Resumen científico de la semana

Imagen U. Zurich

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1. ¿Por qué tienes esa barriga tan grande?

Un estudio de más de 120 tetrápodos, desde tiempos prehistóricos a la actualidad, encontró que los herbívoros tienen una cavidad torácica el doble de la de los carnívoros, indicando que quienes comen plantas tienen un estómago más grande y todo parece deberse a las dificultades para la digestión de estas. En el estudio se analizaron aves, reptiles, mamíferos, dinosaurios y otros animales. Apareció en el Journal of Anatomy.

2. Daños del tabaco

En 17 tipos de cáncer científicos descubrieron las mutaciones en el genoma causadas al fumar, un avance para entender los mecanismos por los cuales el tabaco induce esos cambios que pueden derivar en cáncer en tejidos expuestos de manera directa o indirecta. La hipótesis es que los químicos del tabaco dañan el ADN en los tejidos expuestos de manera directa, pero no se entiende cómo resultan afectados los de exposición indirecta. El estudio apareció en Science. Se detectaron 150 mutaciones extras en cada pulmón por año de fumar una cajetilla al día.

3. Calientes, calientes

El Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente reportó que hacia 2030 el mundo emitirá 12 gigatoneladas más de gases de invernadero de lo que se debería para que la temperatura del planeta no aumente más de 1,5 °C con respecto a la era preindustrial. La temperatura con esas emisiones podría llegar hasta los 3,9 °C a fines de siglo, lo que sería catastrófico para la vida.

4. Un cerebro veloz

Mediante el estudio de cerebro de felinos, investigadores encontraron que en el guepardo es más pequeño y a sí el área del lóbulo frontal, relacionada con la sociabilidad aunque este es uno de los felinos sociales. Al tener cerebro más pequeño requiere menos energía y a eso se podría deber la gran velocidad de este carnívoro según el artículo en Frontiers in Neuroanatomy. Ese cerebro más pequeño puede ser consecuencia de un cráneo de forma inusual, una adaptación que evolucionó para las altas velocidades.

5. Hijos de… la genética

En un sorprendente hallazgo de genetistas de Uppsala University en Suecia, se identificaron 12 regiones del ADN muy relacionadas con la edad a la que tenemos nuestro primer niño y al número total de hijos, algo que siempre se ha creído ser elección personal, factores ambientales o circunstancias sociales. En el estudio tuvieron que ver 250 científicos de muchas instituciones y lugares del mundo. ADN, ADN: dime cuántos niños voy a tener. Fue publicado en Nature Genetics.

6. Zika testicular

En ratones se encontró una disminución de la fertilidad y una reducción del tamaño de los testículos a las tres semanas de una infección por zika, aparte de niveles bajos de dos hormonas relacionadas con la concepción, con lo cual el macho tiene más dificultades para preñar la hembra según el estudio aparecido en Nature. Si sucede igual en humanos, no se ha estudiado todavía.

7. Se me pegó la canción

¿Por qué hay canciones que sin quererlo tarareamos seguido horas después de haberlas escuchado? Un estudio sugiere que son canciones rápidas, con una melodía genérica fácil de recordar y con algunos intervalos, como repeticiones que las hacen distintas al promedio. El artículo apareció en Psychology ofAesthetics, Creativity and the Arts.

8. Otra espinaca para Popeye

Investigadores del MIT publicaron en Nature Materials el desarrollo de una planta de espinaca que se la quisiera Popeye: puede oler explosivos gracias a un sistema electrónico con nanotubos de carbono insertados, que en presencia del explosivo emiten luz ultravioleta leída por una cámara unida a un computador, enviando un correo a la persona interesada. Un desarrollo de la naciente y prometedora nanobiónica.

9. No es la bebida, es el estrés

Un artículo en Neuron muestra cómo los ratones sometidos a estrés ingieren más alcohol, al tener una respuesta debilitada a la dopamina inducida por alcohol y por eso bebían más que los ratones no estresados. El estrés altera el equilibrio y la respuesta de distintos tipos de neuronas, una idea de lo que puede suceder en las personas sometidas a situaciones estresantes.

