Sacando fuego de las entrañas de la Tierra

De esas cosas que podría uno estar desocupado, sentado en cualquier banca mirando por la ventana o al campo y los pensamientos van y vienen. Ideas locas o no tan locas.

Eso podría aplicarse al tema que presenta Unni Skoglund, periodista alemana freelance en Gemini Magazine.

¿Se puede tomar energía del fondo de la Tierra? Allí, bajo los pies de los miles de millones de seres humanos, hay una poderosa fuente de calor. Aunque no lo crea, 99 por ciento del planeta tiene una temperatura de 1.000 grados centígrados o más.

Hasta ahora, apenas se araña la superficie, pero poco a poco el hombre comienza a cavar. O a perforar.

Una sola fracción del calor geotermal, serviría para alimentar las necesidades de todo el planeta, cree Are Luna, investigador en Sintef Materials and Chemistry. Con un ingrediente: no contamina.

Un tercio del flujo de calor proviene del calor original en el núcleo de la Tierra y en el manto (la capa más cercana a la corteza). Los otros dos tercios se originan en la radioactividad de la corteza, en donde sustancias radiactivas continuamente se transforman y generan calor, que es transportado a las capas rocosas más cercanas a la superficie.

Hasta acá, todo bien. Pero… ¿y cómo obtenerlo?

La energía geotermal que proviene de los 150 a 200 metros debajo de la superficie es energía geotermal de baja temperatura. Hoy en día es extraída en distintas partes.

Una compañía noruega, Rock Energy, quiere recoger energía a 5.500 metros de profundidad, en la cual se puede tener agua a 90-95 grados para ser utilizada en plantas de calentamiento.

Pero si se quiere reducir la emisión de CO2 y obtener energía limpia, hay que cavar más hondo. En ese país se creó el Norwegian Centre for Geothermal Eenrgy Research, con universidades, instituciones de investigación y la industria.

La meta: llegar a los 10.000 metros o más. Allí se puede obtener la llamada agua supercrítica con una temperatura de al menos 374 grados y una presión de al menos 200 bares. Eso multiplica por 10 la cantidad de energía que puede ser extraída y la cantidad de energía geotermal producida podría igualar la que genera una planta nuclear.

¿Hasta dónde se ha llegado? Las compañías petroleras han alcanzado los 5.000 metros, donde las temperaturas alcanzan los 170 grados centígrados. Perforar más hondo trae una serie de problemas tecnológicos no resueltos aún, tanto de orden de la perforación en sí como de los materiales empleados.

A esa temperatura el acero se torna quebradizo y el plástico y los componentes electrónicos se derriten.

La industria del petróleo y el gas, tiene ensayos para llegar a los 12.00 metros. Aprender de ellos será una opción válida en busca de la energía geotermal.

Para Luna, en 10 años se tendrían materiales que resistan hasta los 300 grados centígrados. En 25, quizás, para llegar a los 500 grados.

La energía termal además de limpia es democrática en teoría. Debajo de cada país hay calor almacenado, pero la temperatura varía de sitio en sitio debido al grosor de la corteza, que no es uniforme. En latitudes norte, como Noruega, la temperatura aumenta unos 20 grados por kilómetro dentro de la corteza. En otras regiones, pueden ser 40 grados.

¿Será posible? Los sueños, sueños son, pero este tras el viaje de Julio Verne en la segunda mitad del siglo XIX parece acercarse a ser verdad. Pero con calma. Todo a su debido momento.

Especial fin de semana

Editorial
Un universo por conocer

Qué pequeños somos. El Universo comenzó hace 13.700 millones de años, más o menos, en la gran explosión o Big Bang.
Hasta hace pocos años las observaciones indicaban que se expandía, pero que en algún momento comenzaría a detenerse y se contraería hasta volver al estado inicial en un Big Crunch. Las más recientes observaciones indican que la expansión es más acelerada de lo que se creía. La materia conocida no es responsable de tal situación, por lo que comenzó a hablarse de una energía oscura que mantiene la expansión y que conformaría cerca del 75 por ciento de la materia universal. Un 23 por ciento es la materia oscura, que se ha visto ya de manera indirecta en unas pocas ocasiones, como en las grandes colisiones cósmicas, y que anda por todos lados. El resto es la materia que nos forma a nosotros y todo lo que vemos alrededor.
Un grupo de astrónomos reveló en estos días que hay una fuerza que hala centenares de cúmulos de galaxias estudiados hacia un punto en dirección a las constelaciones del Centauro y la Vela. No se sabe qué es. Podría tratarse de una estructura más allá del Universo observable, es decir más allá de los 13.700 millones de años luz que podemos observar desde que nació el universo. ¿Hay otros mundos allá, otros universos? Vaya uno a saberlo, aunque hay modelos que con éxito los pronostican.
Todo esto nos lleva a concluir que falta demasiado para comprender del universo en el que vivimos y para conocer cuál será nuestro destino, el de la humanidad, pues se sabe que la Tierra desaparecerá en unos pocos miles de millones de años cuando muera el Sol: la esperanza es que para entonces halla humanos en otros mundos.
También cabe la posibilidad de que nunca entendamos todo. ¡Como para sobrecogernos!

