Caen rayos sobre Saturno

Cosas, que asustan: las tormentas eléctricas. ¿Es la Tierra el único planeta donde se producen? No. Los rayos se han observado en otros. El equipo científico de la sonda Cassini presentó ayer una película de una tormenta en Saturno, en la que se escucha el sonido o interferencia que el fenómeno produce en los equipos a bordo de la nave.
“Es la primera vez que tenemos juntos la vista de un rayo y su sonido”, expresó Georg Fischer, científico del Space Research Institute en Graz (Austria). Esto refuerza la creencia de que existen fuertes tormentas eléctricas.
Brillan tanto como los famosos destellos en la Tierra. Son al menos tan fuertes como las que se presentan acá, pero no se presentan con tanta frecuencia, explicó Andrew Ingersoll, del California Institute of Technology.
Se suceden con menor frecuencia, en cualquier momento, pero pueden durar meses.
Desde que Cassini llegó a Saturno en 2004, ha sido difícil observar los relámpagos dado que el planeta es muy brillante y reflectivo. La luz que desprenden los enormes anillos hacen que incluso el área donde es de noche sea más brillante que una noche de Luna llena en la Tierra. El equinoccio, alrededor de agosto de 2009, cuando el Sol directamente cae sobre el ecuador de Saturno, produjo la suficiente oscuridad para tomar las imágenes. En el equinoccio, los anillos están de canto, lo que facilita la observación.
Foto cortesía Nasa.

Resumen científico de la semana (15-21 marzo)

Lunes: una enana blanca diferente

Un grupo internacional liderado por la Universidad de Yale midió la masa de una clase de supernova que se piensa pertenece a una subclase única y confirmó que sobrepasa lo que se pensaba era un límite superior. Sus hallazgos aparecerán en el Astrophysical Journal.
Los cosmólogos usan las supernovas tipo Ia -esas violentas explosiones de núcleos muertos de estrellas llamadas enanas blancas- como una medida para establecer la distancia a sus galaxias y, de paso, para entender el pasado y futuro de la expansión del Universo y la naturaleza de la energía oscura.
Se ha creído que ese tipo de enanas no podían exceder lo que se conoce como límite de Chandrasekhar, la masa crítica de 1,4 veces la del Sol, antes de explotar como supernovas. Ese límite es una herramienta clave para medir las distancias a las supernovas.
Los científicos como Richard Scalzo midieron la masa de una enana blanca que resultó en una de esas raras supernovas, llamada SN 2007if, y confirmó que excedía el límite. Encontró que esa supernova inusualmente brillante no solo tenía una masa central sino una concha de material expulsado durante la explosion, así como una envoltura pre existente de material.
¿Están errados los calculos de la expansion del Universo? Interesante.
La foto es cortesía de ESO

Martes: porqué ellas son más pequeñas

En el mundo animal, individuos de un sexo más grandes que el otro, son un misterio para los evolucionistas. ¿A qué se deben esas diferencias siendo que son los mismos códigos genéticos los que dictan su desarrollo y crecimiento?
Científicos de la Universidad de Arizona han descubierto que la clave para descifrar el misterio radica en las primeras etapas del desarrollo durante las cuales los sexos comienzan a crecer aparte y las hembras pueden responder a la selección dos veces más rápido que los machos.
Los hallazgos aparecieron en Procedings of the Royal Society B.
Craig Stillwell y Goggy Davidowitz se centrarton en el studio de animales en su estado larval, lo que no se había hecho antes. Eligieron la gigante mariposa nocturna Manduca sexta, como organismo modelo. Siguieron más de 1.200 gusanos desde que eclosionaron hasta que se convirtieron en pupas. Los midieron y pesaron varias veces. No había diferencias entre hembras y machos.
Sucede en la etapa final de larva, dijo Still. Hay un punto en la vida del gusano cuando el reloj interno y las señales medioambientales le dicen al animal que es tiempo de convertirse en adulto. Cambios hormonales hacen que dejen de alimentarse y busquen un sitio para convertirse en pupa, de la que saldrá la mariposa semanas más tarde.
Los científicos hallaron que los gusanos hembras inician ese cambio fundamental un poco más tarde que los machos. Cuando las hembras se convierten en pupas, son más grandes, haciendo que sean mariposas más grandes al emerger, creyéndose que ese mayor tamaño les confiere la posibilidad de producir más descendientes, toda una ventaja evolutiva.
Las hembras son capaces de responder a las presiones selectivas cambiando a un cuerpo más grande, con mayor rapidez que los machos.
Foto cortesía.

