El cerebro que nunca se fue

Cortesía de PNAs.

Cerebro. Fue por casualidad. Y parece un hito. ¡Saben por qué? Pues porque nunca ha sido tarea sencilla sino casi imposible recuperar tejido blando con varios millones de antigüedad.

Mientras examinaban el cráneo de un iniopterigio con una holotomografía sincrotrónica, científicos franceses se encontraron una sorpresa: que tenía cerebro.

Este pez fue un antiguo pariente de los tiburones y peces rata que vivió hace cerca de 300 millones en aguas poco profundas y pantanosas del fondo marino. No medían más de 50 centímetros y de él se conservan pocos cráneos en tres dimensiones: la mayoría están aplastados.

En una de las muestras se encontró una estructura peculiar: era más densa que la matriz que rodeaba y llenaba la cavidad craneal y la cual está hecha de calcita cristalina.

Para ver bien la estructura en detalle, utilizaron una segunda técnica, la holotomografía. Sorprendentemente los resultados revelaron un objeto simétrico, elongado colocado donde hubiera estado el cerebro.

Cortesía de PNAS

La reconstrucción en 3D reveló diferentes partes del cerebro, como el cerebelo, los lóbulos ópticos y los tractos, entre otros. No se pudo apreciar el área frontal, quizás muy pequeña para haberse mineralizado.

¿Cómo se mineralizó? Para Alan Pradel, principal autor del estudio, se debió a la presencia de bacterias que cubrieron el cerebro poco después del fallecimiento e indujeron la fosfatación.

Sorprendente e interesante: ¡un cerebro de hace 300 millones de años!

El discreto encanto de los insectos

Termitas en acción sobre un tronco de madera. Foto cortesía

Solo curiosidades…De una conferencia de la experta entomóloga Martha Wolf, del Grupo de Entomología de la Universidad de Antioquia, extractamos algunos datos reveladores:

¿Sabía usted que…

…los insectos son los organismos más exitosos sobre la Tierra al llevar casi 400 millones de años sobre ella, algunos prácticamente iguales desde que surgieron?

… fueron los primeros animales en volar, hace más de 280 millones de años en el Carbonífero?

… el 83 por ciento de los insectos son los coleópteros, cucarrones cuya armadura los hace resistentes?

… que las termitas constituyen el 10 por ciento de la biomasa del Trópico?

… que ellas son responsables de la liberación del 2 al 5 por ciento del metano en la atmósfera?

… que solo el uno por ciento de las especies de cucarachas son domésticas?

… que si se tasara en dólares lo que hacen los insectos, 117 billones valdría el trabajo que realizan en polinización, 400 billones en control biológico, 35 trillones en reciclaje de nutrientes y que como plagas representan 5 billones de dólares anuales?

… que si se extinguieran los insectos desaparecerían las plantas con flores, no habría tanto reciclaje natural, aumentaría la erosión, morirían los ríos, se intoxicaría la atmósfera y… se desaparecerían los vertebrados de la faz del planeta?