¿Existen otras formas de vida?

Segundo mar más grande en Titán, tiene etano y metano. Cortesía Nasa

Si de buscar vida en otros planetas, lunas y cuerpos del universo no se pueden cerrar las puertas a ninguna posibilidad… creíble.

Científicos de la Universidad Cornell modelaron una nueva forma de vida basada en el metano, sin oxígeno, que puede metabolizar y reproducirse, tal como sucede acá en la Tierra.

Una forma de vida que podría florecer en un ambiente difícil y frío, como… Titán la misteriosa luna de Saturno bañada con océanos de metano. Allí podría darse esa forma de vida que no requiere del oxígeno.

Las características de la membrana celular compuesta de compuestos orgánicos de nitrógeno pueden funcionar en temperaturas del metano líquido a 292 grados bajo cero.

El modelo fue publicado en Science Advances.

Aunque es teoría, al ver que el concepto funciona los científicos dicen que el próximo paso es intentar y demostrar cómo se comportarían esas células en un ambiente de metano

Lo ideal sería enviar esas células a Titán para probar su comportamiento, pero es un sueño lejano y difícil de lograr.

Pero al menos permite pensar que sí podría haber formas de vida muy diferentes a las que conocemos.

Mis 10 noticias científicas de la semana (8-14)

1. Déjenla que se fue

A 19.000 millones de kilómetros, la nave Voyager 1 se convirtió en el primer artefacto humano en salir del Sistema Solar. La información revelada por la Nasa indica que durante un año la nave ha estado viajando a través de plasma, el gas ionizado que está presente en el espacio entre estrellas. La Voyager 1 navega hoy en un plasma 40 veces más denso que cuando se encontraba dentro de la heliosfera o esa burbuja dominada por el Sol. La Nasa recibe datos de la nave cada día. Las señales de radio, tan débiles como un bombillo de 23 watts de una nevera, tardan 17 horas en llegar a la Tierra. ¡Buen viaje!

2. Zurdos o derechos

Un estudio genético encontró ciertos genes ligados a ser derecho o zurdo, involucrados en el proceso biológico a través del cual un embrión cambia entre una forma redonda de células y se establece un lado izquierdo y uno derecho. El estudio fue publicado en Plos Genetics. Los investigadores sugieren que los genes podrían ayudar a establecer las diferencias derecha-izquierda en el cerebro, lo cual influencia el uso de una u otra mano.

3. Es que son muchas estrellas

Mediante el telescopio espacial Hubble se descubrió la mayor población conocida de cúmulos estelares globulares: 160.000 en el enorme grupo de galaxias conocido como Abell 1689. La Vía Láctea solo posee unos 150. El estudio de estos cúmulos ayuda a entender los procesos intensos que marcaron la formación de galaxias. Las observaciones confirmaron también que esos grupos estelares compactos pueden ser usados como marcadores confiables de la cantidad de materia oscura en los grandes cúmulos de galaxias. El estudio apareció en The Astrophysical Journal.

4. Orangutanes llaman a la agencia de viajes

Un día antes, los orangutanes machos comunican a los otros miembros de la especie la ruta que han planeado seguir. Esto con el fin de atraer hembras y repeler machos rivales. Y no solo son los individuos en cautiverio, sino aquellos en su medio natural los que demuestran su capacidad de planear. El estudio fue presentado por científicos de la Universidad de Zurich que lo publicaron en Plos One. Los orangutanes viajen solos por lo general en la selva, pero mantienen lazos sociales. El grito para anunciar su viaje lo hacen hacia el lado al que se dirigirán.

5. Mentiras energéticas

Un análisis publicado por Peter Miller en BMJ muestra preocupación por la manipulación de información científica realizada por empresas que producen bebidas energizantes. De ese tema se ha hablado mucho y de tanto en tanto aparecen estudios que las defienden o encuentran sus lados benéficos. Algunos podrían estar ligados a las mismas empresas o ser pagos por ellas. La duda queda y más fuerte.