10. Medellín celeste

No fue un hecho científico como tal, pero sirvió para conocer cómo se nombran los asteroides descubiertos por los astrónomos. El profesor Ignacio Ferrín, de la Universidad de Antioquia otorgó el nombre de Medellín al asteroide 366272 descubierto por él a comienzos de siglo en Venezuela, un cuerpo de 6,4 kilómetros de diámetro que gira a más de 420 millones de kilómetros del Sol.

10 hechos científicos de la semana

Radiación de fondo y polarización. Cortesía Planck

1. Un universo en pañales

El programa Planck reveló 4 años de análisis del satélite que lleva su nombre, el cual estudia los orígenes del universo. Los datos muestran un universo cuando solo tenía 380.000 años (hoy tiene cerca de 13.700 millones de años). La medición permitió refinar la composición de nuestro universo. 4,9% está compuesto de la materia ordinaria, de la cual estamos hechos nosotros, 25,9% es materia oscura cuya naturaleza es aún desconocida, y 69,2% es energía oscura, mucho más desconocida que la anterior. La ‘fotografía’ lograda muestra las desviaciones de la media en la temperatura de la radiación de fondo de microondas.

2. Era un mundo plástico

Entre 4,8 y 12,7 millones de toneladas métricas de plástico caen a los océanos cada año reveló un estudio en Science. Es material proveniente de personas viviendo dentro de un radio de 50 kilómetros de la costa en 192 países que tienen mar. En 2010 cayeron a los océanos 275 millones de toneladas métricas. Una tragedia ambiental de incalculables proporciones.

3. Lento parto estelar

Astrónomos de la Universidad de Massachusetts revelaron en Nature el hallazgo de un sistema estelar múltiple en sus fases iniciales, creyéndose que en unos 40.000 años estarán formadas 3 estrellas. Es la primera vez que se encuentra un sistema así que ayuda a explicar la formación estelar múltiple, tal como es el sistema de Alfa Centauri, la estrella más cercana a nosotros.

4. Pumas vs humanos

La presión de los humanos sobre distintas especies quedó comprobada una vez más en un artículo aparecido en Proceedings of the Royal Society B: cuando los pumas viven en una zona de confluencia de personas, cazan más y comen menos. Para evitar contacto se mantienen en movimiento, no volviendo al sitio donde dejaron la presa que cazaron, algo que incide en otras relaciones del entorno ecológico.

5. Perros detallistas

Los perros distinguen muy bien cuando una persona está sonriente y cuando está iracunda o triste, de acuerdo con un estudio en Current Biology que podría ser la primera evidencia sólida de que otros animales aparte de los humanos pueden discriminar las expresiones emocionales de otra especie. Los perros entienden que cada una de esas expresiones tiene significados diferentes.

6. Nido de materia

La zona central de nuestra Vía Láctea hasta los 26.000 años luz más o menos contiene grandes cantidades de materia oscura, según mediciones reveladas en Nature Physics. Dentro de esa distancia se encuentra nuestro Sistema Solar. Es una evidencia clara del contenido de esa misteriosa materia en la galaxia, que ayuda a su cohesión.

7. Fumando olvido

Un estudio amplio reveló que fumar durante mucho tiempo adelgaza la corteza cerebral, la capa externa del cerebro con un papel fundamental en funciones cognitivas tales como la memoria, el lenguaje y la percepción. El estudio publicado en Molecular Psychiatry mostró además que cuando se deja de fumar se recupera la normalidad.

8. Nace una molécula

Científicos lograron, mediante el uso del láser del Laboratorio del Acelerador del Departamento de Energía de Estados Unidos, ver cuando un átomo se une débilmente a otro para comenzar a formar una molécula, algo que no se creía posible. Publicado en Science Express el hallazgo tendrá impacto en entender cómo ocurren las reacciones y en el diseño de aquellas que generen energía, creen nuevos productos o fertilicen cultivos de manera más eficiente.

