¿Podemos caminar como vuelan los murciélagos?

Daniel Kish en su bicicleta. Andanco con ecolocalización. Foto Wikipedia/Pop Tech

Daniel Kish en su bicicleta. Andanco con ecolocalización. Foto Wikipedia/Pop Tech

Nadie lo hace como Daniel Kish. No al menos hasta ahora. El llamado hombre murciélago perdió su visión al año de edad debido a un retinoblastoma, pero aprendió a navegar usando el ruido que hace con su lengua y escuchando el sonido que rebota de las superficies cercanas. Sí, ecolocalización, como la de los pequeños mamíferos voladores.

Con esa habilidad logra moverse sin problemas por las calles y sectores desconocidos con suprema facilidad. El sonido hace las veces de ojos. Y, aunque no lo crea, anda en bicicleta con este ‘poder’.

¿Podría cualquier persona desarrollar esa habilidad? “Escuchamos ecos todo el tiempo”, dijo Daniel Rowan, audiólogo de la Universidad de Southampton en el Reino Unido, citado por The Scientist. Lo que hace Kish, dijo es reunir un rango de capacidades diferentes que todos más o menos tenemos y las lleva a un nivel de experticia que no todos poseen.

Si personas con visión limitada o invidentes pudieran desarrollar la ecolocalización, su vida sería más sencilla. Es usada por esas personas como una adición, no un remplazo de los bastones y perros, que les ayudan con los objetos a nivel del piso.

Un inconveniente es que al envejecer, hay pérdida auditiva. ¿Es posible sin embargo percibir los ecos?

Investigadores como Rowan tratan de averiguar hasta qué punto se puede desarrollar esa sorprendente habilidad.

Él condujo experimentos con personas ciegas y otras con visión normal, en un cuarto a prueba de sonidos externos y colocando objetos alrededor de un maniquí virtual, sobre el cual se enviaban los sonidos.

Los individuos solo detectaban objetos hasta 4 metros de distancia, pero no acertaron cuando no se les ponían frecuencias altas. Un resultado similar con personas invidentes.

Es decir, quienes usan sonidos de alta frecuencia con sus bocas se desempeñan mejor. Y no se sabe por qué.

Esa frecuencia, además, es la que primero pierde la gente al envejecer.

Para algunos, los 4 metros es el límite sobre el cual se debería trabajar para enseñarles a las personas con necesidad de orientación.

De todas maneras es un campo que apenas se desarrolla y se requerirán más estudios sobre los distintos tipos de sonidos y escucha para poder entrenar a esas personas a gozar de una mayor autonomía y mucha más seguridad.

¿Qué tal convertir las altas frecuencias en bajas? Solo una idea.

Mis 10 noticias científicas de la semana (28-2)

1. La familia más grande del planeta

Al analizar datos de la red de historia familiar MyHeritage, el biólogo Yaniv Erlich, del MIT, y colegas construyeron el más grande árbol genealógico hasta el momento: contiene 13 millones de individuos desde el siglo 15. Un trabajo que explica patrones de bienestar y de inmigración y que podrá ser usado entre otros asuntos para determinar ciertas características de las personas. El estudio fue presentado en la reunión de la American Society of Human Genetics.

2. ¿Vegetativo? No, callado

Un paciente en estado vegetativo incapaz de moverse y hablar mostró signos de estar atento, lo que no había sido detectado antes de acuerdo con un estudio en el journal Neuroimage: clinical. El paciente pudo enfocarse en palabras señaladas por los investigadores, tal como lo hace un individuo sano, reportaron los científicos. Esto sugiere que otros pacientes en ese estado podrían estar atentos a los sonidos del mundo exterior.

3. Tramposos a ratos

Nuestra capacidad para mantener el control y evitar hacer trampas o actuar con deshonestidad se va diluyendo a lo largo del día, de acuerdo con un estudio publicado en Psychological Science. En las mañanas se tiene un sentimiento moral mucho más fuerte reveló la investigación, pero quien tiene tendencia a ser deshonesto lo es en cualquier momento del día.

4. Ojos para invidentes

Científicos desarrollaron unas gafas inteligentes que resuelven el problema de la movilidad de personas con visión limitada, unos lentes que les ayudan a ver con imágenes simples y la descripción de señales y objetos cercanos. Fueron inventadas por Stephen Kicks, de la Universidad de Oxford. Por ello recibió un premio organizado por The Royal Society, dinero que invertirá en mejorar el invento y llevarlo a un precio menor para quienes lo necesiten.

5. Conectados a las serpientes

Al registrar actividad neuronal en la región pulvinar, área del cerebro involucrada en el procesamiento visual, Lynne Isbell y colegas de la Universidad de California en Davis hallaron evidencia que sugiere que ciertas neuronas en los macacos japoneses (Macaca fuscata) responden selectivamente a imágenes de serpientes. El hallazgo fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, lo que sugiere un a especie de teoría de selección en respuesta a los depredadores. ¿Venimos predispuestas hacia las serpientes?

