cerebro. Es que en estudios con ratones, investigadores mostraron por primera vez que el espacio en las células cerebrales puede crecer durante el sueño permitiéndole al cerebro barrer las toxinas recogidas durante las horas de vigilia. El estudio publicado en Science

8. Un sistema torcido

Al estudiar la estrella Kepler-56, cuatro veces más grande que el Sol, a 3.000 años luz y poseedora de un sistema con dos planetas grandes, astrónomos encontraron algo extraño: el ecuador estelar no está alineado con el plano orbital de sus planetas, tiene una desviación de 45° visto desde nuestro ángulo. El hallazgo sugiere que los planetas tipo Júpiter calientes se deben formar bajo la influencia de otros cuerpos, lo que supondría un cambio en los modelos existentes según el artículo presentado en Science.

9. Dominadores de la selva

Aunque la selva amazónica es considerada la región más biodiversa del planeta, es dominada por pocas especies. Un estudio publicado en Science reveló que puede contener unas 16.000 especies de árboles, pero 227 de ellas responden por casi la mitad de los árboles. Y la más abundante es la palma Euterpe precatoria. Los investigadores analizaron 1.170 sitios diferentes de la región para llegar a esa conclusión.

10. Sigue para adelante

Tras reabrirse las oficinas del gobierno norteamericano, se conocieron esta semana las imágenes nuevas del cometa ISON tomadas por el Hubble. El cometa no se ha desintegrado pese a que su núcleo es tan pequeño que no alcanza a resolverse en las imágenes. Pero sigue ahí y en las primeras dos semanas de noviembre podría ser un buen objetivo para los aficionados.

Mis 10 noticias científicas de la semana (29-5)

1. El polen dice otra cosa

Se ha creído que las plantas con flores, angiospermas, se originaron hace unos 140 millones de años durante el Cretácico temprano. Ahora, científicos del Museo e Instituto Paleontológico de la Universidad de Zurich (Suiza) reportaron el hallazgo de granos de polen (derecha) del Triásico Medio hace 240 millones de años, lo que supondría un gran cambio en el conocimiento sobre la evolución de las plantas. El estudio fue publicado en Frontiers in Plant Science.

2. Se me hace agua la boca

Científicos reportaron en Nature Communications la producción de glándulas salivares de ratón en laboratorio, que una vez implantadas humedecieron sus bocas. Takashi Tsuji de Tokyo University of Science en Noda, Japón y colegas extrajeron grupos de células inmaduras de embriones de ratones y cultivaron las glándulas en una sustancia gelatinosa por 3 días. Luego implantaron los órganos incipientes en ratones cuyas glándulas habían sido removidas, se acomodaron y produjeron saliva. El mismo grupo reportó el desarrollo de glándulas lagrimales.

3. Caminado de lujo

Investigadores del Instituto de Rehabilitación de Michigan desarrollaron una prótesis que el usuario puede mover con la mente, sin alambres de ninguna clase. Es una pierna, implantada a un joven de 32 años que perdió la extremidad en un accidente. De manera más natural, podía caminar, subir y bajar una rampa, bajar escaleras y hasta patear un balón. En 3 a 5 años estaría a disposición de un mayor número de personas.

4. Mi perro me entiende

Los perros domésticos entienden mucho de lo que sus tenedores les dicen, mucho mejor que cualquier otra especie estudiada, según un estudio de Juliane Kaminski, de la Universidad de Portsmouth en el Reino Unido. El entendimiento no se basaría solo en lo que los humanos dicen sino que utilizan los gestos de las personas, como señalar o flexionar. El estudio provocó reacción en otros científicos que hablaron de hay que tener cuidado con esas conclusiones.

5. Se acerca ya

El cometa ISON tuvo su punto más cercano a Marte, en donde una flotilla de 16 naves y exploradores lo siguieron para conocer más del que ha sido llamado el cometa del siglo, aunque aún existen dudas sobre si lo será. Este objeto pasó a unos 10 millones de kilómetros y se dirige a su encuentro cercano con el Sol el 28 de noviembre. Para Ignacio Ferrín, astrónomo de la Universidad de Antioquia, el cometa estaría próximo a desintegrarse convirtiéndose en una frustración.

6. Niños a la carta

Un artículo aparecido en Nature Genetics puso de nuevo el tema sobre el tapete. La compañía 23andMe recibió la patente para, entre otros usos, tener la posibilidad de diseñar hijos a la medida, por pedido de sus padres, con lo cual podrían en teoría manipular ciertos rasgos, como el color de los ojos. De inmediato hubo reacción de parte de la comunidad científica sobre los cuidados que se deben tener. La compañía dijo que por ahora no ha pensado en ese desarrollo, pero… el día está cada vez más cerca.

