Que el bebé se ensucie todo lo que quiera

Nada de estar alzándalo del piso ni de lavarle todo lo que se le caiga. No, déjelo ensuciar, aunque tampoco lo lleve al depósito municipal de basuras.

Los niños expuestos a las pelusas de roedores, gatos, perros y otros animales, alérgenos de cucarachas y una amplia variedad de bacterias caseras durante su primer año de vida parece menos dado a sufrir de alergias, moqueadera y asma.

Eso dice un estudio de científicos del Centro Infantil de John Hopkins y otras instituciones.

Algunos estudios habían demostrado ya que los niños que crecen en granjas padecen menos alergias por su exposición continua a microorganismos presentes en el suelo; otros han reportado un crecimiento en el riesgo de asma en los citadinos.

El nuevo estudio confirma que los bebés que viven en casas con esos alérgenos tienen más alergias y asma, pero con una salvedad: expuestos antes del primer cumpleaños se benefician. Si es después del primer año no parece haber beneficio alguno.

El estudio apareció en el Journal of Allergy and Clinical Inmunology.

“Nuestro estudio muestra que el momento de la exposición inicial puede ser crítico”, dijo Robert Wood, uno de los autores. Esto sugiere que algunas de nuestras respuestas inmunológicas se moldean en el primer año de vida y que algunos alérgenos y bacterias tienen un papel en la estimulación y entrenamiento para que el sistema inmunitario se comporte de cierta forma.

Mis 10 noticias científicas de la semana (15-21)

1. Un óvulo sano

Por primera vez científicos lograron la secuencia del genoma de células un óvulo humano que fertilizaron sin destruirlo y lo presentaron en Cell. Este logro podría ayudar a parejas que buscan hijo mediante fertilización in vitro a elegir un embrión genéticamente sano, permitiendo la implantación en la madre sin afectar su crecimiento. El trabajo sigue a la secuenciación de células espermáticas individuales lograda el año pasado. Los científicos mostraron que podían usar la técnica desarrollada para examinar en grandes anormalidades en los cromosomas que provocan abortos y genes en el ADN de la madre que causan enfermedades. También secuenciaron el pronúcleo de los óvulos para probar que la técnica predice el contenido genético.

2. Unos viejos conocidos

No se acercaron a los humanos en el antiguo Egipto hace 3.000 años o algo así. No. Los gatos pudieron ser primero amigos de los chinos, de acuerdo con reportes de esta semana en Proceedings of the National Academy of Sciences. Fue hace unos 5.200 años según restos encontrados. Y aunque de hace 9.000 años se encontró un vestigio en Chipre, se trató de un solo individuo, lo que descarta que hayan sido comunes allí. Ese gato sí sirvió.

3. Que descansen en paz

Los Neandertales, contrario a la creencia que imperó durante décadas, no eran tan atrasados culturalmente. Tras estudiar durante 13 años restos hallados en Francia, arqueólogos concluyeron que enterraban sus muertos. El artículo fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences. El análisis en el sitio, que fue descubierto en 1908, reveló que el suelo en el que estaban enterrados era diferente al resto del terreno, mostrando que pronto tras la muerte fueron cubiertos con tierra.

4. Polinesios binarios

Al menos 600 años antes de su descripción por Gottfried Leibniz en 1703, el coinventor del cálculo, los polinesios de Mangareva utilizaban ya el sistema binario, cálculos de dos dígitos, de acuerdo con un artículo aparecido en Proceedings of the National Academy of Sciences. Al estudiar la cultura y el lenguaje local, Andrea Bender y Sieghard Beller, de la Universidad de Bergen en Noruega, encontraron un sistema matemático que parece mezclar base 10 y base 2. Una desconocida aritmética binaria fuera de Eurasia.

5. Una, dos, tres…

El jueves partió el telescopio espacial europeo Gaia, que durante 5 años examinará 1.000 millones de estrellas en la galaxia y, de paso, descubrirá seguramente cientos de planetas extrasolares y otros objetos. El aparato cumplirá su misión desde el punto 2 de Lagrange, a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. Las estrellas serán tomadas en 3D y serán vistas al menos 70 veces en ese lapso.

6. De perros y alergias

De hace mucho se sabe que convivir con animales domésticos desde temprana edad puede reducir las alergias. Ahora científicos reportaron en Proceedings of the National Academy of Sciences que ratones sometidos a polvo de casas donde habían perros sufrían modificación de la fauna intestinal que los protegía contra el asma y las alergias. Al parecer la bacteria que colabora es la Lactobacillus johnsonii.

