Resumen científico de la semana

Dibujo del sistema solar con un planeta. ESO/Calcada

Dibujo del sistema solar con un planeta. ESO/Calcada

1. El planeta con el día eterno

¿Será que nunca anochece ni amanece? Astrónomos, utilizando instrumentos del Very Large Telescope hallaron un planeta que gira alrededor no de 1 ni de 2 sino de 3 soles, algo que no se creía posible pues la órbita sería inestable y terminaría expulsado. En este caso no parece funcionar así. El planeta con sus estrellas se encuentra hacia la constelación austral del Centauro y reside a unos 320 años luz de nosotros. Tiene una masa como 4 Júpiter y una temperatura dulce de 580 grados Celsius, poco para su tamaño y ubicación. El hallazgo fue publicado en Science.

2. Virus vs. bacteria

Con solo 7 genes identificados en un examen de sangre, científicos lograron distinguir cuándo una infección es provocada por virus o por bacterias, algo fundamental para el tratamiento con antibióticos, pues los primeros no responde a estos, y el uso de esa medicina es innecesario en al menos 30 % de las veces favoreciendo la resistencia bacteriana. El avance fue presentado en Science Translational Medicine. La prueba parece muy confiable, dijeron.

3. Cucarachas con GPS

Como los humanos y las ratas, las cucarachas poseen un GPS similar que les permite caminar por nuevos entornos, según un estudio publicado en Current Biology, un claro ejemplo de evolución convergente: distintos animales que desarrollaron sistemas similares para resolver los mismos problemas. El estudio se hizo mediante un experimento en una plataforma que rotaba, hallándose que la respuesta celular del cerebro difería si rotaban contra o en dirección a las manecillas de un reloj.

4. Enana mojada y nublada

Desde su detección en 2014 la enana marrón Wise 0855, a solo 7,2 años luz de nosotros, ha intrigado a los astrónomos: es el objeto más frío conocido fuera del Sistema Solar. Ahora se obtuvo su espectro con el telescopio Gemini y se halló que contiene nubes de hielo o hielo de agua, las primeras nubes de ese tipo halladas también fuera de nuestro Sistema. El anuncio se hizo en el Astrophysical Journal Letters.

5. Desorientación fatal

A medida que crece la contaminación del aire, los contaminantes interactúan con las moléculas de esencias emitidas por las plantas y las descomponen, dificultando el hallazgo de alimento por parte de polinizadores. Como resultado, disminuye la eficiencia de las abejas en proveerse alimentación mientras el tiempo de búsqueda aumenta, reportaron los científicos en Atmospheric Environment.

6. Agujero especial

En Monthly Notices of the Royal Society astrónomos revelaron el hallazgo de un objeto particular de los comienzos del universo, solo 0,5 billones de años tras el Big Bang: un agujero negro de colapso directo, que la teoría había predicho hace una década. Con este objeto podría comenzar a develarse el misterio de cómo se formaron los agujeros negros supermasivos en las primeras épocas del universo. Aquellos agujeros como el encontrado se formaron por un conjunto muy preciso de condiciones en aquellas épocas.

7. A correr descalzos

Correr descalzos de manera apropiada reduciría el riesgo de lesiones porque modifica de manera sustancia la forma como golpea el pie independiente de la velocidad, de acuerdo con estudio de investigadores españoles publicado en el Journal of Sport and Health Science. Correr de ese modo parece contribuir a la adquisición de un modo más eficiente de patrón biomecánico.

8. De visita

En el primer acercamiento de tal magnitud, la Nasa colocó el lunes la nave Juno en órbita alrededor del mayor de los planetas del Sistema Solar, Júpiter, donde adelantará una misión de 20 meses en los cuales completará 37 órbitas alrededor de este gigante gaseoso. La nave debe soportar una radiación intensa que al final irá desgastando sus componentes. Juno se destruirá contra el planeta apenas termine su misión.

9. Paradigmas al suelo

En un nuevo paradigma en investigación sobre el cáncer de seno, científicos están probando con rapidez nuevas y promisorias medicinas experimentales mientras desechan tratamientos que no parecen responder reveló un estudio en New England Journal of Medicine. Se halló por ejemplo que pacientes con ciertos tipos de cáncer neratinib con velparib más carboplatin resulta más eficiente para erradicar tumores antes de cirugía que la quimioterapia sola.

10. Sí enferma

Un estudio en el Journal of Respiratory and Critical Care Medicine sugiere que el smog que invadió Londres durante 5 días en 1952 derivó en miles de más casos de asma en niños y adultos, con consecuencias severas a largo plazo: muchas de las personas padecen aún hoy esos problemas de salud dijo el estudio, lo que refuerza el impacto que las crisis de polución sobre las ciudades puede tener en sus habitantes.