7. Una infértil menos

Mediante un nuevo tratamiento descrito en Proceedings of the National Academy of Sciences científicos lograron que mujeres aquejadas con cierta condición en la que los folículos de los ovarios no se desarrollan normalmente, produjeran óvulos maduros y quedaran en embarazo. Una tuvo un niño, mientras hay otras 4 en proceso. El procedimiento se basa en extraer ovarios, cortarlos, estimular su crecimiento y reimplantarlos.

8. Un mundo nublado

Kepler-7b es uno de los planetas detectados por el telescopio espacial Kepler, planeta mucho mayor que Júpiter. Con ayuda del telescopio espacial Spitzer, que estudia objetos en la luz infrarroja del espectro, astrónomos de la Nasa encontraron que tiene nubes. La mitad parece despejado, la otra permanece nublada, según los investigadores. El planeta reside muy cerca de su estrella. Es la primera vez que se detecta tal formación en planetas extrasolares.

9. Cáncer por todos lados

Las partes del ADN humano que no contienen genes sino que los activan o apagan parecen ser tan vulnerables a las mutaciones que provocan cáncer como los genes que producen proteínas reveló un estudio en Science. Los científicos hallaron 88 mutaciones en esas zonas reguladoras de los genes que pueden estar originando tumores de seno, próstata o cerebro.

10. No se meta conmigo

Un estudio publicado en Nature reveló que una feromona en las lágrimas de ratones jóvenes permite a los adultos distinguir para evitar un nocivo apareamiento con ellos. Investigadores hallaron un péptido, ESP22 que activa neuronas en el órgano vomeronasal para crear una conducta que previene un intento de apareamiento con un animal que esté expresando esa señal. En roedores, el comportamiento está muy marcado por las feromonas.

Mis 10 noticias científicas de la semana (22-28)

1. Qué montonera

A solo 4 años luz de nosotros se encuentra la estrella más cercana, Próxima centauri. Bueno, en ese espacio cabría la galaxia que con más de 10.000 soles fue detectada por astrónomos de la Universidad de Michigan. Se encuentra a solo 54 millones de años luz de la Tierra y dentro de sus características está que cerca de la mitad de su masa se encuentra en un radio de solo 80 años luz, lo que establece una densidad estelar 15.000 veces mayor que la existente en nuestro vecindario en la Vía Láctea.

2. El ritmo lento de la cafeína

Un estudio publicado en Plos One en ratones sugiere que cuando a ratas jóvenes se les suministraba cafeína el desarrollo cerebral se hace lento, una voz de alerta dado que el consumo de ese compuesto ha aumentado más del 70 por ciento en los últimos 30 años según los autores, que advirtieron que la dosis dada equivalía a 3 o 4 tazas de café en personas. Más leña para el debate.

3. Esta sí que es una buena siesta

Un estudio presentado en Nature Neuroscience mostró que una siesta aromatizada puede borrar recuerdos traumáticos. Mientras dormían, voluntarios sometidos a escenas de terror asociadas con un olor, fueron expuestos a este y al despertar sentían menos miedo. Al medirse la actividad cerebral también había cambios. Una esperanza para tratar desórdenes como el estrés postraumático.

4. Chorros de sudor

El primer capítulo del quinto reporte del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático reiteró que el calentamiento del planeta se mantiene a la vez que las concentraciones en la atmósfera de gases de invernadero alcanzan niveles no vistos en los últimos 800.000 años. Al ritmo actual de emisiones en 2040 se copará la capacidad del planeta a fin de que la temperatura no aumente más de 2 grados con respecto a la era preindustrial.

5. A cogerlo de la cola

El cometa ISON pasará por Marte el lunes próximo y será la ocasión para iniciar en firme el seguimiento que anuncian organizaciones entes astronómicas. Esta semana se reveló que puede ser visto ahora con telescopios antes del amanecer y que la vista continuará durante las próximas semanas. Pese a distintos informes, aún no se sabe si tendrá tanto brillo como para ser observado a simple vista si sobrevive a su encuentro con el Sol a fines de noviembre.

6. Comer o no comer

Al alterar las conexiones entre neuronas en el interior del cerebro, científicos hicieron que ratones llenos se mantuvieran comiendo mientras que ratones hambrientos rechazaban el alimento. Así, al identificar los grupos precisos de células que provocan hambre y otros que los cortan, se puede clarificar la intrincada red que controla en el cerebro la alimentación, de acuerdo con el estudio aparecido en Science.