7. Deme la mano hermano

Científicos hallaron el hueso de alguien que vivió hace 1,42 millones de años en África oriental, un Homo erectus. Lo interesante del hueso es que es de una mano y revela que ya poseían una estructura similar a la actual. Se creía que una mano bien formada había surgido hace solo 800.000-900.000 años. El hueso es el tercer metacarpiano de la mano. La descripción apareció en Proceedings of the National Academy of Sciences.

8. Cómo el VIH provoca sida

Dos estudios conocidos al tiempo en las revistas Nature y Science descubrieron los mecanismos básicos que le permiten al VIH provocar sida, lo que podría derivar en nuevas formas de buscar una cura. En vez de matar las células CD4 T del sistema inmunitario, mucha parte del daño ocurre cuando el virus intenta invadirlas y falla, activando una respuesta inmunitaria innata que provoca que las células se autodestruyan en una clase de suicidio conocido como piroptosis. La pérdida de esas células lleva al desarrollo del sida.

9. Moléculas que hablan

Científicos crearon un sistema molecular de comunicaciones para la transmisión de mensajes y datos en ambientes tales como túneles, tuberías, bajo el agua y… dentro del cuerpo. La técnica, presentada en Plos One, tiene un amplio rango de aplicaciones en ambientes donde las ondas electromagnéticas no llegan. La comunicación molecular es común en plantas y en el mundo animal -entre insectos por ejemplo con las feromonas- pero hasta ahora no se había logrado la transmisión continua de datos. Ahora se logró transformar cualquier mensaje genérico en señales binarias que son programadas en moléculas de alcohol evaporado para demostrar el potencial de esta clase de comunicaciones.

10. La flor que habla del pasado

No parece nada especial. Amborella trichopoda es una pequeña mata de flores cremosas, más baja que los árboles y habitante de las islas de Nueva Caledonia. Pero en verdad sí es especial: es una reliquia viviente. Su ADN es muy importante. Es la hermana de todas las otras especies de plantas con flores, las angiospermas, la última sobreviviente de un linaje que se separó del brazo antes que las demás 350.000 especies de angiospermas se diversificaran. Esta semana en Science científicos presentaron en varios artículos su genoma para conocer cómo eran las plantas de esa clase y cómo llegaron a poblar el mundo luego de su aparición hace unos 160 millones de años.

Los perros muerden… las alergias

Desde hace más de una década se habla de la conveniencia de que los niños pequeños compartan con mascotas: reducen el riesgo de alergias, llegándose incluso a decir que si son dos diferentes mejor.

Pues bien, un artículo en Proceedings of the National Academy of Sciences reporta a qué se debe la protección que ofrecen los perros.

Al exponer ratones al polvo de casas donde había perros que se mantenían adentro como afuera de la residencia, la comunidad de microbios de los intestinos, el microbioma gastrointestinal, se modificaba y se reducía la reactividad del sistema inmunitario a alérgenos comunes. El estudio fue encabezado por Susan Lynch, PhD, profesora en la Universidad de California en San Francisco.

Los investigadores identificaron además unas especies de bacterias dentro del intestino fundamentales para proteger las vías respiratorias contra alérgenos y las infecciones respiratorias virales.

Los resultados fueron obtenidos luego de someter los ratones a alérgenos luego de una exposición al polvo de casas con perros y también explicarían probablemente el menor riesgo de desarrollar alergias en niños criados con perros desde el nacimiento, según los investigadores.

En el estudio se descubrió que las respuestas asociadas a la inflamación por asma en los pulmones se reducían mucho en ratones expuestos previamente a polvo asociado con perros en comparación con aquellos que fueron expuestos a polvo de casas sin mascotas o no expuestos a polvo.

Entre las bacterias intestinales que podrían brindar protección al asma se encontraría Lactobacillus johnsonii: podía prevenir la inflamación por alérgenos o infección con el virus respiratorio sincitial, que en la infancia está asociado con un elevado riesgo de asma.

En 2011, en el journal Clinical & Experimental Allergy, Ganesa Wegienka y colegas habían demostrado que los niños que vivían desd pequeños con perros y gatos tendían a desarrollar luego menos alergias relacionadas con esos animales.

Hay animales que van a la farmacia

No se tome esta droga sino aquella. Y en la farmacia le venden lo que quiera. Sí la automedicación. Y aunque no pueden ir a que les despachen la fórmula médica, sí saben cómo curar ciertos males. Animales que se automedican.