Miércoles: ahí está la nave rusa

Usando fotos tomadas por el Lunar Reconnaissance Orbiter, Phil Stooke, profesor de la Universidad Western Ontario, resolvió un viejo misterio.
Esa nave de la Nasa produce un mapa de la Luna viajando a 50 kilómetros de altura sobre su superficie.
Al analizar fotos, Stooke encontró el sito exacto donde alunizó una sonda rusa con el explorador Lunokhod 2 hace 37 años, y halló las huellas que dejó el vehículo a lo largo de 35 kilómetros que recorrió, el más largo desplazamiento de un explorador robótico sobre un cuerpo celeste.
Sabiendo la historia de la misión, es posible trazar las actividades del robot con finos detalles, dijo Stooke.
Foto cortesía Nasa.

Jueves: el optimismo dispara el sistema inmune

Sentirse bien sobre el futuro le podría servir para sentirse bien de verdad. En un estudio, los científicos Suzanne Segerstrom, de la Universidad de Kentucky y Sandra Sephton, de la de Louisville estudiaron cómo las expectativas de estudiantes sobre su futuro afectaban la respuesta immune. Conclusión: el optimismo puede ser benéfico para su salud, algo que concuerda con otras investigaciones que han demostrado que las personas optimistas sobre su salud se desempeñan mejor: aquellos que piensan mejor sobre una intervención quirúrgica, se recuperan con mayor facilidad.
El estudio fue publicado en Psychological Science y en él participaron 124 estudiantes seguidos cinco veces durante seis meses. En cada ocasión respondían preguntas sobre cómo se sentían de optimistas en la escuela de leyes donde estudiaban y les inyectaban una sustancia que debía provocar una reacción inmune, que era medida a los dos días.
Una ampolla más grande en la piel indicaba una mayor respuesta immune. Cuando estaban más optimistas, fue mayor.
Sonríale a la vida.

Viernes: el regreso de los hobbits

En 2003 fue reportado el hallazgo de restos de unos seres enanos que vivieron en la isla de Flores en Indonesia, suscitando la admiración del mundo científico así como una controversia que aún se mantiene sobre si son una nueva especie de homo o sólo un caso de enanismo.
Se cree que vivieron desde hace unos 800.000 hasta hace apenas 17.000 años.
Nuevos hallazgos de piedras elaboradas usadas como herramientas en la isla sugieren que los ancestros de los hobbits vivieron al menos 120.000 años antes de lo creído.
“Cualquiera que hubiera estado en la isla hace un millón de años, era probablemente un ancestro del Homo floresiensis, dijo William Jungers, antropólog de Stone Brook University en Nueva York.
Se dice que su cuerpo pequeño, 1 metro, quizás fue una respuesta a la escasez de recursos en la isla. Las herramientas sencllas demuestran las habilidades de estos ancestros, que pudieron haber llegado a Flores superando los profundos canales marítimos en el complejo de islas de Indonesia.
Los huevos hallazgos fueron presentados en Nature y en informes de la Universidad neoyorquina.
Podría caber la posibilidad de que estos primeros ancestros del hobbit fueran responsables de la desaparición del elefante pigmeo Stegodon sondaari y de las tortugas gigantes Geochelone spp, que se extinguieron por aquella época.

La Luna se desnuda por dentro

No demoró mucho en estar ahí, ligada a la Tierra, cuando ¡pum! Sí, la Luna, poco después de su formación, recibió el gran impacto de un asteroide que le dejó una enorme cicatriz de 2.400 kilómetros de diámetro por 11 kilómetros de profundidad. El sitio: la región Aitken del polo sur.
“Es el mayor y más profundo cráter en la Luna, el cual podría engullir Estados Unidos de la costa este a Texas”, dijo Noah Petro, del Centro Goddard de la Nasa. El impacto arrojó polvo por todas partes, incluso enviándolo al espacio. Y el tremendo calor que generó el golpe, derritió parte del piso del cráter, volviéndolo un mar de roca derretida.
Fue el anuncio de lo que vendría: la Luna ha sido golpeada una y otra vez por asteroides que han dejado su huella, cráteres de todos los tamaños, polvo y lava. Hasta ahora poco se ha podido ver de la corteza lunar original, una mirada que podría darse en la región Aitken, en un cráter en todo el borde, llamado Apolo, que mide unos 480 kilómetros.
Sería una oportunidad única para ver algo que no se ha captado hasta ahora, pues la base de ese cráter parece sin ceniza volcánica, una oportunidad para conocer más la historia lunar, un cuerpo que, como indican las pruebas, se formó del golpe de la Tierra con un asteroide o planetoide del tamaño de Marte hace cerca de 4.500 millones de años.
¿Usted ve la Luna? Sí, como los astronautas que la pisaron, pero de su interior no se ha conocido nada. Es el momento, parece.