7. La Luna es un imán

Se ha sabido que la Luna afecta algunos ritmos biológicos y ahora un estudio sugiere que controla la cadencia de al menos dos relojes biológicos: uno activado por las mareas y otro por la luz lunar. Los efectos fueron descubiertos en criaturas marinas de acuerdo con el estudio publicado en Cell Reports. Estos relojes trabajan de manera independiente del reloj circadiano, que sincroniza los ritmos diarios con el Sol. Lunáticos.

8. Los microbios os delatarán

El microbioma de los cadáveres podría ayudar a los detectives a determinar cuándo murió una persona reportaron científicos en eLife. En un estudio lograron cerrar la ventana de fallecimiento de ratones a solo 3 días gracias al análisis de los microbios presentes sobre y dentro del cuerpo, logrado mediante la secuenciación del ADN.

9. Marcianos mojados

Aunque un estudio dijo la semana pasada que no hay metano hoy en la atmósfera marciana como para sospechar la existencia de vida, un nuevo artículo en Science acaba de revelar que en la primera muestra de suelo analizada por el robot Curiosity se encontró un porcentaje de agua. Es un 2%, lo que se considera una cantidad alta. La muestra emitió dióxido de carbono, oxígeno y compuestas azufrados al ser calentada.

10. Qué luz tan extraña

Científicos del MIT y Harvard lograron juntar fotones para formar moléculas, un estado de la materia que hasta ahora había solo había sido expuesto por la teoría. El artículo publicado en Nature indica que el descubrimiento va contra el conocimiento tenido por mucho tiempo sobre la naturaleza de la luz. Los fotones han sido descritos como partículas sin masa que no interactúan entre sí. Lo que se hizo fue crear un medio para que interactuaran, dijo Mikhail Lukin, uno de los autores.

La otra historia de Don Quijote

Sorpresas te da el espacio. Y allí, muy cerca de la Tierra encontraron a Don Quijote, que tenía la personalidad trocada.

Sí, resulta que Don Quijote es un objeto cercano a la Tierra, un asteroide, o al menos eso era lo que se creía desde hace 30 años. Denominado 3552 Don Quijote, es el tercer mayor objeto cercano y un equipo encabezado por Joshua Emery, de la Universidad de Tennessee, Knoxville, hizo un descubrimiento del que algunos sospechaban.

Don Quijote tenía una doble personalidad. Es que se le consideraba asteroide pero en verdad es un… cometa.

Se estima que un 5 por ciento de los objetos cercanos son cometas muertos que han perdido todo el agua y el dióxido de carbono en la forma de hielo que le da su coma (una de las partes del cometa, esa nube que rodea al núcleo) y la cola.

El equipo halló que Don Quijote no es ni lo uno ni lo otro. Es un cometa aún activo, posiblemente con hielo de agua y no solo rocas.

“Siempre ha sido considerado como algo extraño”, dijo Emery. “Su órbita lo trae cerca a la Tierra, pero también más allá de Júpiter. Tal órbita es similar a la de un cometa, no a la de un asteroide, que tiende a ser más circular, por lo que pensaban que había perdido sus depósitos de agua”.

Mediante el telescopio espacial Spitzer de la Nasa, examinaron de Nuevo fotografías de Don Quijote en 2009 cuando estaba en el punto más cercano al Sol y encontraron que tenía un coma y una cola débil.

Emery también reexamine imágenes de 2004 cuando estaba en su punto más lejano al Sol y determine que su superficie está compuesta de polvo de silicato, similar al polvo del cometa. También determine que Don Quijote no tenía coma ni cola a esa distancia, lo cual es común en estos objetos porque requieren la radiación solar para formar el coma y las partículas solares cargadas para formar la cola. Y también precisaron el tamaño y la escasa reflectividad de su superficie.

Don Quijote es otro ahora.

Mis 10 noticias científicas de la semana (11-17)

Diagrama con órbitas de los asteroides

1. De susto no ha pasado nada

Hoy se conocen 1.397 asteroides potencialmente peligrosos. Es un enjambre de rocas que, literalmente, rodea la Tierra. Aunque no todos se han detectado, una misión en la que se trabaja hace año, los más grandes sí son conocidos. La Nasa reveló un diagrama que muestra las órbitas de esas rocas alrededor de nuestro planeta y en verdad marean. Y asustan.

