Los ojos: salvación para cuadripléjicos

Se acerca el día en que decenas de miles de personas con distrofia muscular, lesiones de la médula o amputados puedan interactuar con sus computadores y alrededores con solo sus ojos.

Esto gracias a un dispositivo prostético que costará menos de 40 libras esterlinas.

Se trata de un dispositivo con materiales novedosos que trabaja exactamente donde la persona mira rastreando los movimientos del ojo, permitiéndole controlar un cursor en una pantalla tal como lo hace un ratón de computador.

Fuera de ese dispositivo rastreador, un software inteligente completa la tarea.

El logro fue presentado este fin de semana en el Journal of Neural Engineering. Los investigadores del Imperial College London demostraron su funcionalidad con un grupo de personas que jugaron el tradicional Pong sin usar ningún objeto manual. Las personas pudieron además navegar por la red y escribir e mails sin las manos.

Los investigadores presentaron un video.

El dispositivo GT3D se compone de dos cámaras de consola rápidas para videojuegos, cada una con valor inferior a 20 libras que están unidas, fuera de la línea de visión, a un par de lentes que cuestan 3 libras. Las cámaras toman constantemente fotos del ojo, viendo hacia dónde señala la pupila; a partir de esto una serie de calibraciones permite saber a qué punto específico de la pantalla mira en la pantalla la persona.

Los científicos son capaces incluso de calibraciones más detalladas, por ejemplo cuán lejos está mirando la persona. Se cree que esto permitiría que el individuo controlara una silla de ruedas electrónica con simplemente mirar a dónde quiere ir o controlar un brazo prostético robótico.

El dispositivo usa solo 1 vatio y puede transmitir datos de forma inalámbrica con wi-fi o vía USB a un computador con Windows o Linux.

Aldo Faisal, del Department of Bioengineering and the Department of Computing de esa universidad tiene confianza en que el dispositivo es un gran avance hacia tener pronto una ayuda fundamental para que personas inválidas o con limitaciones físicas recuperen muchas de sus funciones y se valgan más por sí mismos.

Revierten parálisis en micos

Si se rompió la comunicación entre el cerebro y la mano ¿cómo restablecerla?

El sueño de toda persona paralizada, volver a mover sus miembros, podría estar un paso más cerca.

Científicos presentaron en Nature una manera de recuperar el movimiento restableciendo las conexiones rotas tras una lesión en la columna. El procedimiento resultó exitoso en simios.

Los científicos implantaron electrodos en un centro de control del movimiento en el cerebro, conectándolos con electrodos unidos a los músculos del brazo.

El avance se vale de dos logros de los últimos años: las prótesis desarrolladas para que una persona pueda controlar con la mente el cursor de un computador o manipular un brazo robótico, implantes aún en experimentación; y las prótesis que se valen del movimiento residual del hombro para estimular los músculos del brazo permitiendo asir objetos con la mano.

En el nuevo desarrollo, Lee Miller, de Northwestern University Feinberg School of Medicine en Chicago, Illinois, y colegas, implantaron redes de electrodos en la corteza motriz primaria de dos simios. Es la región cerebral que imparte órdenes de movimiento a los músculos del cuerpo, permitiéndoles registrar la actividad de cerca de 100 neuronas en ese punto.

En otra cirugía, se implantaron hasta 5 electrodos en tres músculos del brazo usados para agarrar objetos con la mano. Al grabar simultáneamente los electrodos en cerebro y músculos cuando los monos cogían objetos, se desarrollaron algoritmos computarizados de descodificación que predecían cómo las señales del cerebro se traducían en actividad eléctrica en cada uno de los tres músculos. Luego se esperaba demostrar que los algoritmos podían interpretar órdenes del cerebro en un mico paralizado y entregar el estímulo adecuado a los músculos para provocar el movimiento deseado.

Para eso, inyectaron una droga que bloquea los nervios para paralizar temporalmente una mano y el brazo de los simios. Estos no podían hacer una tarea simple ya aprendida, coger una pelota y meterla por un tubo para obtener un jugo como recompensa. Cuando se encendió la neuroprótesis, lo pudieron hacer con éxito el 80% de las veces.

Se espera que funcione en humanos. No hay impedimentos técnicos para hacer ensayos, pero recibir la aprobación y reclutar voluntarios tardará unos años, dijo Miller.

De todas maneras, la parálisis inducida en los simios no es idéntica a la que sufre una persona paralizada de verdad, que exige activar muchos músculos más. Es la duda que tendrá que ser resuelta en los ensayos.

Dibujo cortesía Nature