Células madre para casos de derrame

La madre de todas las recuperaciones: un tratamiento con células madre en pacientes con derrame les ayudó a obtener algunos avances tras un año de terapia según la firma ReNeuron, que la desarrolló.

Las personas lograron una mejoría real aunque modesta, como levantar sus extremidades, agarrar objetos y caminar sin ayuda.

“Estamos contentos con el hecho de que estamos viendo algo real, con señales de mejoría y sin temores por la seguridad a largo plazo”, expresó John Sinden, de esa firma.

Las células madres son usadas en distintas aproximaciones médicas siendo aún preliminares los logros en distintas terapias, aunque con un futuro esperanzador.

Un mes después del tratamiento, los 9 participantes mejoraron 1 punto en la escala de 10 sobre discapacidad por derrame. Un año después, 5 habían mejorado 3 puntos.

Sinden piensa que las células madre fetales neurales inyectadas en el cerebro de los voluntarios pueden tratar la inflamación y catalizar la formación de suministros de sangre en el tejido afectado por el derrame.

Los resultados fueron presentados en la Conferencia sobre Derrames en Londres.

Un ensayo más amplio con 41 pacientes ha sido aprobada, dependiendo de resultados más alentadores.

En qué se parecen el tabaco y el VIH

¿En qué se parecen una planta de tabaco y el VIH? Aunque no lo crea, hoy sí tienen relación y dentro de cierto tiempo podrían tenerla más. No es que fumar ayuda al VIH ni que dejar de fumar lo ataque. No.

El mes pasado, según nota aparecida en The Scientist, un anticuerpo monoclonal producido en las hojas del tabaco entró en la fase I de ensayos clínicos en el Reino Unido. El anticuerpo, llamado P2G12, reconoce la superficie proteínica del VIH y se espera que ayude a detener la transmisión del virus, aunque no se ha probado hasta ahora en humanos.

La fase 1, conducida por la Universidad de Surrey, examinará la seguridad de una aplicación vaginal del anticuerpo en 11 mujeres sanas.

Se trata, según la publicación, del primer anticuerpo producido en plantas para ser visto en ensayos por la agencia Medicines and Healthcare Agency del Reino Unido (equivalente a la Food and Drug Administration de E. U.) Producir el anticuerpo mediante plantas de tabaco sembradas en un invernadero en Alemania es de 10 a 100 veces más barato que usar métodos convencionales empleando bacterias o células de mamíferos.

“Los anticuerpos monoclonales pueden ser elaborados en plantas con la misma calidad que aquellos hechos mediante sistemas convencionales hoy en uso”, explicó Julian Ma, de St George’s University en Londres y coordinador del proyecto, citado por el diario The Guardian. “Es algo que la gente no cree que se pueda lograr”.

Tabaco, pero no para fumar. Tabaco para salvar vidas.

Crece producción de peligrosas drogas sintéticas

La carrera de las drogas la van ganando los productores. No las drogas farmacéuticas ni esas otras ilegales. No. Hoy cada vez son más frecuentes las drogas recreativas que no están prohibidas, porque sencillamente la química da para mucho.

Un artículo de Mike Cole en Nature explica con claridad lo que sucede. Y aterra en verdad, sin caer en moralismo alguno.

Las fiestas de hoy son extremas. Y tal vez sin límites.

Un reporte el mes pasado del Centro Europeo de Monitoreo de las Drogas y el Abuso de Drogas, continúa la alarma por la aparición de nuevas drogas sintéticas. En 2009 fueron 24, frente a 13 de 2008. Pero en 2010 aparecieron en el mercado 41 sustancias nuevas más.

La mayoría son catinonas, relacionadas con las anfetaminas, o cannabinoides sintéticos. Todas deben haber sido desarrolladas por habilidosos químicos como un desafío al control legal.

Comos e pregunta Cole, ¿deberíamos tratar de mantenernos delante de esos productores y de quienes usan las nuevas drogas? ¿Es valioso el esfuerzo y el gasto de quienes buscan tests para las nuevas drogas con el fin de incrementar las sustancias prohibidas?

Sí, se responde, porque, dice, ha visto el efecto que producen en quienes las utilizan: aparte de los problemas médicos, pueden inducir cambios violentos o peligrosos en el comportamiento.

Pero la lucha no es fácil. Perseguir una droga recreativa exige identificar un compuesto y demostrar que es ilegal, tarea nada fácil. Algunas leyes controlan esas drogas por el nombre y la clase química. Otras sólo prohíben isómeros específicos abriendo la puerta a drogas diseñadas manufacturadas para imitar los efectos pero no la estructura de un compuesto ilegal. Internet ha facilitado el mercado de esos materiales.