2. El cáncer baja desde la boca

No hace mucho bacterias residentes en la boca fueron vinculadas al cáncer colorrectal. Esta semana, dos estudios publicados en Cell Host & Microbe revelaron cómo microbios fusobacteria, que se encuentran en la boca, estimulan respuestas malas y activan genes para el crecimiento del cáncer y generar así tumores colorrectales. “La fusobacteria puede proporcionar no solo una nueva forma de agrupar o describir los cánceres de colon sino también una perspectiva sobre cómo atacar esos medios para frenar el crecimiento del tumor y su diseminación”, dijo Wendy Garret, autora senior.

3. Qué soroche

Un estudio de científicos de la Universidad de San Diego permitió establecer bases genéticas del soroche, aquel malestar de salud, a veces de consecuencias graves, entre quienes viven en la altura. Aunque muchas personas acostumbradas a vivir en lugares a más de 4.000 metros no tienen problemas, otros sí. Los científicos encontraron 11 mutaciones al parecer responsables de la falta de adaptación a la altura.

4. Un carnívoro muy bien escondido

Al analizar individuos de museo del olingo (género Bassirycion), un pequeño mamífero de Centro y Suramérica, científicos detectaron que mezclado en los ejemplares podría haber una especie diferente, por lo que al viajar a Ecuador y recoger muestras de ADN, encontraron que algunos de esos ejemplares de museo eran una nueva especie, que denominaron olinguito (Bassirycion neblinus) del que hallaron cuatro subespecies, dos de las cuales han sido reportadas en el pasado en Antioquia (Urrao y Santa Elena) y otras regiones de Colombia sobre Los Andes.

5. Artesanos del cuero hace 40.000 años

Excavaciones en sitios de Neandertales de hace 40.000 años han permitido descubrir herramientas para trabajar el cuero que incluso son usadas hoy por los modernos trabajadores de ese material según el artículo aparecido en Nature. Entre las herramientas figura el llamado alistador. Se creía que esas herramientas solo habían sido desarrolladas por los humanos modernos. Al compararlas con los utensilios de fabricantes de cuero actuales se encontró una gran semejanza. Las herramientas habían sido halladas al suroeste de Francia en la región de Dordoña.

6. A mitad del camino

La nave Juno que se dirige hacia Júpiter pasó esta semana la mitad de su recorrido: 1.415 millones de kilómetros. La sonda no viaja en línea recta sino que su trayectoria permite pasar por planetas para agarrar velocidad adicional. De hecho en octubre 9 pasará cerca a su madre, la Tierra, a tan solo 559 kilómetros, y ahí sí saldrá disparada hacia su objetivo, el gran planeta al que llegará en julio de 2016.

7. Genes y epilepsia

Una a dos personas de cada 100 padecen epilepsia, una condición altamente incapacitante aunque en muchísimos casos bien controlada mediante medicamentos. En Nature se publicó un estudio que relaciona unos genes con dos formas de epilepsia, lo que a futuro podría traducirse en mejores tratamientos. El estudio hace parte del Proyecto Genoma de la Epilepsia que busca descifrar todas las bases genéticas de la enfermedad.

8. ¡Mírenlo, ahí está!

Luego de dos meses de haber permanecido oculto tras el resplandor del Sol, el cometa ISON fue visto de nuevo el lunes con un brillo menor al esperado. Del cometa se dijo, cuando fue descubierto el año pasado, que sería el cometa del siglo a fines de 2013, una predicción que está por verse pues entre otras pasará tan cerca de la superficie del Sol que no se sabe si sobrevivirá. Si lo hace podría ser visible a ojo desnudo en los amaneceres de comienzos de diciembre.

9. Una especie muy exitosa

Parecían roedores. Se conocen más de 200 especies, pero se extinguieron luego de vivir al menos 100 millones de años. Los multituberculados. Un artículo en Science reportó el hallazgo de un individuo de una nueva especie, Rugosodon euroasiaticus, que revela porqué fueron tan exitosos: dientes dispuestos tanto para alimentarse de plantas como de animales y unos tobillos rotadores. Se cree que esta especie allanó el camino para la posterior aparición de los mamíferos. El fósil tiene 160 millones de años.

10. Dos monstruos juntos

Cerca al masivo agujero negro Sagitario A en el centro de nuestra Vía Láctea, del Max Planck Institute for Radio Astonomy detectaron un magnetar, un pulsar con un enorme campo magnético que controla la masa que cae hacia el agujero, un sueño que habían perseguido los astrónomos por varios lustros. Un magnetar es un pulsar con un campo magnético 100.000 millones de veces más potente que el de la Tierra. Un pulsar es una estrella de neutrones que gira a altísimas velocidades.