Crece la lista de animales que utilizan químicos para automedicarse y tratar congéneres y descendientes, por lo general para combatir y prevenir infecciones.

Dice la creencia popular que los gatos mastican ciertas hierbas para purgarse, pero en el plano científico se ha encontrado que lo hacen los chimpancés y las mariposas. Y las hormigas y las moscas, según un nuevo estudio aparecido en Science.

Se pensaba que esta conducta era exclusiva de los primates y de los animales más inteligentes, en los que la automedicación podía ser transmitida y aprendida de padres a hijos. Pero el nuevo análisis que examinó reciente investigación en este campo, de insectos a chimpancés se automedican en respuesta a parásitos y quizás por otras razones.

“Es algo realmente común, más de lo que se creía”, según Jaap Roode, líder del estudio, de Emory University. La medicación busca combatir una infección en curso o prevenir futuros ataques de parásitos.

Las moscas de las frutas ponen sus huevos en frutas con mayor contenido de alcohol (producido por fermentación natural) cuando unas avispas parásitas están en los alrededores, indicó Tod Schlenke, un científico de Emory citado por LiveScience, quien no participó en el estudio.

“En las moscas, un mayor contenido de alcohol en la sangre hace que las avispas que viven de su sangre mueran de un modo poco agradable: expulsando sus órganos internos por el ano”, indicó Schlenke.

Aunque el alcohol puede tener efectos negativos en las moscas en desarrollo, hace la infeccio´n menos probable. Cuando las avispas no están en la zona, las moscas prefieren poner huevos en frutas menos fermentadas.

Las hormigas también medican sus colonias contra las infecciones, llevando químicos con propiedades antifúngicas. Y las mariposas monarca combaten los parásitos poniendo huevos en plantas tóxicas.

Ahora se estudian los posibles usos en humanos. Las abejas colectan resinas con propiedades contra hongos que no gustan mucho a los apicultores, por lo que son más proclives a enfermar.

Un químico en una resina tendría efectos inhibitorios contra el VIH-1, dijo de Roode. Otra planta ingerida como medicina por primates se usa ahora como antiemético (para tratar náusea y vómito)en el ganado en África, según Juan Villalba, de Utath State University, quien tampoco participó en la revisión de estudios.

El científico ha mostrado que los animales se pueden beneficiar cuando encuentran disponibilidad de medicinas artificiales para comer cuando las necesitan. Un polímero, glicol polietileno ayuda a las ovejas en una dieta alta en taninos, y los corderos aprenden a usarla al observar a sus padres.

Los gatos adultos son buena opción al adoptar

Por la ternura que presentan, la gente prefiere adoptar gatos bebés, de pocos meses, lo que les ha cerrado las puertas en muchas ocasiones a los gatos adultos, que abundan en los lugares donde los cuidan y dan en adopción.

La Fundación Esperanza Animal hizo un llamado para que no se deje de lado los gatos adultos, que también tienen sus ventajas:

Ya ha desarrollado su personalidad.

Tras la adaptación al nuevo hogar, exige menos atención.

Es igual de afectuoso que los gatos menores.

Es juguetón también. No es cierto que un gato adulto sea aburrido.

Aprende pronto las normas de la nueva casa.

Los gatos adultos en los hogares de adopción necesitan una segunda oportunidad, pues llegan tras ser expulsados de su casa por quienes se consideraban sus amigos.

Al adoptar uno, dejarlo acomodar a su nuevo hogar, que inspeccione, no acosarlo ni obligarlo a estar en un sitio.

Aunque algunos gatos adultos son callejeros, no se les debe dejar salir, mucho menos si no están aún acostumbrados a su nueva familia y nuevo sitio.

El llamado de la Fundación es a aceptarlos como integrantes del hogar, no negarles esa oportunidad solo por su edad.

La Fundación Esperanza Animal se puede contactar en el (4) 4141120 y en fundacionesperanzaanimal@gmail.com

Para qué tener un gato verde

Los gatos ahora no son solo naranja, atigrados, blancos o negros. Hoy son verdes gracias a una técnica de ingeniería genética, por la cual pueden resplandecer en la oscuridad y aparecer verdes, según un estudio tendiente a estudiar moléculas que pueden silenciar el virus de la inmunodeficiencia felina.