6. Ríos ocultos de África

El África habría tenido unas enormes autopistas hace más de 100.000 años. Habrían sido ríos por los cuales se produjo, de manera expedita, la migración de los primitivos humanos, de acuerdo con un estudio aparecido en Plos One. Los ríos estarían hoy tapados por la arena del Sahara. Eso han sugerido algunos estudios geológicos. Aunque se requieren más análisis, la investigación ayuda a explicar algunos usos en distintas partes de África.

7. Los microbios siempre jóvenes

Envejecer es una ley de la vida para todos. Para todos, menos para unos microbios que rejuvenecen cada vez que se reproducen, según estudio de investigadores del Max Planck Institute. S. pombe se reproduce diferente a otras especies y en verdad es un poco más joven cada que lo hace en condiciones adecuadas. Un organismo útil para estudiar ciertas células humanas antiedad, como las germinales, las células madre y las cancerosas.

8. El vidrio más delgado bate marcas

Eso sí es ser muy delgado: científicos que habían creado un vidrio de solo dos átomos de grosor lo tendrán ahora en el libro de récords Guinness. Fue creado con un átomo de silicio y otro de oxígeno visibles por medio de microscopia electrónica en el laboratorio del profesor David A. Muller en la Universidad de Cornell. El desarrollo había sido publicado en Nano letters en 2012 y el año entrante entrará al libro de las marcas mundiales.

9. Se me olvidaba que…

Memorias indeseables asociadas con el uso de drogas pueden reaparecer, pero científicos encontraron una forma, en ratones, para borrar recuerdos asociados con metanfetaminas, según artículo en Biological Psychiatry. Al tratar la amígdala de unos de esos roedores con un agente despolimerizador de actina, se inactivaban los recuerdos de cierto estímulo asociado con aquella droga, pero no se borraban los demás.

10. Un insecto tipo engranaje

Eso ya lo habían inventado. Las ruedas dentadas que forman parte de engranajes fueron un desarrollo humano según se ha creído. Pero hay un insecto que ya las usaba. Es más: las posee en su anatomía para poder pulsarse cuando salta, según un artículo publicado en Science. Se trata de las jóvenes chicharras Issus, un insecto común a los jardines europeos. Posee coyunturas en sus patas traseras con tiras curvadas de dientes opuestos que se mezclan, rotando como un engranaje mecánico para sincronizar las patas cuando salta. Una forma de tracción desconocida hasta ahora.

Lo pequeño también llena

Más y más investigaciones muestran que en comer de más la sicología juega un papel bien importante. Las costumbres, por ejemplo, parecen dominarnos a la hora de comer y de comer de más.

¿Cuánto chocolate debe usted comer para sentirse satisfecho? Mucho menos de la mitad de lo que se acostumbra, según un reciente estudio de Cornell University sobre los llamados antojos o snacks.

Con pedazos de chocolate, torta de manzana y tajadas de papa, Ellen van Kleef, Mitsuru Shimizu y Brian Wansink diseñaron un estudio para determinar si cuando a las personas se les daba una menor porción se sentirían hambrientas o satisfechas a los 15 minutos.

Se examinaron dos grupos con diferentes tamaños de porciones. A uno se le dio 100 gramos de chocolate, 200 de la torta y 80 de las papas, todos algo más que la porción recomendada. Equivalía 1.370 calorías de alimentos golosina.

Al otro se le dieron 10, 40 y 10 gramos respectivamente, para 195 calorías. A cada grupo se le permitió que tomara el tiempo necesario para comérselos.

Tras las preguntas que se les hicieron luego, los resultados mostraron que las porciones pequeñas son suficientes para brindar una satisfacción tal como las más grandes.

Esto refleja la importancia del tamaño de las porciones. Mientras las más grandes derivan en mayor ingestión de comida, las más pequeñas proporcionan igual satisfacción y sensación de llenura.