Para citar un caso: una nueva droga es la benzylpiperazina, o BZP. Desarrollada por Wellcome Laboratories en el Reino Unido en 1944 como un antihelmíntico para combatir gusanos parásitos en el intestino, fue investigada luego como antidepresivo. Entró a la escena de las fiestas y las rumbas hace una década más o menos, recuerda Cole, como alternativa al éxtasis (MDMA), produciendo efectos similares pero no siendo ilegal en ese momento. Hoy, las tabletas de éxtasis compradas en las calles de Londres o San Francisco contienen probablemente BZP como MDMA.

BZP ejemplifica los problemas que las nuevas y legales drogas suponen para los legisladores: unas son prohibidas en unos países pero no en otros.

El trabajo en el laboratorio de Cole ha demostrado que BZP no es una droga segura. Todos los químicos y añadidos que fueron hallados son tóxicos para el hígado y los riñones, lo que explica fallas en esos órganos de personas que las usan.

La toxicidad depende de la composición y la concentración de las mezclas y los efectos son difíciles de predecir.

El control es un problema, porque se puede elaborar a partir de ciertos compuestos que la hacen más peligrosa por las impurezas.

No es fácil. No es un misterio que, en general, la legislación y su apoyo científico corren detrás de los productores de las nuevas drogas con las que no pocos pretenden alegrar sus fiestas. Así terminen mal.

Hoy: se crece más y se vive más

Ser alto podría ayudar a vivir más años hoy en día.

La estatura podría estar ligada a una mayor longevidad, de acuerdo con el libro The Changing Body, presentado la semana pasada. En él, al analizar la relación entre nutrición y desarrollo económico en Europa y Norteamérica desde comienzos de los años 1700, los autores vincularon los cambios en el tamaño, forma y capacidad del cuerpo humano con el cambio económico y demográfico.

La investigación encontró que hace 200 años había diferencias grandes en estatura entre las personas de la clase obrera y la clase alta. En el siglo XIX en Europa, era dramática la diferencia en estatura entre los niños pobres de Londres y los que asistían a la Academia Militar Real de Sandhurst, entre los reclutas del Ejército y los estudiantes que asistían a la Escuela Politécnica en Francia, así como entre los hijos de las familias de la élite y aquellos que crecían en los hogares de personas sin educación en Holanda.

En los años 1780 la estatura promedio de un adolescente de 14 años de la clase obrera era 1,3 metros, mientras que uno de la clase alta medía 1,55 en promedio.

Hoy, cuando los servicios de salud, nutrición, sanidad y educación son más universales, los niños de las clases más adineradas han continuado creciendo más, pero a un ritmo menor que los niños de familias menos favorecidas. La diferencia entre los adultos de ambas clases se ha estrechado a menos de 0,06 metros.

Bernard Harris, uno de los autores, de la Universidad de Southhampton, recordó que hay una relación entre mejorar la salud de los niños y su salud en los años adultos.

Lo hallado podría aplicarse a otras regiones. En nuestro medio, por ejemplo, es claro que los niños de hoy tienen mejor biotipo que sus antepasados y, quizás, eso ha incidido también en que la expectativa de vida sea mayor.

Nuestro cerebro tiene un satélite

Nuestro cerebro posee un mecanismo para la navegación, situado en el hipocampo, el responsable del aprendizaje y la memoria. Y, ¿saben? Es diferente en los taxistas de Londres, según estudio de la profesora Eleanor Maguire del University College London.
Esa región cerebral está alargada en los taxistas de la capital inglesa, en comparación con la población general. Lo que es más, los conductores de bus tampoco la tienen alargada, lo que sugiere que la habilidad de navegación no se relaciona con el hipocampo, sino que está ligada al conocimiento de las 250.000 calles de la ciudad que los taxistas han almacenado durante años.
En un nuevo estudio, Hugo Spiers y Maguire usaron el videojuego de PlayStation 2, El escape (The Getaway) para examinar cómo los taxistas utilizaban el hipocampo y otras áreas cerebrales cuando navegaban.
Encontraron que el hipocampo es más activo cuando los conductores pensaban primero sobre la ruta y planeaban el recorrido. En contraste, otras áreas se activaban cuando encontraban señales, bloqueos en la vía o pensaban en las preocupaciones suyas, de sus pasajeros y de otros conductores.
En conclusión: el hipocampo es nuestro satélite de navegación. Pero, curiosamente, hallaron también que la corteza media prefrontal aumentaba su actividad a medida que los taxistas se acercaban a su destino.
Los científicos encontraron además en el hipocampo y regiones vecinas tres tipos de células que, en palabras de Spiers, configuran el satélite de navegación, células llamadas de lugar, de dirección y de coordenadas.