Hallazgos curiosos de la ciencia

Viendo con los oídos. Un estudio nuevo sugiere que el cerebro de algunos ciegos está redireccionado de modo que las áreas involucradas típicamente en el procesamiento de la visión, procesan información del sonido. Publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, investigadores de la Saint-Justine Hospital Research Centre de la Universidad de Montreal compararon la actividad cerebral de 11 personas con visión normal y 11 que nacieron ciegas y encontraron que los invidentes tenían una mayor capacidad para procesar sonidos con el área de percepción espacial de la corteza visual. “Los resultados demuestran la sorprendente plasticidad del cerebro”, dijo Olivier Collignon, uno de los autores. Muy curioso.

Estómago y pulmones. Bacteria comensal del intestino, esencial en el proceso de digestión y el bienestar general de ese conducto, también juega un papel crítico en establecer una respuesta inmune al virus de la influenza en los pulmones, de acuerdo con estudio aparecido en Proceedings of the National Academy of Sciences. El resultado sugiere que el uso de antibióticos podría afectar la capacidad de la persona para combatir el virus estacional. El estudio está en línea con recientes investigaciones sobre cómo las bacterias comensales afectan no sólo el metabolismo del hospedero, sino también su inmunidad, indicó Yasmine Belkaid, jefe de Mucosal Inmunology Section en el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos. Curioso.

Marte helado. Un par de cámaras en la nave Phoenix Mars Lander capturaron cómo una luz láser fue filtrada por el hielo de agua en la delgada atmósfera del planeta rojo. John Moores y colegas usaron la técnica durante cuatro noches en 2008 para determinar un perfil detallado del contenido de agua helada en la atmósfera marciana cerca a la superficie. La bruma helada era de unos 50 metros de altura sobre la superficie con una concentración máxima de 1,7 miligramos por metro cúbico. Hallaron que esa especie de neblina no era uniforme sino que tendría a ser menos densa cerca de la superficie. Cuando la noche marciana llega, la superficie se enfría debajo del punto de congelación y el vapor de agua en la atmósfera llega al piso. Cuando el Sol nace, 2,5 microgramos de nieve y hielo ha cubierto el terreno de Marte en la región norte alrededor del Phoenix Lander. Muy curioso.

Presión arterial. Investigadores encontraron una relación entre la presión arterial alta y un descenso en la velocidad de caminado de adultos mayores. La caída parece ocurrir también en personas cuya presión es tratada con éxito. Los cambios drásticos en la velocidad al caminar pueden impactar la capacidad de los mayores de permanecer independientes e indican posibles problemas de salud. El estudio lo financiaron los Institutos Nacionales de Salud de E. U. Curioso.

¿Huelen más los ciegos?

Puede que no vean, pero qué sentido del olfato tienen. O desarrollan más otros, como el tacto o el oído. ¿Será que los ciegos huelen mejor?
Mathilde Beaulieu-Lefebvre, del Departamento de Psicología de la Universidad de Montreal, desbarató el mito de que los ciegos tienen un sentido del olfato más agudo que el de las personas con visión. Lo que sucede, encontró, es que la pérdida de su visión hace que le presten más atención a cómo perciben los olores.
“Si usted entra a un cuarto en el cual se prepara café, usted mirará la cafetera. El invidente que entre al mismo cuarto sólo tiene el olor del café como única información. “Ese olor será por lo tanto muy importante para su representación espacial”, dijo.
El estudio lo realizó con 25 sujetos, 11 de ellos ciegos de nacimiento. La idea era verificar o no la leyenda de que tienen un mejor sentido del olfato, dijo Maurice Ptito, director de tesis de Mathilde.
Mediante imágenes funcionales, el equipo determinó que los invidentes utilizan su corteza olfativa secundaria más que los videntes cuando huelen. También emplean la corteza occipital, que normalmente emplean para la visión. “Eso es muy interesante, porque significa que los ciegos están recuperando esa parte del cerebro”, dijo Ptito. No se trata de un reciclaje, aclaró, sino de una reorganización.
El estudio podría tener aplicaciones para facilitar el desplazamiento de los invidentes en sitios como los centros comerciales, donde distintos almacenes y salones tienen su propio aroma.