10 noticias científicas

Así debió lucir el enorme cazador de Carolina. Cortesía S. Reports

1. El rey de la tierra

El carnicero de Carolina. Así se bautiza ahora un enorme cocodrilo, de unos 3 metros de largo, que caminaba en sus patas traseras y que debió ser el terror de su tiempo, antes de la aparición de los dinosaurios. Vivió hace unos 231 millones de años al comienzo del triásico tardío según el estudio en Scientific Reports, cuando existía el gran continente Pangea. Carolina del Norte era entonces una cálida región comenzando a separarse del supercontinente.

2. Así se crea gente caritativa

Con solo una pastilla la gente podría volverse más caritativa y compasiva con los menos afortunados, según un estudio de científicos de la Universidad de California en Berkeley y San Francisco. Esa droga altera el balance neuroquímico en la corteza prefrontal que genera una gran voluntad de involucrarse en causas sociales. A los participantes en el estudio publicado en Current Biology se les dio placebo o la droga aprobada tolcapone usada para el párkinson. Las personas que la recibieron se mostraron más sensibles y menos tolerantes con la injusticia.

3. La selva en emergencia

La selva amazónica captura hoy solo la mitad del carbono que recogía en los años 80 debido a la alta tasa de mortalidad de sus árboles debido a dos prolongadas sequías y aun efecto del mismo dióxido de carbono que hace crecer más rápido los árboles, que mueren más jóvenes. El estudio, con implicaciones serias en materia de cambio climático, fue publicado en Nature y sugiere que se deben redoblar esfuerzos para controlar las emisiones antropogénicas.

4. Molécula en el cometa

La sonda Rosetta descubrió nitrógeno molecular en el cometa 67P, la molécula más grande en la atmósfera terrestre también presente en Plutón y Tritón, luna de Neptuno. Debió ser la molécula predominante en la nebulosa a partir de la cual se formó el Sistema Solar. No se había detectado antes en un cometa. El hallazgo sugiere que el cometa se formó en una región fría. El estudio apareció en Science.

5. Cautivos por un bicho

El Toxoplasma gondii, que completa su ciclo sexual en gatos y que llega a animales y humanos por diferentes medios y produce cambios en ellos. Por ejemplo, los ratones dejan de sentir miedo hacia esos felinos. Investigadores encontraron el mecanismo por el cual hace cambios en células cerebrales esenciales, algo que logran antes de entrar en estado inactivo para evadir al sistema inmunitario del cuerpo. El estudio aparece en Plos One.

6. Mucha, mucha vida

Al analizar los cientos de sistemas planetarios encontrados por el satélite Kepler, científicos calcularon la probabilidad de la existencia de planetas en zona habitable alrededor de sus estrellas, concluyendo que cientos de millones de estrellas deben tener entre 1 y 3 planetas en esa zona, en donde se posibilita la presencia de agua líquida. El estudio apareció en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society y permite vislumbrar mejor la posible existencia de vida en nuestra galaxia.

7. Ojos y moral

Nuestras decisiones morales pueden ser afectadas por lo que estemos mirando al momento de tomar la decisión, reveló un estudio en Proceedings of the National Academy of Sciences. Los investigadores lograron influenciar las decisiones de personas sobre preguntas como si el asesinato tiene defensa, con solo rastrear el movimiento de los ojos. las reflexiones que llevan a un juicio moral están reflejadas en nuestra mirada, siendo influidas por lo que estemos mirando en el momento de decidir.

8. Leche materna a inteligencia

Recibir alimento materno tiene muchos beneficios reiteró un estudio en The Lancet Global Health: una mayor duración en la alimentación vía seno está ligada a una mayor inteligencia en la edad adulta, , mayor escolaridad y mayores ganancias en la adultez. Es decir, los efectos no solo se reflejan en la niñez sino que persiste en el tiempo de acuerdo con la investigación.

9. Más anillos a la cuenta

Solo cinco cuerpos del Sistema Solar poseen anillos. Obvio, Saturno, pero además Júpiter, Urano y Neptuno. Y Charikko, un cuerpo menor, de la categoría de los centauros, pequeñas rocas que poseen características de asteroides y cometas. Astrónomos hallaron uno más: Chiron, al cual le fueron detectados cuando pasó frente a una estrella en 2011. El Sistema Solar puede ser toda una joyería. El estudio fue publicado en Icarus.