 
La noticia: días amargos por el ozono

El ozono superficial, que es nocivo para la salud afectando más a las personas sensibles y en algunos casos conduciendo a la muerte, viene en aumento a un ritmo de seis por ciento (dos partes por mil millones en la atmósfera) desde la década de los 80, lo que evidencia las dificultades para reducirlo, reveló esta semana un estudio de la Real Academia de Ciencias del Reino Unido.
El ozono se forma cuando la luz solar reacciona con contaminantes y los químicos naturales que están en el aire, contaminantes que vienen de los escapes de los autos, la quema de bosques y la navegación de barcos, y aparte de afectar la salud humana reduce la calidad nutritiva de las cosechas, al punto que en la Unión Europea las pérdidas fueron de 6.700 millones de libras esterlinas en el año 2000.
El reporte indica que el cambio climático hará más difícil combatir el ozono superficial, porque se incrementa su producción en las áreas contaminadas. Y para completar el círculo, mayores niveles de ozono exacerban los cambios climáticos dado que es el tercer gas de efecto invernadero más importante. Como si fuera poco, reduce la capacidad de las plantas de remover dióxido de carbono de la atmósfera. Es decir, contamina por lado y lado.
Cuando el ozono se da en la alta atmósfera, actúa como un escudo protector que reduce la incidencia de los peligrosos rayos ultravioleta sobre la superficie terrestre y por ende sobre las personas.
No se crea que es problema lejano. El ozono superficial se encuentra en Medellín y su área metropolitana. Estudios de la Facultad Nacional de Salud Pública. la exposición a concentraciones bajas provoca irritación en ojos, nariz, garganta y pulmones, síntomas observables a los 30 minutos de exposición. Las concentraciones más altas dan lugar a dolor de pecho y neumonía.
En la región el ozono aumenta hacia las horas del mediodía. Diversas mediciones muestran que cada vez con mayor frecuencia se presentan episodios de elevación del ozono superando la norma horaria de 60 partes por billón. La dificultad para medir sus efectos directos ayudan a sugerir que aún no es un problema serio en la región salvo en ciertos momentos a ciertas hora en lugares focalizados.

Mire que…

… Doug Ardí, especialista en infecciones del Southwestern Medical Center, recomienda para evitar la gripa en esta temporada fría:
Lávese con frecuencia las manos con jabón.
Si tiene gripa, no respire cerca de otras personas
Es más fácil contraer la gripa de alguien que estornuda que estrechando la mano de una persona.

… si alza los ojos al cielo por estos días, después de las 7 u 8, verá a Júpiter junto a Sagitario y la Luna al lado.

…el telescopio espacial Hubble iba a ser reparado por estos días, pero un nuevo daño obligó a posponer la misión para 2009.

… el movimiento del Sol, ese giro que se completa una vez cada 25,3 días en su ecuador, hace que la estrella se deforme un poco, pero tal deformidad equivale a como se vería desde San Francisco (E. U.) una moneda de 100 pesos situada en Boston, al otro extremo de E. U., es decir es una desviación de 0,0001 por ciento el diámetro del Sol, y fue medida por el satélite Rhessi de la Nasa.

… mediante una nueva técnica, durante dos horas se pudo, desde tierra, tomar buenas fotos de Júpiter, eliminando la distorsión que produce la atmósfera. Para ello se usó uno de los instrumentos del Gran Telescopio de la ESO en los Andes chilenos, lo que se cumplió el 16 y 17 de agosto pasado. Se aprecia una de las fotos tomadas esa noche sureña, cedida por la ESO.

… este lunes la sonda Messenger hará su segundo sobrevuelo sobre Mercurio, el más pequeño de los ocho planetas del Sistema Solar, pasando a tan solo 200 kilómetros de altura sobre la superficie del cuerpo rocoso.

… los populares complementos basados en glucosalina y condroitina, que en nuestro medio y en el mundo toman muchas personas para evitar la artritis que provoca la pérdida del cartílago, no son útiles después de todo, según estudio que esta semana publicó la Universidad de Utah, realizado por Allen Sawitzke.

… un estudio publicado en Inmunity comprobó que el ADN de las llamadas bacterias buenas que viven dentro de nuestro organismo, en el intestino, ayuda a combatir las infecciones; toda persona posee de 300 a 500 especies de bacterias benéficas, conocidas como comensales, que no son atacadas por el sistema inmune dado el beneficio que proveen.

… un exceso de calorías hace que el cerebro no funcione bien, aún si no se presenta ganancia corporal de peso, reveló un estudio en ratones publicado en Cell. El exceso de calorías afecta el hipotálamo, responsable del equilibrio energético. Estudios previos habían demostrado ya que la sobrenutrición provocaba inflamación en los tejidos metabólicos periféricos, incluidos los músculos y el hígado.

… el 29 de septiembre reingresó a la atmósfera sobre el océano Pacífico la nave europea Julio Verne, del tamaño de un bus y 20 toneladas de peso, cargada con 2,5 toneladas más de basuras y desperdicios de la Estación Espacial Internacional. La nave se partió en tres pedazos y momentos después en cientos, como se aprecia en la foto cedida por la Agencia Espacial Europea, que junto a expertos de la Nasa siguieron de cerca el desenlace.