Noticiero astronómico

Caronte, la luna mayor. Foto Nasa

Qué lunas tan locas

Más detalles de la misión New Horizons a Plutón. Las lunas de los planetas del Sistema Solar orbitan dando siempre una cara al planeta, rotación sincrónica debida al jalón planetario, como los caballos del carrusel infantil con un lado mirando siempre al eje. Pero en Plutón esa condición no aplica. Las lunas Styx, Nix, Cerberos e Hidra giran salvaje y alocadamente. Nix, inclinada, gira hacia atrás, mientras Hidra da 89 giros en cada vuelta al planeta enano. Para especialistas, este comportamiento se debe a la luna mayor, Caronte. Así rotan:

No había extraterrestres

Tras el anuncio de que la estrella KIC 8462852 mirada por el telescopio Kepler presentaba un patrón anormal en la luz que nos llega, lo que muchos atribuyeron a señales de una civilización avanzada, el Instituto Seti dirigió su red de astronomía hacia ese sitio en la constelación del Cisne. La red Allen no pudo descubrir nada anormal, una señal que sugiriera siquiera que el desvanecimiento irregular en la luz de la estrella se debiera a una megaconstrucción a su alrededor. Tampoco se registraron emisiones intencionales.

A investigar los Ovnis

La ciencia al fin le meterá el diente a investigar con seriedad los objetos voladores no identificados. Ah, pero no se trata de platillos voladores, sino esas luces o fenómenos que la gente cree son aparatos extraterrestres. Se trata de los FAI, fenómenos aéreos no identificados. La intención es crear una ciencia sistemática de esos fenómenos. El proyecto se denomina Ufodata (Ufo Detection And TrAcking). Al proyecto se han unido científicos de distintos países.

Saliendo de casa

Astrónomos observaron por primera vez una estrella supergigante roja escapando de casa, del lugar donde nació en la galaxia de Andrómeda, viajando a 300 kilómetros por segundo. No se sabe porqué escapan estrellas del tipo OB, pero se sabe que algunas lo hacen. El problema que tiene es que no alcanzará a salir de la galaxia antes de morir pues solo le queda 1 millón de años de vida.

Resumen científico de la semana

1. La gota de la verdad

Tener su historial solo cuesta 25 dólares. El historial de los virus que lo han infectado en su vida. Investigadores del Howard Hughes Medical Institute desarrollaron y publicaron en Science un método para con una sola gota de sangre conocer las actuales y pasadas infecciones de cualquier virus que ataque los humanos. El método es denominado VirScan y podría entregar información valiosa sobre factores inesperados que estén afectando la salud de la persona, además de permitir realizar estudios comparativos en grandes poblaciones para asuntos de ciencia y salud pública.

2. Muerte en soledad

Con la máxima capacidad resolutiva del telescopio espacial Hubble astrónomos lograron ver 3 explosiones de supernovas (muerte estelar). Estas ocurren de tanto en tanto en cualquier galaxia. Pero lo sorprendente es que se trató de estrellas solas, alejadas de su galaxia, de la cual debieron ser expulsadas por algún mecanismo gravitacional en juego. El vecino más cercano estaba a unos 300 años luz, casi 100 veces más lejos que el Sol de su estrella más cercana. El estudio aparecerá en el Astrophysical Journal.

3. Se busca chimpancé que cocine

Un estudio sugiere que la habilidad para cocinar es compartida también por los chimpancés, lo que incluye preferencia por alimentos cocinados, la capacidad de entender la transformación de comida cruda en cocinada e incluso la de transportar alimento de un sitio a otro para cocinarlo, según la investigación publicada en Proceedings of the Royal Society B que indicaría que esa capacidad fue adquirida antes de la separación de humanos y chimpancés.

4. Luna atropellada

Ciertos rasgos en algunos sitios de la Luna han llamado la atención desde hace mucho. Son como parches más claros sobre la superficie. Ahora científicos traen una posible explicación en el journal Icarus: se trataría de impactos de cometas ocurridos en los últimos 100 millones de años, según las modelaciones que realizaron. La idea del estudio provino de la observación de los parches que dejaron los módulos Apolo sobre la superficie lunar, que eran más claros.