9. Un planeta condenado

Artículos independientes en Astronomy and Astrophysics revelaron la existencia de un planeta, Kepler-423b, que es del tamaño de Júpiter pero con 6 veces su masa, siendo uno de los más densos hallados. Tiene un año de unos 53 días nuestros, durante el cual experimenta estaciones extremas. La estrella en la que vive se ha expandido y tiene unos 4 radios solares. Terminará engulléndose al pobre planeta que, obvio, no puede contener vida.

10. Genes de mucho peso

Dos artículos publicados en Nature revelaron la existencia de cerca de 100 marcas genéticas relacionadas con la obesidad y la distribución de grasa en el cuerpo, lo que muestra la complejidad de los rasgos que dominan esas condiciones y ayudará a entender las enfermedades relacionadas con el peso y a mejorar las terapias de reducción.

Dejar de fumar está en los genes

Si usted fuma y quiere dejar el hábito, debería conocer sus genes primero.

Sí. Un nuevo estudio dice que la decisión está influida por la genética, que revela si es capaz de dejar de fumar o si requerirá ayuda de medicinas.

La investigación fue publicada en el American Journal of Psychiatry y es un avance para poder, algún día, brindar un tratamiento individualizado para ayudarles a los pacientes a dejar el peligroso vicio.

“Este estudio se fundamenta en nuestro conocimiento de la vulnerabilidad genética a la dependencia a la nicotina y nos ayudará a dirigir las estrategias para dejar el hábito de fumar”, dijo Nora Volkow, directora de uno de los Instituto de Salud de Estados Unidos, Nida.

Muestra además el valor del examen genético para identificar pronto a los fumadores que posean los genes relacionados y reducir su riesgo de volverse adictos al tabaco.

El estudio analizó los genes del receptor de la nicotina CHRNA5-CHRNA3-CHRNB4 que contribuyen a la dependencia de la nicotina y el fumar mucho. Aquellos que portaban la forma de alto riesgo del grupo de genes reportaban demorar 2 años más en dejar el cigarrillo en comparación con quienes portaban la forma de riesgo bajo.

El retraso fue atribuido a un patrón de exceso de cigarrillos entre aquellos con los genes del mayor riesgo.

Se encontró además que las medicinas aprobadas para parar el consumo de nicotina aumentaban la probabilidad de abstinencia al final del tratamiento, lo que muestra que esas drogas pueden ser útiles para esa población.

“Encontramos que los efectos de las medicinas para dejar de fumar dependen de los genes de la persona”, explicó Li-Shiun, de Washington University School of Medicine, St. Louis.

Quienes poseen la versión de bajo riesgo, no requerirán por lo general medicinas para el tratamiento.

Hallazgos curiosos de la ciencia

Abracadabra… patas de cabra… usted dejará de fumar… se lo dice el gran mago… Una investigación de la Universidad de Michigan dice que escaneos del cerebro mostrando reacciones neuronales pueden predecir cambios mucho mejo que la persona cuyo cerebro está siendo examinado. Emily Falk, del Communication Neuroscience Laboratory, condujo un estudio de la actividad cerebral de 28 fumadores para investigar si mensajes a favor de la salud tendrían algún impacto en su capacidad de dejar de fumar. Se encontró que existe una relación positive entre la actividad cerebral y el éxito en dejar el cigarrillo, aún cuando las personas en el estudio predijeran erróneamente su probabilidad de éxito. Es más, el reporte concluye que la actividad neuronal es un complemento útil para las medidas de autoreporte existentes. El hallazgo se publicará en Health Psychology. Es decir: el investigador sabe que usted dejará o no de fumar mriando el cerebro, lo que usted desconoce. Qué curioso.