6. Cómo movéis la cola

Aunque podría pensarse que una cola que mueve el perro es un movimiento cualquiera, estos distinguen en otro perro cuando la mueve a la izquierda o a la derecha, lo que revela que como los humanos tienen cerebro organizado asimétricamente según estudio publicado en Current Biology. Al mirar perros que la movían a la izquierda, se muestran más ansiosos, que cuando la agitan a la derecha.

7. Los genes del frío

Los siberianos deben usar genes para calentarse. Un estudio de Alexia Cardona de la Universidad de Cambridge halló una rápida evolución genética de solo 24.000 años desde que ese pueblo se asentó en esa fría región. Los candidatos a genes del calentamiento son unos involucrados en el metabolismo de la carne. Muchos de ellos comen carne más que todo, por lo que los genes que ayudan a convertir la grasa animal son importantes para generar calor.

8. Nada que se deja ver

Físicos revelaron que sus primeros 85 días el experimento LUX, que utiliza xenón como medio, no pudo detectar ninguna partícula de materia oscura, ese componente del universo que constituye el 27% de este. En 2014 correrán el experimento durante un año a la espera de tener mejores resultados. La materia oscura es la que mantiene unidas las galaxias y se cree que cientos de millones de partículas de esta nos atraviesan cada segundo, pues no interactúa con la materia ordinaria.

9. Un mellizo tostado

A 400 años luz, astrónomos detectaron el planeta más parecido a la Tierra hallado hasta ahora, Kepler-78b. Es del mismo tamaño y rocoso, pero reside tan cerca de su estrella que debe ser un verdadero horno. El planeta da la vuelta a su sol cada 8,5 horas. Hallado por el averiado observatorio espacial Kepler, sugiere que puede haber muchísimos planetas como el nuestro.

10. Tendrá un buen fin

Hay una nube, llamada la nube de Smith que tiene hacia la Vía Láctea, con la que colisionará en unos 30 millones de años. Un estudio en The Astrophysical Journal sugiere la existencia de un campo magnético que la protegerá. Esa nube trae material que alimentará la formación de otras estrellas en la galaxia. Se mueve a una velocidad de más de 220 kilómetros por segundo.

Hallazgos curiosos de la ciencia

Viendo con los oídos. Un estudio nuevo sugiere que el cerebro de algunos ciegos está redireccionado de modo que las áreas involucradas típicamente en el procesamiento de la visión, procesan información del sonido. Publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, investigadores de la Saint-Justine Hospital Research Centre de la Universidad de Montreal compararon la actividad cerebral de 11 personas con visión normal y 11 que nacieron ciegas y encontraron que los invidentes tenían una mayor capacidad para procesar sonidos con el área de percepción espacial de la corteza visual. “Los resultados demuestran la sorprendente plasticidad del cerebro”, dijo Olivier Collignon, uno de los autores. Muy curioso.

Estómago y pulmones. Bacteria comensal del intestino, esencial en el proceso de digestión y el bienestar general de ese conducto, también juega un papel crítico en establecer una respuesta inmune al virus de la influenza en los pulmones, de acuerdo con estudio aparecido en Proceedings of the National Academy of Sciences. El resultado sugiere que el uso de antibióticos podría afectar la capacidad de la persona para combatir el virus estacional. El estudio está en línea con recientes investigaciones sobre cómo las bacterias comensales afectan no sólo el metabolismo del hospedero, sino también su inmunidad, indicó Yasmine Belkaid, jefe de Mucosal Inmunology Section en el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos. Curioso.

Marte helado. Un par de cámaras en la nave Phoenix Mars Lander capturaron cómo una luz láser fue filtrada por el hielo de agua en la delgada atmósfera del planeta rojo. John Moores y colegas usaron la técnica durante cuatro noches en 2008 para determinar un perfil detallado del contenido de agua helada en la atmósfera marciana cerca a la superficie. La bruma helada era de unos 50 metros de altura sobre la superficie con una concentración máxima de 1,7 miligramos por metro cúbico. Hallaron que esa especie de neblina no era uniforme sino que tendría a ser menos densa cerca de la superficie. Cuando la noche marciana llega, la superficie se enfría debajo del punto de congelación y el vapor de agua en la atmósfera llega al piso. Cuando el Sol nace, 2,5 microgramos de nieve y hielo ha cubierto el terreno de Marte en la región norte alrededor del Phoenix Lander. Muy curioso.

Presión arterial. Investigadores encontraron una relación entre la presión arterial alta y un descenso en la velocidad de caminado de adultos mayores. La caída parece ocurrir también en personas cuya presión es tratada con éxito. Los cambios drásticos en la velocidad al caminar pueden impactar la capacidad de los mayores de permanecer independientes e indican posibles problemas de salud. El estudio lo financiaron los Institutos Nacionales de Salud de E. U. Curioso.