10. Cazando en el paleolítico

El análisis de restos de elefante de hace 500.000 años reveló marcas óseas que debieron haber sido hechas por herramientas rudimentarias de los pobladores de entonces, en este caso el sitio Revadim en Israel. El estudio publicado en Plos One sugiere que en la necesidad de copar con nuevas exigencias cerebrales, los homos de entonces desarrollaron herramientas para proveerse la necesaria carne.

Flores en tumbas de hace 14.000 años

Cortesía PNAS

Eso de adornar con flores las tumbas de las personas queridas no es costumbre nueva. Científicos hallaron evidencias de hace 14.000 años según un artículo en Proceedings of the National Academy of Sciences: en grupos de cazadores recolectores que habitaban las faldas del monte Carmelo en lo que hoy es Israel. No solo fueron ancestros de los primeros agricultores sino los primeros en enterrar sus muertos con flores según lo que se conoce hasta ahora.

En los años 70 en excavaciones al norte de Irak, en la caverna Shanidar, se encontraron evidencias de polen un tumbas de neandertales, pero el hallazgo no fue concluyente: pudo ser llevado por animales.

Desde 2005 un equipo dirigido por Dani Nadel, de la Universidad de Haifa en Israel ha estado excavando en el Carmelo en la caverna conocida hoy como Raqefet, uno de los sitios frecuentados por humanos prehistóricos. Fue ocupada por los natufienses, que estaban diseminados por áreas del Mediterráneo del Oriente Cercano y fueron ancestros de los primeros agricultores.

Este pueblo fue el primero conocido en enterrar sus muertos juntos, en cementerios, en vez de las tumbas aisladas que se usaban entonces. En las tumbas colocaban algunos bienes como herramientas de piedra..

Ahora se encontró que adornaban las tumbas con flores. De 29 esqueletos excavados en Raqefet. 4 individuos, datados de hace 13.700 a 11.700 años, fueron enterrados en tumbas con camas de flores.

Para estar seguros, el grupo llevó expertos en varios campos para corroborar. Se encontró que las tumbas, que incluyen una inusual con un adulto adolescente y un niño, había sido cortada en la piedra y dispuesto una capa de pantano. En este estaban impresos los tallos de distintas plantas, algunas de las cuales se identificaron, como algunas aromáticas que tienen flores coloridas en primavera, algunas de ellas aún creciendo en las faldas del monte.

Mis 10 noticias científicas de la semana (2-8)

1. Con solo pensarlo ¡vuelas!

Investigadores de la Universidad de Minnesota encabezados por Bin He informaron un gran avance hacia la manipulación de objetos con la mente: varios estudiantes pudieron, gracias a una especie de casco con 64 electrodos, hacer volar un quatricóptero y dirigirlo hacia distintos puntos de un gimnasio en la Facultd de Ingeniería. El aparato no estaba conectado con los electrodos. Las ‘señales mentales’ fueron enviadas vía WiFi. El adelanto es un paso para que personas tetrapléjicas puedan ganar autonomía. En estudios previos de otros grupos voluntarios habían movido brazos robóticos y cursores en una pantalla, pero mediante una complicada red de electrodos y alambres.

2. ¡Diga wiski!

Astrónomos que usaron el Very Large Telescope de ESO en los Andes chilenos fotografiaron un planeta a 300 años luz alrededor de la estrella joven HD 95086, cuerpo 4 a 5 veces mayor que Júpiter. El logro es que hasta ahora es el exoplaneta menos masivo observado de manera directa. Se encuentra de su estrella a unas 56 veces la distancia Tierra-Sol (150 millones de kilómetros). La estrella es muy joven, de solo 10 a 17 millones de años, en comparación con el Sol que tiene cerca de 4.600 millones de años. Todo un logro.

3. Nuestro tatara-tatara-tatarabuelo

No llamaría la atención saber que hace 55 millones de años merodeaba por lo que hoy es China un pequeño animal tipo ratón. Lo que sí es sorprendente es que ese es nuestro ancestro más antiguo, reveló un estudio publicado en Nature. Se trata de una criatura denominada Archicebus (antiguo mono). El esqueleto hallado ayuda a explicar las ramificaciones que se sucedieron en la base del árbol evolutivo de los primates. Eran animales que andaban por las copas de los árboles, unos pocos de millones de años después de la extinción de los dinosaurios. El Archicebus era ágil, pequeño y comía insectos.