Los científicos de la Clínica Mayo encabezados por Eric Poeschla, virólogo molecular, emplearon una técnica denominada transgénesis para otorgarles a los gatitos un sistema inmune fortalecido así como la posibilidad de mostrarse resplandecientes… en verde gracias a un gen de las medusas fluroescentes que les fue insertado.

Poeschla y colegas usaron un virus modificado para transferir un gen verde fluorescente a células germinales de gato. El marcador verde les permitió visualizar su objetivo central: una proteína derivada de micos, llamada TRIMCyp, una proteína protectora que se encuentra en humanos y micos pero no en gatos y que previene a los organismos de ser infectados con una enfermedad tipo VIH, el virus de la inmunodeficiencia felina.

Las células modificadas fueron fertilizadas e inyectadas en una gata adulta. De los 11 embriones implantados con éxito, 10 contenían los genes TRIMCyp y GFP (gen de la proteína fluorescente). “Casi toda la camada los portaba, de modo que no hay que examinar cientos de animales para hallar los transgénicos”, dijo Peschla a ScienceNow.

Luego de dos meses, nacieron cinco gatitos, de los cuales 3 sobreviven.

Cuando los científicos expusieron muestras de sangre de los gatos transgénicos, el virus nos e replicó bien, sugiriendo que esa proteína ofrece algún nivel de protección a los gatos.

Es la primera vez que el GFP se expresa con éxito en carnívoros. El método serviría para examinar otras proteínas antivirales que ayuden a los gatos contra el VIF, así como otros aspectos de la fisiología del gato. La corteza visual de los gatos está más relacionada con la de humanos que la de los ratones, por ejemplo, sugiriendo que los gatos podrían servir como modelos para estudiar esa parte del cerebro..

El VIF produce en los gatos los mismos efectos que el VIH en humanos, con múltiples enfermedades oportunistas. Ambos virus son muy similares, aunque el de una especie no le da a la otra.

El sida felino mata millones de gatos, principalmente poblaciones ferales

Los tres gatitos parecen verdes cuando una luz azul los baña. Esa coloración permite estudiar las moléculas que ayudarían a frenar el VIF.

El uso de gatos con estos fines podría alentar la creciente discusión sobre si es necesario emplear animales para investigación dado el sufrimiento que los estudios les acarrean, un asunto en boga en países como Estados Unidos, en donde se discute si aún se requieren todos los chimpancés que permanecen en centros de investigación.

Foto cortesía Clínica Mayo

Ciencia curiosa, curiosidades de la ciencia

Rumbo a Plutón. La sonda Nuevos Horizontes se dirige hacia Plutón, el degradado planeta, hoy convertido en planeta enano. La nave ha entrado en sueño profundo. Una especie de coma inducido. Es que uno de los secretos para deducir los costos de la prolongada misión es contar con un equipo pequeño y ahorrar. Los sistemas que ahora son innecesarios fueron apagados. Unos 9 de los 12 meses del año se mantienen asó. Los despiertan dos veces al año. La más prolongada en el verano del norte, cuando permanece despierta toda la anve unas 10 semanas para examinar y recalibrar los instrumentos, algunas veces para mejorar un software de a bordo. La sonda acaba de ser despertada y se mantendrá así hasta que vuelva a acostarse, por llamarlo así, a comienzos de julio, cuando comenzará a hibernar hasta el próximo año. La nave ha viajado 3.286 millones de kilómetros y avanza a 56.400 kilómetros por hora. Bien curioso.

Gatos viajeros. Paquetes de luz que semejan el hipotético gato de Schrödinger –que existe en dos estados a la vez, muerto y vivo- fueron teleportados con éxito de un lugar a otro. El movimiento de un estado cuántico fue alcanzado por un grupo de científicos de Australia y Japón y podría ser útil para enviar algún día información cuántica con rapidez y seguridad, como se reportó en Science. Curioso.

Vidrio metálico. Robert Ritchie, profesor de ciencia de los materiales en la Universidad de California en Berkeley, creó un vidrio metálico, un material que él cree es el más duro a la fecha. En su laboratorio, él y sus estudiantes intentaron quebrarlo. Podría ser empelado en puentes y aviones, dijo un comunicado de la universidad. Curioso.

El Parkinson. Científicos han sospechado que la exposición a los virus y otros factores medioambientales pueden activar los síntomas asociados con enfermedades como el Parkinson, pero cómo esa exposición destruye ciertas áreas del cerebro ha sido un misterio. Ahora científicos publicaron en Nature Neuroscience que un punto en la base del cerebro que es esencial para la ejecución de movimientos suaves y coordinados puede ser selectivamente alterado por la respuesta del sistema inmune. Curioso.