5. La virgen que da a luz

La hembra de una especie de pez sierra en ambiente estuarino produce descendencia sin necesidad de macho, mediante partenogénesis, reportaron investigadores en Current Biology. Esa situación no se había visto en vertebrados en su medio natural y podría deberse a la escasez de machos según los investigadores. En cautiverio se ha visto en aves, tiburones y reptiles entre otros.

6. Pájaro David vence a pájaro Goliat

Una pequeña ave australiana, la acantiza parda, de solo 6 gramos, es toda una tramposa según estudio publicado en Proceedings of the Royal Society B, claro que por una causa muy noble: ¡salvarse! Cuando un depredador muchísimo mayor, el currowong, merodea el nido, emite el canto de una gran ave, el azor, confundiendo al atacante para poder escapar a sitio más seguro.

7. Pequeñas y alocadas

Ahora que Plutón cobra importancia por la nave que llegará en un mes, científicos determinaron que 2 de las 4 lunas de ese pequeño planeta enano, Nix e Hidra, se comportan de una manera errática, impredecible, al orbitar al doble sistema de Plutón y su gran luna Caronte. Estiman además que otras dos, Cerveros y Styx se comportan de igual modo. Si uno viviera en aquellas lunas, no sabría cuándo ni por dónde… sale el sol.

8. Bueno… y se creó la vida

La relación cercana entre las propiedades físicas de los aminoácidos, el código genético y el doblamiento de las proteínas fue quizás el paso necesario en la evolución para pasar de los bloques básicos de la vida a organismos cuando las primeras señales de vida surgían en el caldo primigenio de la Tierra, sugiere un estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

9. Giros planetarios

Vistos desde arriba, los planetas del Sistema Solar tienen una órbita circular alrededor del Sol. Se creía que era una geometría exclusiva, pero no: astrónomos revelaron en el Astrophysical Journal que nuestras órbitas no son un fenómeno extraño. Su estudio cobijó 74 planetas extrasolares del tamaño de la Tierra que orbitan 28 estrellas a cientos de años luz. Hallaron que esos siguen una trayectoria circular, en contraste con planetas grandes cercanos a sus estrellas que siguen caminos elongados.

10. Esto no se ha enfriado

Diversos estudios han sugerido un intervalo en el calentamiento del planeta este siglo: una disminución en el ritmo en el actual siglo frente a la segunda mitad del pasado. Un estudio en Science sugiere que no ha habido tal y que el planeta sigue calentándose ahora tal como en el pasado. Muchas investigaciones han tratado de encontrar la causa de esa pausa pero según el nuevo informe, que creará dudas, no hay ninguna.

Bienvenida, vecina

La galaxia es el objeto negro arriba del centro, a la derecha. El de la izquierda es un cúmulo globular más cercano. Cortesía Makarov

Todos los días conocemos más vecinos. Y eso aplica para nuestra posición en el universo, la Vía Láctea.

Somos parte del llamado Grupo Local, una agrupación de alrededor de 50 galaxias, entre ellas las conocidas Andrómeda y las nubes de Magallanes.

Un equipo ruso-norteamericano acaba de conocer un nuevo vecino y nos lo presenta en un artículo en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society: Kks3, una galaxia pequeña descubierta con una de las cámaras del telescopio espacial Hubble.

Es pequeña y aislada. Vive a unos 7 millones de años luz, en dirección a la constelación la Hidra.

El grupo encabezado por Igor Karachentsev, del Special Astrophysical Observatory en Karachai-Cherkessia, Rusia, determinó que las estrellas en ella solo tienen 1/1.000 la masa de nuestra galaxia.

La descripción habla además de una galaxia enana esferoide, sin brazos espirales. Carece de gas y polvo suficientes para crear muchas más estrellas, por lo que sus residentes son soles que se van haciendo viejos y débiles.

Ese material pudo haber sido ‘secuestrado’ por otras galaxias como Andrómeda, por lo que la gran mayoría de objetos de esta clase son hallados cerca a compañeras más grandes, pero los objetos aislados debieron formarse de otra forma, siendo una de las posibilidades que tuvieron un estallido inicial de formación estelar que se gastó el gas existente

La ausencia de nubes de hidrógeno hace difícil detectar este tipo de objetos, por lo que solo otra enana esferoide había sido hallada en el Grupo Local, KKR 25, en 1999.