Esos increíbles rayos cósmicos

Enorme. Todo en el universo es gigante. El tamaño de las grandes estrellas, las distancias entre estrellas y entre galaxias, las explosiones, la velocidad de los objetos, los… rayos cósmicos.
La Nasa reveló que nuevas imágenes del telescopio espacial de rayos gamma, el Fermi, mostraron remanentes de supernovas que emiten radiación mil millones de veces más energéticas que la luz visible, lo que lleva a los astrónomos un paso hacia delante en el entendimiento de una de las fuentes universales de las partículas más energéticas, los rayos cósmicos.
Estos rayos consisten principalmente de protones que se mueven a través del espacio a casi la velocidad de la luz. En su viaje a través de la galaxia, las partículas son curvadas por los campos magnéticos, lo que confunde sus trayectorias y enmascara su origen.
Entender las fuentes de esos rayos es parte del trabajo de Fermi, según Stefan Funk, astrofísico del Kavil Institute for Particle Astrophysics and Cosmology.
Cuando los rayos cósmicos colisionan con el gas interestelar producen rayos gamma.
“El Fermi nos permite ahora comparar la emisión de remanentes de diferentes edades y distintos ambientes”, agregó Funk.
El telescopio de gran área de Fermi, mapeó rayos gamma de mil millones de electron voltios de remanentes de supernovas de edad media, conocidos como W51C, W44 y IC443, que nunca fueron vistos en esa energía. (La energía de la luz visible es de 2 a 3 electron voltios. Cada remanente son los restos en expansión de una estrella masiva que explotó hace 4.000 a 30.000 años.
Fermi también espió los rayos gamma en electron voltios de Cassiopeia A, un remanente de supernova de sólo 330 años.
Foto Nasa

Sorpresas te entrega Plutón

Degradado, pero muy interesante. Considerado hoy un planeta menor, Plutón trae sus sorpresas.
La Nasa presentó una serie de imágenes del lejano planeta menor, tomadas por el telescopio espacial Hubble. En ellas se aprecia un mundo colorido de color melaza oscuro, que experimenta cambios estacionales en el color de su superficie y en el brillo.
Plutón se ha tornado más rojizo mientras el iluminado hemisferio norte se está haciendo más brillante.
Los cambios, interpretaron los científicos de la Nasa, son probablemente consecuencia del hielo sublimado en el polo iluminado por el Sol y luego congelándose en el otro mientras el planeta menor entra en la próxima fase de su prolongado ciclo estacional de 248 años terrestres.
El dramático cambio de color tuvo lugar aparentemente en un término de dos años, de 2000 a 2002.
Estas imágenes permanecerán como la vista más exacta y completa de Plutón mientras llega la sonda Nuevos Horizontes, que en 2015 lo sobrevolará para estudiarlo junto a su llamativo sistema de dos lunas, una de ellas con satélite también.
La sonda, lanzada en se encuentra entre las órbitas de Saturno y Urano, a 16,5 unidades astronómicas de nosotros. Una unidad es la distancia Tierra-Sol, de casi 150 millones de kilómetros. Se halla a 14,1 unidades de Júpiter y a 16,09 de su destino final, Plutón. Nuevos Horizontes fue lanzada en 2006.
Tras sobrevolar Plutón, continuará su recorrido por el cinturón de Kuiper, donde residen otros planetas menores. Dada su velocidad cuando llegue a Plutón, 43.000 kilómetros por hora, no es posible frenarla para que se inserte en órbita pues se requeriría 1.000 veces el combustible que puede cargar.
Por eso se internará en una región desconocida.
Foto cortesía Nasa

Spirit se enterró

Se le acabó el impulso. Spirit, uno de los dos robots que han pasado seis años recorriendo la superficie de Marte, encalló. No se puede mover. Pero no ha muerto, según la Nasa: continuará su misión, quieto como una roca, realizando otras clases de mediciones.
Los esfuerzos por liberarlo de las arenas en las que cayó en abril pasado tras cruzar una superficie rugosa y llegar a un punto arenoso, han resultado infructuosos. Funcionan cinco de sus seis ruedas, pero no ha logrado salir. Un problema adicional es que se acerca el invierno marciano, por lo que los paneles solares recibirán menor energía. Los esfuerzos se dirigirán mejor a orientarlo en el sitio donde quedó para que pueda sobrevivir la temporada y enviar información a la Tierra de cuando en cuando.
¿Qué hará de ahora en adelante? Los científicos de la Nasa explicaron que hay diversas actividades que puede cumplir: las herramientas en su brazo pueden medir la variación en el suelo cercano. Puede además estudiar el viento y cómo mueve las partículas y estudiar las pequeñísimas oscilaciones en la rotación marciana.
El otro robot, Opportunity, va camino hacia el cráter Endeavor. Ha recorrido unos 20 kilómetros en los seis años que lleva en el planeta rojo, aunque la misión original tenía una duración de sólo 90 días.
En la foto de la Nasa, las huellas de Spirit sobre Marte, en el punto donde quedó atrapado.

