Humanos pagan el alto costo de vivir más

Tener un cerebro grande, que no ser cabezón, parece ser el principio del fin de los humanos. Un precio quizás alto para la inteligencia.

Las noticias que llegaron la semana pasada hablaban de que el cerebro de los chimpancés no perdían volumen cuando los animales envejecían, lo que en humanos es una señal clara de declinación cognitiva general.

El hallazgo publicado en Proceedings ot the National Academy of Sciences sugiere que la degeneración neurológica extrema es el precio que pagamos los humanos por unos cerebros más grandes y mayor ciclo vital.

“Los seres humanos y los chimpancés siguen un ciclo vital simlar en años absolutos hasta que se envejece, entonces los humanos se las han arreglado para extender su vida”, dijo Todd Preuss, antropólogo y neurocientífico del Yerkes National Primate Research en Atlanta, citado por The Scientist pero no involucrado en el estudio. El estudio muestra que durante esos años extras experimentamos una mayor declinación en la función cerebral, agregó.

Vaias especies sufren una reducción cerebral pequeña al envejecer, pero en los humanos el proceso de degeneración neuronal es tan extremo que se pierde de un 10 a 15 por ciento del volumen cerebral durante la vida, según Chet Sherwood, líder del estudio citado, antropólogo en The George Washington University en Washington.

Para ver si ese encogimiento cerebral se presentaba en otros animales, Sherwood y colegas analizaron nuestros parientes más cercanos, los chimpancés. Con imágenes de resonancia midieron el volumen cerebral de 87 humanos, de 22 a 88 años y el de 90 chimpancés de 10 a 51 años de edad.

A diferencia de los órganos humanos, que comienzan a encogerse cuando las personas entran en sus 40 y que disminuyen de tamaño más dramáticamente tras los 70, el cerebro de los chimpancés no se encoge al envejecer. Esto sugiere que el fenómeno en los humanos se puede atribuir a los 40 años promedio de vida que adicionalmente viven los humanos luego de los 45.

Vivir más, sí, pero ¿a qué precio?