4. Abracadabra ¡desaparecí los datos!

Si desea borrar un evento de su historial, no estaría lejos de lograrlo. Ingenieros eléctricos reportaron en Nature que usaron láseres para crear un ‘manto’ que puede ocultar comunicaciones en una especie de ‘hueco del tiempo’, de modo que pareciera que nunca fueron enviados. El método es el primero que puede borrar datos enviados a la velocidad vista en los sistemas de telecomunicaciones y abre la puerta a la transmisión de esquemas ultrasecretos, a la vez que podría proporcionar una forma mejor de blindar información del ruido de la corrupción. ¡Nunca existieron!

5. ¿Cómo así, cáncer en aquellos tiempos?

De hace 4.000 años más o menos se conocían casos de cáncer. Ahora se encontró un caso 30 veces más antiguo: ¡cáncer en un neandertal! Sí, un individuo que vivió en lo que hoy es Croacia hace unos 120.000 años. Una enfermedad que parece muy antigua, que hoy se achaca a problemas como la contaminación o los preservativos en los alimentos que no existían entonces. El cáncer se encontró en una costilla hallada entre 1899 y 1905 en una excavación en Kaprina, una cueva al norte del país donde se han hallado miles de restos de antiguos humanos. Un simple análisis a ojo reveló que en el hueso había un espacio donde hubo un cáncer, lo cual fue confirmado con imágenes de tomografía. El estudio apareció en Plos One.

6. El hambre todo lo puede

Cada quien hace lo que sea con un regalo, pero hay algunas formas extrañas, para nosotros, de disponer de ellos. Una de ellas corre por cuenta de la hembra del calamar cola de botella según un estudio publicado en Biology letters: durante el apareamiento, el macho coloca una bolsa con el esperma en la cavidad donde está la boca de la hembra. La mayoría de las veces el regalo temrina como ¡un comestible! Sí, una manera de proporcionar nutrientes para los huevos no fertilizados, con lo cual los machos estarían contribuyendo a la fertilización que haga otro macho, quién creyera. Tiempo perdido.

7. Desiertos poblados

No todo lo que parece solo lo está. El telescopio espacial Spitzer, que mira en infrarrojo, detectó un show estelar en regiones consideradas desiertas en la Vía Láctea, alejadas del atiborrado y convulsionado centro galáctico. En su afán por hacer un mapa de la galaxia, los astrónomos analizan diferentes regiones y han identificado unas 130 en las que aparecen chorros de material brotando de estrellas en su fase de juventud, como sucede con más de 30 estrellas hacia la constelación del Can Mayor.

8. Solo andaba de vacaciones

Una rana que se consideraba extinguida y que fue redescubierta en 2011 acaba de regresar al mundo de los vivos como un fósil viviente según un estudio en Nature Communications. De la rana pintada de Hula en Israel no se había sabido en 60 años hasta que un guardabosques la encontró en un pantano. Desde entocnes otros 11 ejemplares han sido descubiertos. Al analizarla se encontró que es una especie con rasgos muy primitivos, similar a fósiles de millones de años. Parece que es pariente de un grupo de anfibios que se extinguieron hace unos 15.000 años Los anfibios Latonia fueron comunes en Europa durante millones de años, pero ya no queda sino la rana de Hula.

9. Se les extravió el pene

La mayoría de las aves no tiene pene. Machos y hembras se unen frotando la cloaca para pasar el esperma, lo que se llama el beso cloacal. Algunas como los patos y gansos sí lo poseen. Científicos reportaron en Current Biology la causa de la desaparición de ese apéndice: se trata de un gen, Bmp4, fundamental para que el falo se desarrolle. Ese gen tiene además un papel activo en el desarrollo de rasgos como pico y plumas. Para los científicos, quizás la evolución favoreció formar otro rasgo, desapareciendo el pene.

10. Se fabrican cometas

Con el observatorio Alma, científicos observaron el sistema Oph-IRS 48 en la constelación del Ofiuco y detectaron una región de granos grandes de polvo que pueden crecer debido a la colisión, alcanzado el tamaño de un cometa. “Es probable que estemos mirando una fábrica de cometas dado que las condiciones son adecuadas para que las partículas alcancen ese tamaño”, dijo Nienke van der Marel, autor principal del estudio. Ese sistema se encuentra a unos 400 años luz de la Tierra.