Agáchense que viene el asteroide

No golpeará en 2036, como tanto se dijo. Eso, al menos, dicen los nuevos cálculos.
El asteroide Apophis mide como dos campos y medio de fútbol americano. Si golpeara la Tierra el daño sería de grandes proporciones. Pero los científicos especializados en objetos cercanos, Steve Chesley y Paul Chodas del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la Nasa en Pasadena, California, refinaron las primeras mediciones.
Descubierto en 2004, se había dicho que su órbita se cruzaría con la de la Tierra en 2036. Pero las estimaciones ahora dicen que si hubo un chance en 45.000 de colisión, ahora es de cuatro en un millón.
Dentro de los cálculos, se determinó otro encuentro cercano. en 2068, con tres entre un millón de probabilidades de choque.
En un comienzo se había pensado que existía un 2,7 por ciento de chance de colisión en 2029 y 2036.
Lo que sí se cree es que el asteroide tendrá un acercamiento increíble, colocando quizás un récord, al pasar a tan sólo 29.500 kilómetros de la superficie.
Tocará agacharse.

El sitio más frío del Sistema Solar

No es fácil afirmar que debe ser el sitio más retirado del Sol. ¿Qué diría si le preguntaran cuál es el lugar más frío del Sistema Solar? Plutón o quizás los otros planetas menores por el cinturón de Kuiper, o la Nube de Oort, donde se forman no pocos cometas.
Pues acá cerca de nosotros hay un sitio con temperaturas más frías que las de Plutón: la Luna.
Sí, la Luna, quién lo creyera, pese a que está como nosotros a unos 150 millones de kilómetros del Sol.
En los cráteres oscuros donde nunca entra la luz solar, las temperaturas son de -240 grados centígrados, mientras que el lado iluminado de Plutón fue medido en 2006 en -230 grados.
Obvio, explica Randy Gladstone, científico planetario del Southwest Research Institute en Colorado, citado por New Scientist, hay otras regiones que son muy frías en el Sistema Solar, que no reciben la luz directa del Sol, pero no han sido medidos todavía.
La medición provino de la sonda Lunar Reconnaissance Orbiter y su sensor de temperatura, Diviner. Foto cortesía Nasa, del polo sur lunar.

Choque en la Luna

Choque lunar. O, mejor, contra la Luna. La idea: ver si hay agua en el satélite, lo que facilitaría futuros asentamientos humanos. ¿Cómo así? En estos momentos dos sondas orbitan ese satélite de la Tierra.
La Nasa escogió el mejor sitio para el impacto del Lunar Crater Observation and Sensing Satellite el próximo 9 de octubre. Está en la región del polo sur. Se espera que con el impacto, se abra un buen hueco, que permita analizar si hay agua subterránea
Los impactos serán seguidos desde la Tierra por un grupo de astrónomos profesionales y aficionados, además de la otra sonda que orbita la Luna. Y podrá ser seguido a través de Nasa TV en el sitio web de la agenda: www.nasa.gov
En la imagen tomada por la sonda, cortesía de la Nasa, se aprecian la Luna y la Tierra captadas pro la sonda el 17 de agosto.

Un mar en la lejana luna

Hay agua y océanos en la Tierra. Se cree que puede haber bajo la superficie de la luna Europa de Júpiter. Marte la pudo tener, o aún conserva algo. Y hasta en la Luna habría.
Por primera vez hay indicios de un océano subterráneo en la pequeña luna Encelade de Saturno, sistema que explora hace años la sonda Cassini.
Ese satélite presenta unos chorros que salen expelidos al espacio, una especie de géiseres.
La misión Cassini acaba de encontrar granos de sal en el anillo más externo de Saturno. Ese hecho indica que la luna Encelade, que es la que llena esa estructura con el material que sale de su interior por aquellos chorros, podría contener un océano salado, tal como en la Tierra, bajo la superficie.
Cassini descubrió en 2005 esas emanaciones. Los chorros expelen pequeños granos de hielo y vapor, algunos de los cuales escapan de la gravedad de la luna y forman el anillo exterior del gran planeta. El analizador de polvo cósmico a bordo de la sonda analizó los granos y encontró sal en ellos.
“Creemos que los minerales salados en el interior de Encelade surgieron de rocas lavadas en el fondo de una capa de líquido”, dijo Frank Postberg, científico a cargo de aquel analizador en el Max Planck Institute for Nuclear Physics en Heidelberg (Alemania) y así se reporta el jueves 25 en el journal Nature.
El grupo de científicos cree que debe haber agua presente en esa luna porque es la única manera de disolver las significativas cantidades de minerales que responden por los niveles detectados de sal.
En la foto cortesía de la Nasa, imagen de los chorros que salen de Encelade.