Y las más pequeñas conducen a menos hambre y deseo de comer que ayudaría a limitar la ingestión diaria de comida.

¿Interesante, no? Otra cosa es lograr que eso se vuelva costumbre.

En el cerebro está la respuesta a la hipertensión

Que hipertensión y cerebro estén ligados no es caso nuevo y es más que lógico. Pero que en el cerebro esté la fuente de la hipertensión, sí que es novedad.

Un estudio publicado en el Journal of Clinical Investigation rastrea la hipertensión hasta una nueva fuente celular en el cerebro y muestra que los tratamientos dirigidos a esa área pueden reversar la enfermedad.

En lo que los pares que revisaron el estudio denominan ‘un nuevo paradigma’, para enfrentar la creciente epidemia mundial de hipertensión, esta mirada a las raíces podría ser una esperanza para los 1.000 millones de personas que padecen el complicado mal.

La hipertensión se presenta cuando la fuerza de la sangre contra los vasos sanguíneos crece lo suficiente como para crear problemas como un ataque cardíaco, derrame o afectar corazón y riñones. El corazón bombea más duro y a menudo la hormona angiotensina Iihace que se active la hipertensión activando las células nerviosas que contraen los vasos sanguíneos.

“Sabíamos que el sistema nervioso central orquesta este proceso y ahora hallamos el conductor”, dijo Robin Davisson, profesor de Fisiología Molecular en Cornell.

El laboratorio de Davisson rastreó las señales neuroquímicas hasta el retículo endoplasmático, esa fábrica de proteínas y centro de control del manejo del estrés en cada célula. Si algo no funciona en la célula, el retículum activa procesos para adaptarse al estrés. El estrés prolongado en el retículo deriva en en enfermedades y varios agentes estresantes a los que el retículo responde han sido conectados con la hipertensión.

El laboratorio encontró que altos niveles de angiotensina II agregan estrés al retículo, que responde activando una cascada de señales neuronales y hormonales que desencadenan la hipertensión.

No todas las células en el retículo conducen la orquesta. Aquellos que desencadenan la señal en cascada se encuentran cerca al fondo de una estructura cerebral con forma de puerta, el órgano subfornical. A diferencia de la mayor parte del cerebro, estese halla fuera de una barrera protectora que impide que la mayoría de partículas entren al cerebro. Este órgano puede interactuar con partículas como la angiotensina II que es muy grande para pasar la barrera y también se puede comunicar con la cámaras internas del cerebro.

Esta es una buena noticia para desarrollar terapias al situarse el órgano fuera de aquella barrera, por lo cual puede ser alcanzado mediante tratamientos comunes como pastillas o inyecciones.

El laboratorio demostró que los tratamientos que inhiben el estrés en el retículo en el órgano subfornical pueden detener la hipertensión debida a la angiotensina y llevar la presión a niveles normales.

Otra señal de agua en Marte

El explorador marciano Opportunity halló rastros de brillantes venas de mineral, presumiblemente gypsum, depositado por el agua en el lugar.

“Esto habla es de una historia del agua fluyendo a través de las fracturas subterráneas”, según Steve Squyres, de Cornell University, principal investigador de Opportunity.

Para él, ese material es un puro depósito químico que se formó en el sitio donde fue visto por el explorador marciano y se puede afirmarlo por otros rastros de gypsum hallado y por otros minerales relacionados con el agua.

Este nuevo aporte se suma a la serie creciente de evidencias que hablan de un pasado mojado en Marte.

La vena examinada de cerca por Opportunity es del ancho de un dedo, 1 a 2 centímetros y de 40 a 50 centímetros de longitud y sobresale en el terreno.

Nada de esto se ha visto en los 33 kilómetros recorridos por el explorador de la Nasa durante los 90 meses que lleva de exploración, dijo un comunicado de la Nasa.

Foto cortesía Nasa en la que se aprecia el mineral que debió ser arrastrado por el agua.