Mi resumen científico de la semana (3-9)

1. El robot que nació del papel

Mediante técnicas inspiradas en el origami, un equipo de científicos estadounidenses construyó un robot que se puede desdoblar a sí mismo comenzando desde una hoja plana. El artículo fue publicado en Science. Comienza como una hoja de polímero con su electrónica y mores añadidos en la parte superior. Es tan delgada la hoja que puede ser doblada para formar una estructura deseada. El doblamiento no requiere intervención humana: la hoja contiene dobleces por las cuales unos elementos calientes insertados hace que se doble. Un computador que hace parte del dispositivo hace que los dobleces se doblen en un patrón predeterminado.

2. La locura de la vitamina D

El estudio más amplio sobre el tema reveló que la deficiencia de vitamina D sí se relaciona con un mayor riesgo de que las personas de más edad desarrollen demencia y Alzheimer. La probabilidad es más del doble. En el estudio los adultos con una deficiencia moderada tenían 53% más riesgo de esos males, pero aquellos con una deficiencia severa el riesgo era 125% mayor. La investigación fue publicada en Neurology. La vitamina D viene de distintas fuentes, de tomar el sol, alimentos como el aceite de pescado y los suplementos.

3. Se triplicó el mercurio

Los niveles de mercurio en los océanos se han más que triplicado en algunas regiones del planeta por la acción del hombre, en particular la minería y la combustión de combustibles fósiles, reveló un estudio en Nature. Y 2/3 del elemento están en aguas superficiales, hasta los 1.000 metros de profundidad. El aumento del mercurio de origen humano es del 150% desde la industrialización. ¿Se incorpora a la cadena alimenticia?

4. Aquí Rosetta: todo bien

Luego de 10 años de viaje por el espacio y haber recorrido 6.400 millones de kilómetros, la nave europea Rosetta alcanzó al cometa 67P/Churmuyov-Gerasimenko y se situó en su órbita para seguirlo los próximos meses. En noviembre dejará caer al explorador Philae sobre el núcleo del cometa para analizarlo en detalle. Rosetta se desplaza a unos 100 kilómetros del viajero espacial de órbita corta: solo 6,5 años alrededor del Sol.

5. X + X /2 = felicidad

Una ecuación matemática desarrollada por investigadores de University College London ha predicho la felicidad de 18.000 personas, revelando los resultados que el momento a momento de la felicidad refleja no sólo cuán bien van las cosas sino si están mejorando. La ecuación predice con exactitud cómo responderá la gente que está basados en eventos recientes como las gratificaciones que reciben y las expectativas que tienen durante una toma de decisiones. El estudio fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

6. Así se comunican los caballos

Tienen otras formas de comunicarse que nosotros no y que no conocíamos. Científicos reportaron en Current Biology que los caballos son sensibles a las expresiones faciales y la atención de otros congéneres incluyendo la dirección de ojos y orejas. Sí. Se comunican así. El estudio demuestra que se basan en la orientación de la cabeza de los otros para encontrar comida, pero esa capacidad de ve limitada cuando parte de la cara es cubierta con máscaras. Una organización social fluida y compleja, como la de otros animales.

7. La estrella que cambió de personalidad

Astrónomos reportaron el descubrimiento de un objeto muy frío, de solo 100 a 150 grados que en su anterior vida fue mucho más caliente. Sí, tuvo otra vida, evolucionando a un estado muy diferente al inicial. El estudio fue publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. En realidad es un objeto de la clase enana Y. Durante millones de años fue supercaliente, pero hoy luce frío. Se halla hacia la constelación Fornax a entre 33 y 55 años luz. El objeto, Wise J0304-2705, es tan masivo como 20 a 30 planetas Júpiter, pero nunca alcanzó la masa suficiente para generar fusión de hidrógeno.

8. Lucha contra el Alzheimer

Si funciona en humanos, sería una herramienta para tener en cuenta: científicos de Yale descubrieron un compuesto que reversa el déficit cerebral de la enfermedad de Alzheimer en modelo de ratones. El TC-2153 inhibe los efectos negativos de la proteína Step, esencial en al regulación del aprendizaje y la memoria, funciones que se afectan con el Alzheimer. El estudio fue publicado en Plos Biology. Ahora los investigadores lo prueban en otros animales.

9. De Flores y el Down

Que sí, que no, que una nueva especie, que era un enfermo. Desde que se descubrieron restos humanos en la isla de Flores el alboroto llegó. Fue en 2004. Para unos, los descubridores y luego otros investigadores, se trataba de una nueva especie. Homo floresiensis lo llamaron. Era pequeño de estatura. Otros controvirtieron el hallazgo. En un estudio esta semana en Procedings of the National Academy of Sciences se cuestiona la asignación a otra especie, sugiriendo que se trata de alguien que tenía síndrome de Down. Más leña para el fuego.