Un planeta tuvo dos hijos

Un par de mellizos a la fuerza, eso fue lo que creó una moribunda estrella, mellizos solo algo más pequeños que la Tierra.

La historia, según deducen los astrónomos, pudo ser como sigue:

Un gran planeta giraba en torno a una estrella gigante roja, KIC 05807616, que un día comenzó a morir. Con el desequilibrio de fuerzas que se presenta cuando una estrella de tal tamaño muere, comienza a expandirse, a botar las capas externas. Pero el gran planeta que giraba cerca comenzó a caer en espiral hacia la estrella. Las enormes fuerzas lo partieron en pedazos, dos de ellos algo menores que nuestra Tierra.

Esos dos nuevos planetas se estabilizaron en órbita alrededor de la moribunda estrella, girando a tan solo 900.000 y 1.100.000 kilómetros, muy cerca para contener agua.

De esa manera, al partirse, la estrella pudo ganar en equilibrio, llegando a un tamaño más manejable, gracias a los pedazos que cayeron hacia ella.

En las primeras observaciones se insinuó otro posible planeta, que de confirmarse reforzaría la hipótesis de que se formaron de un solo cuerpo.

Cuando esos planetas fueron descubiertos en diciembre, causaron sensación entre los científicos.

Algún día el Sol también, cuando comience a morir, crecerá y posiblemente se engulla Mercurio, Venus y la Tierra, muy pequeños para devolveré el equilibro, mientras loas planetas más grandes quedarán lejos de su alcance.

El estudio fue hecho por astrónomos del Israel Institute of Tecyhnology.

Dibujo cortesía de los dos planetas alrededor de su estrella.

Las lágrimas de mujer bajan el deseo sexual en ellos

Usadas a veces para provocar la compasión del hombre anhelado, tienen un problema: las lágrimas de mujer disminuyen el deseo sexual en los hombres.

En un artículo en Science investigadores habrían demostrado por vez primera la presencia de feromonas en las lágrimas de las mujeres, sustancias que influencian la conducta humana mediante el olor.

“Nuestros experimentos sugieren que las lágrimas emocionales de las mujeres contienen una señal química que reducen la excitación sexual en los hombres, dijo Noam Sobel, quien junto con Shani Gelstein, del Weizmann Institute of Science en Rehovot (Israel), adelantaron la investigación.

Porqué las personas y algunos animales lloran, es un enigma, pero las lágrimas entregan señales claras del estado emocional de una persona. Los rostros de mujeres con lágrimas lucen más tristes que los mismos rostros sin lágrimas, había demostrado ya Robert Provine, de la University of Maryland Baltimore County.

Ahora, los dos científicos dieron a hombres lágrimas de mujer recogidas cuando miraban una película triste o les dieron una solución salina. Una u otra se las adherían en un trapo al labio superior de ellos.

Entre los resultados se halló que los rostros de las mujeres que lloraban eran menos atractivos sexualmente cuando olían el paño con lágrimas verdaderas, la mitad de quienes olieron estas se excitaron menos y e otros se encontró menor activación cerebral de regiones que mostraban mayor actividad durante la observación de un filme erótico.

Las feromonas son inodoras, dijeron los científicos.

Para Provine, al comentar el hallazgo, no hay manera de saber si las mujeres evolucionaron lágrimas para reducir la libido como forma de supervivencia o como una ventaja reproductiva de algún tipo.

No se sabe si las lágrimas de mujeres tristes contienen otro tipo de feromonas, indicó Sobel.

El caso, como dijo Provine, es que este estudio debe ser replicado por otros para corroborar los resultados.