Tal parece que el vecindario no está tan vacío como se pensaba, de acuerdo con Dimitry Makarov, otro miembro del equipo. Quizás haya más galaxias de esta clase que podrían ser descubiertas cuando entren en operación sofisticados equipos como el telescopio espacial James Webb.

Lunas de Plutón fueron bautizadas

Cinco lunas tiene el planeta menor Plutón y dos de ellas acaban de recibir nombre oficial por la Unión Astronómica Internacional: Cerbero (Kerbero en inglés) y Styx

Cerbero o Cancerbero, el perro de tres cabezas de la mitología griega que guardaba la puerta del Hades (infierno). Y Estigia (Styx), el río que separaba el mundo de los vivos del de los muertos.

Las dos lunas fueron descubiertas en 2011 (Cerberos) y 2012 (Estigia) por un grupo de astrónomos encabezados por Mark Showalter, del Instituto Seti en Mountain View en California, que analizaron imágenes del telescopio Hubble. La información es útil para la nave Nuevos Horizontes que se dirige al planeta menor, al cual llegará en julio de 2015.

Los nombres fueron seleccionados con base en los resultados de una votación por internet en 2012 que recibió casi 500.000 votos, incluyendo 30.000 escritas. La mitad de los votos provino de sitios diferentes a Estados Unidos.

Kerberos es la forma griega de Cerbero, segunda en la votación. Estigia fue tercera. El ganador fue Vulcano, basado en una sugerencia del actor William Shatner, de la serie Viaje a las Estrellas: es el planeta del Señor Spock. Pero como el nombre ya ha sido usado en astronomía y dado que el dios romano Vulcano no está muy asociado con Plutón, fue desechado.

Las otras lunas de Plutón son Caronte, con una masa similar por lo que se considera que se trata de un sistema doble. Las otras dos son Hidra y Nix, descubiertas en 2005 también gracias al telescopio Hubble.

Plutón se encuentra a una distancia media del Sol de 5.900 millones de kilómetros o casi 40 Unidades Astronómicas. Una unidad es la distancia Tierra-Sol de unos 150 millones de kilómetros.

Cantidades de agua hallan en cercana estrella

Para que la vida florezca los materiales están listos antes de que nazcan los planetas, reveló un sorprendente estudio de la estrella TW Hydrae que encontró una extensa nube de vapor de agua alrededor de un naciente sistema solar. Está en la constelación de la Hidra.

La estrella, a 176 años luz y con 5 a 10 millones de años de edad, está en la fase final de formación y está rodeada por un disco de polvo que podría condensarse para formar un grupo de planetas.

La nube, de acuerdo con investigadores de la Universidad de Michigan, contiene agua lo suficientemente fría para formar cometas que, como sucedió en nuestra Tierra, podrían depositar océanos en los planetas secos.

El agua hallada equivale a miles de océanos terrestres. El estudio, del cual es coautor Ted Bergin, de Michigan, aparecerá publicado mañana en la revista Science.

Los científicos usaron el Instrumento Heterodino para Infrarrojo extremo (HIFI por su sigla en inglés) del Observatorio Espacial Herschel, en órbita, para detectar la señal química del agua.

“Esto nos indica que los materiales que la vida necesita están presentes en un sistema antes de que nazcan los planetas”, dijo Bergin, un coinvestigador del HIFI.

Antes se había encontrado ya vapor de agua templado en los discos de formación de planetas más próximos a la estrella central. Pero, hasta ahora, no se había encontrado pruebas de que las vastas cantidades de agua se extendieran a las regiones más frías y lejanas de los discos conde toman forma los cometas y los planetas gigantes dijo un informe de prensa de esa Universidad.

Cuanta más agua esté disponible en los discos para que se formen cometas helados mayores son las probabilidades de que grandes cantidades de agua eventualmente lleguen a los planetas nuevos mediante los impactos.

“La detección de agua adherida a los granos de polvo a lo largo y a lo ancho del disco de formación de planetas presenta algo similar a lo que haya ocurrido en la evolución de nuestro propio sistema solar donde, a lo largo de millones de años esos granos de polvo se han acumulado para formar los cometas. Éste sería un mecanismo principal de acumulación de agua sobre los cuerpos planetarios”, dijo el investigador principal Michiel Hogerheijde de la Universidad Leiden en Holanda.