10. Cof, cof, cof

¿Qué tanto contribuye el humo al calentamiento del planeta y por ende al cambio climático? Mucho se ha especulado. Esta semana investigadores mostraron en Nature Geoscience el resultado de un nuevo estudio en el cual concluyen que aunque el humo de los incendios forestales no tiene el mismo nivel de los gases de efecto invernadero de la combustión de combustibles fósiles, sí contribuye al cambio climático más de lo pensado hasta ahora. Otro asunto para considerar en serio.

Mis 10 noticias de la semana (14-20)

1. Rumbo a lo desconocido

Observaciones con el Very Large Telescope permitieron detectar una nube de gas que está siendo estirada por el agujero negro en el centro de nuestra galaxia, el Sgr A (Sagitario A). La nube está siendo halada por la fuerza del agujero, pero la parte frontal está pasando por delante dijeron los investigadores. La cabeza de la tira se alarga por unos 160.000 millones de kilómetros alrededor del punto más cercano al agujero. No se sabe de dónde procede la nube pues no hay estrella en ese punto. En la foto, en colores la nube en tres años distintos.

2. Cero y van 14

Al analizar imágenes del Hubble de hace unos años, el astrónomo Mark Showalter encontró una nueva luna de Neptuno, no vista por la sonda Voyager 2 cuando pasó por allí en los años 80. Es pequeña, de unos 20 kilómetros, orbita a unos 105.000 kilómetros del planeta entre las lunas Larisa y Proteo.

3. Las playas marcianas

Un análisis del fotos de la misión MRO sugiere que Marte pudo haber tenido un gran océano en el hemisferio norte. Allí parece haber rasgos que semejan un delta por el que debió fluir el agua hacia esa masa de agua en la región de Aerolis Dorsa. El supuesto delta no presenta bordes, lo que sugiere que el agua drenaba a ese gran océano de unos 100.000 kilómetros cuadrados. El estudio fue hecho por científicos del Instituto de Tecnología de California.

4. Silenciando el Down

La inserción de un gen puede silenciar la copia extra del cromosoma 21 que causa el síndrome de Down según un estudio publicado en Nature. El método podría ayudar a identificar caminos celulares detrás de los síntomas del trastorno y a diseñar tratamientos. “Es una estrategia que se puede aplicar de varias maneras y creo que puede ser útil ahora”, dijo Jeanne Lawrence, de la Universidad de Massachusetts en Worcester, cabeza del estudio.

5. Todo el oro del mundo junto

Admirado por casi todos, el oro no es un producto de la Tierra. No se crea. Un nuevo estudio aporta luces sobre el origen del considerado vil metal: todo el oro del universo surge durante colosales explosiones cósmicas, en el choque de dos pesadas estrellas de neutrones. En el interior de las estrellas surgen otros elementos, como el hierro, pero no el oro. Las estrellas de neutrones son núcleos de estrellas que explotaron como supernovas. En la colisión se producen las más poderosas explosiones conocidas, las de rayos gamma, en las que se deben crear varios elementos pesados, revelaron investigadores del Center for Astrophysics.

6. Una naricita bien grande

Hace unos 75 millones de años por el planeta pisaba fuerte un triceratops narizón y cornudo, mucho más que otros de sus familiares. Eso reveló la reconstrucción tras el hallazgo de un fósil en lo que hoy es el desierto de Utah, reportada en Proceedings of the Royal Society B. Era herbívoro y pesaba unas 2,5 toneladas. Un monstrico.

7. Dos son compañía

Astrónomos del grupo de Física y Astrofísica Computacional de la Universidad de Antioquia y de las Universidades de Texas en El Paso y del estado de Nuevo México, descubrieron un mecanismo físico que haría que los sistemas estelares binarios fueran más hospitalarios para albergar planetas donde se desarrollase la vida. El hallazgo implicaría modificar las estimaciones sobre el número de planetas potencialmente habitables en la galaxia.

8. Los gordos son mis genes

Un estudio publicado en Science reveló que investigadores del Boston Children’s Hospital identificaron una causa genética de la obesidad que aunque rara genera inquietudes sobre la ganancia de peso y el uso de la energía en la población obesa. En un estudio con ratones se encontró una mutación por medio de la cual ganaban peso aunque comían cantidades normales de alimentos.

9. Cuchillo cortacánceres

Uno de los problemas de las cirugías de cáncer es cortar de modo que se retiren todas las células cancerosas. No es fácil. Alguna que quede y el problema persistirá. Científicos encabezados por el húngaro Zoltán Takáts del Imperial College London desarrollaron un bisturí que ‘puede oler’ en el momento del corte y detectar si las células son sanas o cancerosas, se reveló en Science Translational Medicine.

10. Mi chimpa no olvida

Una de las características de los humanos es que recordamos eventos que nos sucedieron varios años atrás, evocados de repente ante un estímulo sensorial como un olor o un sabor. Esta condición se creía exclusiva, pero un estudio en Current Biology sugiere que chimpancés y orangutanes tienen similar capacidad. En pruebas de laboratorio ambas especies fueron capaces de recordar un evento de búsqueda de herramientas experimentado solo 4 veces hacía 3 años y un evento de dos semanas antes, dijeron los investigadores.