En defensa de los gatos

El instinto puede más que otra cosa. Aunque los gatos sean bien tenidos y alimentados, si se les da la oportunidad, demuestran lo que son: unos grandes cazadores.

En ciudades como Medellín tienen poco dónde demostrar sus habilidades, fuera de que permanecen en casas y apartamentos. Pero en el campo es diferente.

En 80Beats, blog en Discover, su autor trajo en recientes días unos datos sobre lo que puede ser una de las mayores amenazas para los pájaros en E. U.

El 47% de los pájaros moriría por ataques de gatos, aunque la depredación es responsable del 79% de todas las muertes violentas de aves en áreas urbanas, esto basándose en un estudio de mayo pasado en el Journal of Ornithology.

Para el autor, matan más que las turbinas de viento, pero mucho menos que el principal causante de muertes en pájaros: los edificios, que supone uno son una gran causa de muerte aviar en Medellín también y en grandes ciudades con grandes edificios y ventanales.

¿Sí será así? Para algunos comentaristas en el blog, no son del todo ciertas esas cifras, pues creen que los autores del estudio citan un número bajo de casos, 33, y de 19 asignables a depredación, 9 son atribuidos a gatos, eso da un 47% así; pero se analizan 33 casos, lo que indicaría que los gatos sólo responden por el 27%; de los 33, 14 se atribuyen a depredación pero sin autor conocido.

¿Manipulación de cifras? Un debate interesante. Lo cierto es que los tiernos y simpáticos gatos son grandes cazadores, de una agilidad sorprendente y una alta efectividad.

Los gatos sanos se hacen los enfermos

Para locos, los gatos.

No hablan, pero cuando están perturbados por algún cambio en su medio ambiente, simple y llanamente… actúan como si estuvieran enfermos.

Sí, no comen ni usan la caja de arena y vomitan lo alimentos.

Esto se da, dice Tony Buffington, profesor de veterinaria en Ohio State University, cuando experimentan eventos expertos inusuales, como un cambio en quien lo cuida, otra hora de alimentación. Así, los gatos más saludables se exhiben comportamiento de enfermos.

En un estudio, dos grupos de gatos, unos sanos y otros con cistitis intersticial, una enfermedad crónica caracterizada por malestar y dolor en la vejiga, fueron sometidos a eventos inusuales. Ambos grupos presentaron el mismo número de conductas de enfermedad y en los dos, el riesgo de actuar enfermos por rutinas alteradas era triple que cuando todo estaba normal.

Cuando los gatos enfermos de verdad eran sometidos a una estricta rutina durante meses, mostraban mejoría, sus ojos eran más claros, su piel brillaba más y ninguno vomitaba ni se olvidaba de la caja de desechos.

Los síntomas de cistitis, dijo Buffington, se reducen de un 70 a 80 por ciento gracias a un ambiente enriquecido.

El estudio fue publicado en el Journal of de American Veterinary Medical Association.

Cuando tras 77 semanas de rutina controlada, se cambió la cuidadora, se retrasó la comida hasta 3 horas y no se les jugaba, ambos grupos manifestaban más un comportamiento de gatos enfermos, aunque los sanos no lo estaban.

La planta del gato tiene la clave

Hay una planta que vuelve locos a los gatos. La perciben y se arrojan sobre ella, se frotan, se acuestan. Es irresistible para ellos. Y esa planta tiene un gran secreto.

Se trata de la llamada catnip o Nepeta cataria, hierba perenne de la familia de la menta, originaria de Europa pero hoy en muchas regiones del mundo. La menta gatuna, la llaman algunos e incluso se desarrollan productos para gatos con base en ella.

Aunque no se sabe qué es lo que provoca esa reacción en los gatos, científicos reportaron en el Journal of Agricultural and Food Chemistry, un beneficio de esta planta.

Al impregnar el ganado con una mezcla de aceite de esta menta, cera de parafina y soya, las moscas salieron espantadas. La acción duró tres horas.

Sabido es que las moscas causan enormes pérdidas a la ganadería, provocando incluso enfermedades mortales.

Junwei Zhu y colegas realizaron el estudio, que reveló además una acción repelente de esa hierba contra más de una docena de insectos, incluyendo moscas domésticas, mosquitos y cucarachas.

Ahora el grupo trabaja en prolongar la acción repelente de su compuesto, que sería de utilidad general.