Se va otra nave para la Luna

El viernes nos dejará, si el clima lo permite, para asomarse en Selene. Ese será el destino de Ladee, una misión robótica de la Nasa que partirá desde Virginia (Estados Unidos) a bordo de un cohete Minotauro 5.

Ladee (Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer) pasará un tiempo observando el polvo lunar y la delgada atmósfera del satélite natural de la Tierra, nacido hace más de 4.000 millones de años luego de la colisión de un planeta tipo Marte con la Tierra.

“Amo esta misión, será fantástica”, expresa John Grunsfeld, administrador de la Nasa en el directorio de misiones.

Ladee analizará la atmósfera lunar por señales de polvo lunar que pudo ser el responsable de un resplandor especial en el horizonte de la Luna que los astronautas de la misión Apolo observaron antes de la salida del Sol. Los científicos piensan que esa luminosidad misteriosa pudo haber sido creada por polvo cargado sobre la superficie lunar.

La sonda usará sus instrumentos para examinar también la delgada atmósfera de la Luna, una exosfera superficial. Muchas lunas y algunos asteroides grandes poseen esta clase de atmósfera, siendo la más común en el Sistema Solar, de acuerdo con Sarah Noble, científica del programa.

Conocer más de esta atmósfera podría ayudar a entender más sobre la naturaleza de las atmósferas en otros cuerpos, incluyendo el pequeño Mercurio. La diferencia con este es que de la Luna sí se tienen muestras del suelo, lo que ayudará a comparar con el polvo que se encuentra en la atmósfera.

Aunque un viaje a la Luna toma menos de una semana, Ladee tardará 30 días en insertarse en órbita lunar: así requerirá menos combustible. De esta manera podrá cumplir su misión de 100 días: la sonda será puesta en órbita baja alrededor del satélite, por lo que requerirá más combustible para permanecer estable.

Este es el primer lanzamiento a la Luna que se hace desde Virginia.

Alrededor del satélite se encuentra el Lunar Reconnaissance Orbiter y antes se habían enviado las naves Grail, que el fin de la misión fueron estrelladas contra su superficie.

Imagen de cómo debe lucir Ladee en su órbita lunar, cortesía Nasa

¿Qué hacen unas mellizas en la Luna?

Casi a las 18 horas del primer domingo de 2012, la segunda de las mellizas sondas Grail se insertó en órbita alrededor de la Luna, situándose en una órbita casi elíptica cerca al polo con un periodo orbital de unas 11,5 horas.

En las próximas semanas se ejecutarán maniobras para insertarlas en un periodo de 2 horas. Y al comienzo de las operaciones científicas se encontrarán en una órbita cercana al polo, casi circular a una altura de unos 55 kilómetros sobre la superficie.

Durante la misión, las dos naves transmitirán señales de radio definiendo con precisión la distancia entre ellas. Mientras vuelen sobre áreas de mayor o menor gravedad provocada por rasgos visibles como montañas y cráteres, y masas ocultas debajo de la superficie lunar, la distancia entre las dos naves variará ligeramente.

La información será traducida en un mapa de alta resolución del campo gravitacional de la Luna. Esos datos les permitirán a los científicos entender qué hay debajo de la superficie, con lo que crecerá el conocimiento de cómo la Tierra y sus vecinos rocosos del Sistema Solar interior llegaron a ser la diversidad de astros que son hoy.

Cada nace carga una pequeña cámara con el único propósito educativo y de enriquecimiento público.

La misión científica durará 82 días.

Dibujo cortesía Nasa