El gusano que cambia de cabeza

Gusano bellota. Foto S. Luttrell

Gusano bellota. Foto S. Luttrell

Viejo sueño de la ciencia: lograr que los humanos puedan regenerar las partes del cuerpo perdidas, como los miembros y para ello algunos investigadores recurren a un animal que parece simple pero con unas capacidades grandes: un gusano bellota, un enteropneusta.

Un pequeño gusano que vive enterrado en la arena cerca a arrecifes de coral, pero cuya relación ancestral con los cordados indica que tienen una composición genética y un plan de cuerpo muy similar al nuestro.

El estudio en Development Dynamics mostró que pueden regenerar cada gran parte del cuerpo, incluidos sistema nervioso, órganos internos y… cabeza. Lo hacen como si nada luego de haber sido cortados en la mitad.

Si los científicos descifran la red genética responsable de este logro, podrían activar el crecimiento de extremidades perdidas en los humanos mediante la manipulación de nuestra similar herencia genética.

Compartimos miles de genes con estos animales y tenemos muchos, si no todos, de los que usan para regenerar sus estructuras corporales”, explicó Shawn Luttrell, cabeza del estudio.

Podría tener implicaciones para la regeneración del sistema nervioso central si desciframos los mecanismos que los gusanos usan para regenerarse”.

El estudio encontró que cuando un gusano de estos, una de las pocas especies vivas de hemicordados, es cortado en la mitad, vuelve a crecer la cabeza o partes de la cual en cada lado opuesto con una perfecta proporción de la mitad cortada.

Es como si partieran una persona por la cintura: una parte volvería desarrollar cabeza y miembros superiores, la otra los miembros inferiores.

Luego de 3 o 4 días, los gusanos comienzan a crecer una probóscide y boca y a los 5 a 10 días aparecen el corazón y los riñones. Hacia el día 15 ha recrecido un tubo neural completo, que corresponde en humanos a la médula y el cerebro.

Tras ser cortadas, cada mitad del gusano sigue prosperando y los ‘pedazos’ producen gusanos vitales y sanos una vez recrecen las partes del cuerpo.

La regeneración otorga a los animales o poblaciones la inmortalidad, según Billie Swalla, otro investigador. “No solo los tejidos recrecen sino que quedan exactamente de la misma forma y las mismas proporciones, de modo que no se puede distinguir un animal que se ha regenerado de uno que nunca ha sido cortado”.

Comiendo por la piel

Como que no le bastara con la boca. El pez que come por la piel. Bueno, casi pez, porque no hay consenso.

Cuando el hagfish, un craneado (Craniata), clado de los cordados, se entierra en un animal muerto, no sólo estaría comiendo por su cavidad bucal, sino… ¡por la piel!

Estudios de laboratorio sugieren que esta especie puede tomar nutrientes directamente a través de sus tejidos externos, según Chris M. Wood, de MacMaster University en Haimilton, Canadá, fisiólogo de peces.

Aunque diversos animales marinos sin huesos pueden alimentarse a través de la piel, no se había demostrado en especies tan cercanas a los peces y los vertebrados modernos.

El hagfish de la clase Myxini no es considerado por algunos científicos como un vertebrado. Es el único animal que posee cráneo, pero no columna vertebral.

El estudio de Wood y colegas aparece publicado en Proceedings of the Royal Society B.

“Uno de los pasos importantes en la evolución fue abandonar la alimentación a través de la piel y concentrarse en la alimentación a través del estómago”, dijo Wood.

La piel, con barreras poderosas contra las sustancias externas, permitió a los animales mantener su química interna más separada del mundo exterior, pudiéndose mover hacia agua dulce y luego a tierra.

Otro biólogo, Frederic Martín, de la Universidad de Hawai en Manoa, cree que el estudio hecho debería contener otros análisis.