Para dar una idea de ese mundo de objetos afuera, vemos el resultado de la misión Neowise de la Nasa, que acaba de completar su objetivo: Halló 20 cometas, más de 33.000 asteroides en el cinturón entre Marte y Júpiter y 134 objetos cercanos a la Tierra (a menos de 45 millones de kilómetros). Si un objeto extraterrestre como un asteroide (no piense mal) se acerca a 50.000 o más kilómetros por hora, sería catastrófico para la Tierra. Gregory Matloff, investigador de la Nasa cree que sólo se podría destruirlo o cambiar su trayectoria. Para ello sugiere enviar un rayo que lo caliente, de modo que cambie de rumbo. Es el caso de Apophis, que se acercará a la Tierra en 2039 y en 2036. y mide al menos lo mismo que un edificio de 90 pisos y pesa unas 25 millones de toneladas. Su paso cerca al Sol en 2029 podría calentarlo y desviar su camino… siguiendo hacia la Tierra. Bien curioso.

Nada tontas. Ni estáticas. Las plantas se preparan para futures invasiones activando genes durante momentos del día cuando es más probable que encuentren patógenos que puedan afectarlas, reveló un estudio en Nature. Logran esto gracias a la sincronización de genes de resistencia con su propio reloj circadiano, los ritmos diarios que regulan varios aspectos de la fisiología de las plantas, reportaron los autores. Sin un sistema inmune especializado, las plantas dependen de un gran conjunto de genes que codifican por receptores y otras proteínas que específicamente reconocen moléculas de un amplio rango de patógenos. Conocidos como genes de resistencia a las enfermedades, son responsables de iniciar una serie de procesos fisiológicos que reducen el progreso de las infecciones. Qué curioso.

Amputados cuyo sentido del tacto ha sido reorientado de la extremidad perdida ven su prótesis no como una herramienta sino como parte de su cuerpo, sugiere un estudio en Brain. Tal sentido reforzado de propiedad, podría conducir a prótesis que operen sin, por decirlo así, costuras en el lugar de la extremidad amputada. Tal parece, indicó Steven Hsiao, de John Hopkins University, que el cerebro puede tomar esa sensación anormal y atribuirla al brazo o la mano: el nervio remanente había sido reenfocado hacia un sitio del brazo encima del punto de amputación. Qué curioso.

Un equipo de investigadores de la Universidad de California en San Francisco diseñó una bacteria E. Coli con un circuito molecular que les permite a los ingenieros genéticos programar células para comunicarse y realizar cómputos. El trabajo crea en las células el mismo sendero lógico que se encuentra en los computadores electrónicos y crea un método para crear circuitos redirigiendo la comunicación entre las células, informaron en Nature. Muy curioso.

Madre que fuma daña a su hijo

Fumar no es bueno en ningún momento. Tampoco para los hijos. Los efectos nocivos se la exposición al tabaco se notan incluso en distintas etapas del desarrollo de los niños. Las consecuencias de la exposición maternal al cigarrillo durante el embarazo van desde las altas tasas de partos prematuros al aumento en el riesgo de muerte súbita.
Dos nuevos estudios y un editorial en The Journal of Pediatrics examinan varios efectos físicos y de conducta por la exposición de los bebés y niños al tabaco.
Gary Shaw, del March of Dimes y sus colegas de institutos en Noruega, Holanda y Texas estudiaron muestras de suero recogidas entre 2003 y 2005 de mujeres en embarazo involcuradas en un programa en California.
Los investigadores midieron los niveles de cotinina, un metabolito de la nicotina, para determinar si las madres habían fumado durante el embarazo.
Encontraron que quienes lo hicieron, tenían 2,5 más probabildiades de tener bebés con paladar hendido.
En un estudio relacionado, Laura Stroud y colegas de Brown University estudiaron los efectos del cigarrillo en el comportamiento de los niños. Para ello estudiaron 56 pequeños sanos, usaron cuestionarios y mediciones de cotinina para determinar la exposición al tabaco.
Encontraron que los 28 bebés que habían sido expuestos eran más irritables y difíciles de calmar que los no expuestos, lo que refuerza la necesidad de programas para ayudarles a las madres a dejar de fumar.