La primera gran comilona de la historia

Todo estuvo muy sabroso. Hubo tortuga y carne de res asadas. Hasta sobró.
En la región de Galilea al norte e Israel, Natalie Munro de la Universidad de Connecticut y Leore Grosman de la Universidad Hebrea en Jerusalén reportaron que hubo una gran fiesta.
Hallaron vestigios de al menos 71 conchas de tortuga y tres reses salvajes en dos grandes contenedores huecos cavados en el suelo, demasiado para ese periodo.
Las conchas y los huesos de los animales presentaban evidencias de haber sido cocinados, indicando que habían sido cortados para el consumo humano.
Esta fiesta fue organizada hace cerca de 12.000 años, siendo el registro más antiguo que se tiene de una celebración así.
Los científicos, dijo Munro, han especulado que las fiestas comenzaron antes del Neolítico, periodo que comenzó hace unos 11.500 años.
El hallazgo significa que las festividades comenzaron antes de la aparición de la agricultura.
Cada uno de los huecos fue cavado con el propósito de una ceremonia fúnebre humana y las actividades festivas relacionadas. Las conchas de tortuga estaban sobre, debajo y a los lados de un chamán enterrado con ritos.
La carne de las tortugas podría haber alimentado al menos a 35 personas.
A Munro le llama la atención el porqué de la fiesta, explicándolo quizás por las primeras reuniones familiares en torno a nuevas fuentes de comida o tras el asentamiento de una comunidad nómada, que servía para estrechar los lazos en un medio muy conflictivo, pues no había grandes comunidades.
Al momento de la fiesta descubierta, los individuos humanos de entonces apenas estaban entrando en contacto. En la foto, el sitio de la comilona.

Las abejas que fuman y toman café

No acostumbran ir a un café a pedir tinto y encender el cigarrillo, aunque no tienen leyes que se los prohíba. Sí, a las abejas les gusta la cafeína y la nicotina.
No es que busquen alguien que fume o una colilla para soplársela, ni se enflechen hacia una taza de buen café. No. Las abejas gustan del néctar en las flores que contienen de manera natural esas sustancias adictivas, una herramienta que ha desarrollado la naturaleza para que vuelvan por más.
Esto se desprende de un estudio de Ido Izhaki, de la Universidad de Haifa en Israel. “Podría ser un desarrollo evolutivo tendiente, como en humanos, a volverlas adictas”, explicó.
No se les ha visto en dispensadores de café ni fumándose un paquete al día.
Resulta que en su papel de polinizadoras al recoger inadvertidamente polen de una flor, en esencia células espermáticas, y dejarlo sin saber en la parte femenina de la flor, facilitan la polinización.
El néctar de algunas plantas, como de la flor de los cítricos, incluye pequeñas cantidades de cafeína, mientras que en otras, como el árbol del tabaco, nicotina.
En su estudio Izhaki y colegas demostraron que esas sustancias en verdad seducen las abejas. Si bien no se tiene la seguridad de si esas sustancias hacen más eficiente la polinización, las plantas que sobreviven la selección natural son probablemente esas que desarrollan los niveles exactos de esas sustancias adictivas, permitiéndoles atraer, no repeler las abejas.
El estudio determinó una preferencia por esas flores, no una adicción, lo que deberán demostrar futuras investigaciones.

La increíble recarga de energía en los pájaros

Los corredores de maratón se empacan su buena dosis de pastas los días previos a la competencia. ¿Qué hacen los pequeños pájaros que realizan las grandes migraciones de un continente a otro? No son recorridos tan cortos como para cubrirlas con las reservas energéticas adquiridas antes de la travesía.
¿Cómo hacen entonces? Michał Wojciechowski y Berry Pinshow explican que la mayoría de pájaros hacen escalas para reaprovisionarse y recuperar la energía antes de partir de nuevo.
Pero hay un detalle a considerar: los pájaros gastan dos veces más energía durante la escala que la que emplean en su viaje. ¿Cómo pueden reanudar vuelo?
Los científicos estudiaron los pájaros euroasiáticos de corona negra, que se detienen en la región de Midreshet Ben-Gurion, en Israel, a recargar baterías, y en Toron, en Polonia..
En el estudio, publicado en The Journal of Experimental Biology, los investigadores pesaron estas pequeñas aves y monitorearon sus temperaturas corporales, las tasas metabólicas mientras se alimentaban de frutas y gusanos.
En el día, la temperatura subía a 42,5 grados centígrados, pero cuando llegaba la noche, comenzaba a descender. En la noche era de 38 grados promedio, mientras que en algunos pájaros alcanzaba 33 grados. Al considerar sus masas corporales contra las temperaturas nocturnas, las temperaturas de los más pequeños estaban correlacionadas con su masa corporal
Por último, los científicos establecieron la relación entre la temperatura de los pájaros y sus tasas metabólicas y encontraron que los más pesados eran los que menos reducían esa tasa, mientras los más ligeros la bajaban más. Algunos conservaban un increíble 30 por ciento de su energía volviéndose hipotérmicos.