Otros descubrimientos recientes hechos con el HIFI sustentan la teoría de que los cometas transportaron una porción significativa de los océanos en la Tierra. Los investigadores determinaron que el hielo sobre un cometa denominado Hartley 2 tiene la misma composición química que nuestros océanos.

Dibujo cortesía ESA

Un mapa con las 43.000 galaxias más cercanas

 

El más espectacular mapa del universo local fue revelado por astrónomos, un mapa en 3-D que cobija el universo hasta una distancia de 380 millones de años luz.

La obra demoró más de 10 años en ser completada y fue realizada gracias al 2Mass Redshift Survey, que logró, a diferencia de mapas pasados, extenderse más hacia el plano de la galaxia, una región generalmente oscurecida por el polvo estelar.

La luz de una galaxia es desplazada hacia el color rojo del espectro y a longitudes de onda mayores por la expansión del universo. Mientras más lejos esté la galaxia, mayor su color rojizo, por lo que la medición de este color establece la distancia de las galaxias y le confiere al mapa la vital tercera dimensión.

El rastreo escaneó el cielo entero en tres bandas de longitud de onda cercanas al infrarrojo con el fin de penetrar el polvo en el camino, lo que no es fácil con luz visible. Sin adicionar los rojizos, sólo se tomaría una imagen en 2-D.

El 2Mass Redshift Survey (2MRS) eligió galaxias de imágenes hechas por el Two-Micron All-Survey (2MASS) y tomó en detalle áreas previamente ocultasen nuestra Vía Láctea para entender mejor su impacto en nuestro movimiento.

El movimiento de la Vía Láctea con respecto al resto del universo ha sido un rompecabezas aún desde que los astrónomos fueron capaces de medirlo y encontraron que no podía ser explicado por la atracción gravitacional de ninguna materia visible.

Dentro de las regiones que antes estaban ocultas y ahora son visibles, figura la de la Hidra-Centauro.

El mapa ubica más de 43.000 galaxias en esos 380 millones de años luz comprendidos en el estudio.

El mapa fue presentado por Karen Masters, de University of Portsmouth en el Reino Unido, en una conferencia de prensa en el encuentro de la American Astronomical Society.

Se aprecia en la imagen una foto del mapa. Cortesía T. H. Jarrett-Ipac-SSC.

5 planetas tiene sistema solar descubierto

Sistema solar en otros mundos. Científicos del European Southern Observatory (ESO) en Chile encontraron un sistema solar con cinco planetas confirmados y otros dos sugeridos, uno de ellos con la menor masa de exoplaneta alguno.
Los astrónomos hallaron también evidencias de que la distancia de los planetas a su sol es comprable a la de nuestro Sistema Solar.
Gracias al espectrógrafo Harps adjunto al telescopio de 3,6 metros en La Silla, Chile, durante seis años estudiaron la estrella HD10180, localizada hacia la constelación sureña la Hidra a 127 millones de años luz.
Mediante 190 mediciones, lkos astrónomos detectaron el leve movimiento adelante y atrás de la estrella, provocado por las complejas interacciones de los 5 planetas. Las 5 señales más fuertes provienen de planetas tipo Neptuno, con masas entre 13 y 25 masas terrestres, que orbitan la estrella en un rango de 6 a 600 días.
Están localizados a entre 0,06 y 1,4 veces la distancia Tierra-Sol (que es 149.6 millones de kilómetros).
“Tenemos buenas razones para pensar que hay otros dos planetas”, dijo Christopher Lovis, principal autor del paper en el que se reportó el hallazgo.
Uno sería un planeta tipo Saturno, con un mínimo de 65 masas terrestres que orbita cada 2.200 días. El otro sería el planeta exterior más pequeño hallado, con 1,4 veces la masa terrestre, pero muy cerca de su estrella, a la que le daría una vuelta en apenas 1,18 días terrestres.
El sistema descubierto parece único. Primero con 5 planetas tipo Neptuno orbitando a una distancia como la de Marte con respecto a nuestro Sol es más poblado que la zona interior de nuestro Sistema Solar. No parece tener planetas gaseosos tipo Júpiter. Y los planetas parecen poseer órbitas circulares.
Hasta hoy se conocen 15 sistemas solares con al menos 3 planetas. El último en poseer el récord es 55 Cancri, con 5 planetas, dos de ellos gigantes.
En la imagen cedida por ESO se observa un dibujo de cómo luciría el nuevo sistema solar.