Supernovas bombardearon la Tierra

Foto de Casiopea A, un remanente de supernova. Foto Nasa/JPL

Foto de Casiopea A, un remanente de supernova. Foto Nasa/JPL

 

De las explosiones más poderosas, las supernovas, ese grito de muerte de las estrellas grandes que eyectan sus componentes al espacio, creyéndose que objketos cercanos podrían sufrir las consecuencias.

Pero la Tierra podría haberse beneficiado. Científicos describieron en Science un sorprendente hallazgo: señas de que el planeta fue bombardeado por supernovas cercanas, al encontrar rastros de hierro 60 radiactivo en la corteza terrestres en muestras tomadas en los océanos Atlántico, Índico y Pacífico.

Ese isótopo se halla concentrado en un periodo entre hace 3.200 y 1.700 millones de años, muy reciente en términos astronómicos, recordó Anton Wallner de The Australian National University (ANU), cabeza de la investigación.

Eso solo sugiere que hubo una serie de supernovas, no se trató de un solo evento. Los restos están bien diseminados en un periodo de 1.500 millones de años.

Wallner resaltó una coincidencia: corresponde con la edad en la que la Tierra se enfrió y pasó del Plioceno al Pleistoceno.

El grupo de científicos, de varios países e instituciones, también encontraron evidencias de hierro 60 de otra supernova hace cerca de 8 millones de años, coincidiendo con cambios en la fauna en el Mioceno tardío.

Algunas teorías sugieren que los rayos cósmicos de las supernovas podrían haber aumentado la cobertura de nubes.

Para los investigadores, la supernova en este caso se dio hace menos de 300 años luz, suficiente para ser visible durante el día y comparable con el brillo de la Luna. Obvio, no había mucha vida en la Tierra entonces.

Pero aunque el planeta hubiera estado expuesto a un bombardeo alto de rayos, la radiación habría sido débil para causar un daño biológico directo o generar extinciones masivas.

En estas explosiones se crean elementos pesados e isótopos pesados, enviados al vecindario. Uno es el hierro 60, que decae en una vida media de 2.600 millones de años, a diferencia de su primo el hierro 56.

Para su detección se requieren técnicas muy sensible que identifiquen los átomos de hierro interestelares.

El hierro 60 del espacio es cientos de millones de veces menos abundante que el que existe naturalmente en la Tierra.

Un posible origen de las supernovas es un cúmulo estelar que se ha ido alejando de la Tierra según un otro estudio. No le quedan grandes estrellas sugiriendo que explotaron como supernovas enviando ondas de componentes.

Cúmulo estelar es expulsado de su galaxia

Como el mejor lanzador de las Grandes Ligas, la galaxia M87 ha sacado su mejor repertorio: lanzó todo un cúmulo estelar hacia nosotros a más de 3 millones de kilómetros por hora.

Se trata de un cúmulo, marcado como HVGC-1, que ahora navega hacia la nada, condenado a estar entre las galaxias el resto de su vida.

“Se han encontrado estrellas expulsadas de sus galaxias, pero es la primera vez que encontramos un cúmulo estelar”, dijo Nelson Caldwell, del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, autor principal del estudio que aparecerá en The Astrophysical Journal Letters.

Este es un cúmulo hiperveloz. Estas agrupaciones son reliquias del universo temprano. Usualmente contienen miles de estrellas agrupadas en forma de bola de unas pocas docenas de años luz de longitud. La Vía Láctea, por ejemplo, alberga unos 150, mientras la gigante elíptica M87 tiene miles.

El hallazgo de este cúmulo lanzado a toda velocidad se hizo por casualidad, luego de años de estudiar los alrededores de esa galaxia.

Al analizar los datos de los cúmulos se encontró algo anormal en HVGC-1: su elevada velocidad.

No se sabe cómo fue lanzado, pero se especula que un escenario sería la presencia de dos agujeros negros en M87. El cúmulo podría haberse acercado, muchas de las estrellas exteriores fueron despedazadas pero las del núcleo permanecieron intactas. Luego los agujeros actuaron como una lanzadera expulsando al cúmulo.

Se mueve tan rápido el cúmulo que posiblemente ya abandonó la galaxia y anda en el espacio intergaláctico.

M87 es una de las galaxias más masivas del unvierso, con un peso de más de 6 billones de soles.

En la imagen, dibujo del proceso, cortesía CfA

Más información:

http://arxiv.org/abs/1402.6319