Mis 10 noticias científicas de la semana (20-26)

1. No me pica la pica

El escorpión de Arizona está entre los arácnidos de picadura más fuerte e incluso letal. Bien, un pequeño ratón de los grillos (Onychomys torridus) se lo traga como si nada. ¿Cómo lo hace? Los investigadores que publicaron sus hallazgos en Science encontraron que posee un aminoácido que marca la diferencia y lo hace resistente al dolor, a diferencia de lo que sucede con los ratones domésticos y los humanos.

2. Adiós a las pelucas

Científicos de la Universidad de Columbia desarrollaron un método para hacer crecer células dermales papilares humanas en un cultivo en 3D que podría ayudar a curar la calvicie, según publicaron en Proceedings of the National Academy of Sciences. Hasta ahora no se había lograron que crecieran en laboratorio. La idea es trabajar con células de la propia persona, lo que aumenta las posibilidades de éxito.

3. Lejos, pero bien lejos en el pasado

Astrónomos de la Universidad de California en Riverside descubrieron la galaxia más distante vista hasta hoy, que se formó cuando el universo apenas tenía unos 700 millones de años. Hoy tiene más de 13.700 millones. El hallazgo fue reportado en Nature, Una aproximación al estudio de los ‘primeros momentos’ del universo y el proceso de evolución estelar y galáctica.

4. Qué fríoooooo

Astrónomos analizaron con la red Alma en el desierto de Atacama (Chile) el objeto más frío del universo conocido, la nebulosa del Bumerán a 5.000 años luz, la que solo tiene 1 grado Kelvin, menor que la radiación de fondo de microondas. Al estudiarla hallaron que es muy diferente a como la muestran telescopios como el Hubble y que se trata de una nebulosa planetaria: la estrella que la origina está apenas comenzando a arrojar las capas externas, se reveló en el Astrophysical journal.

5. Así se forma una cara

Científicos del Lawrence Berkeley National Laboratory encabezados por Axel Visel identificaron en cráneos de ratones varias regiones del genoma que están relacionadas con el desarrollo del cráneo, Al modificar tres de ellas hubo cambios en la morfología. El estudio apunta a identificar en humanos en un futuro las causas de malformaciones como el labio y paladar hendidos. El artículo fue publicado en Science.

6. Secretos de la selva amazónica

Un mono que ronronea como un gato, una rana que cabe en la uña, una piraña vegetariana, una serpiente de colores están entre las 441 especies nuevas descubiertas en una región de la Amazonia entre 2010 y 2013 según un reporte del World Wildlife Fund. De esas, 258 son plantas, 84 peces, 58 anfibios, 22 reptiles, 18 aves y un mamífero. Todo ello sin contar los insectos e invertebrados hallados. Selva biodiversa.

7. Los días más calientes de todos

Qué calor hace. Al menos en el Ártico canadiense oriental durante los últimos 100 años se ha sentido más calor que en los pasados 44.000 años y quizás en los últimos 120.000 años, de acuerdo con un estudio de la Universidad de Colorado que confirmó el nivel más alto en comparación con el Holoceno temprano, cuando la cantidad de energía solar que llegaba a la Tierra era un 9% más alta.

8. Venía e hizo ¡pum!

Astrónomos aficionados captaron la explosión del cometa C/2012 X1 cuando se encontraba a unos 450 millones kilómetros de la Tierra. Fue el jueves en la noche hora colombiana. No se pudo precisar si desapareció o, como ha sucedido con otros, el estallido solo se debió a irregularidades en el núcleo de hielo.

9. Un Sol demasiado juguetón

Tres explosiones fuertes se produjeron esta semana en el Sol, esperándose auroras boreales y bloqueo temporales de comunicaciones, de acuerdo con SpaceWeather. El observatorio del clima solar indicó que pueden esperarse más explosiones pues hay manchas muy activas que están de cara a la superficie terrestre. Dos de las explosiones se sucedieron en la mancha AR 1882 el jueves y la otra el viernes.

10. Cero y pasaron de 1.000

Con el hallazgo de 11 nuevos planetas de un tiro, la Enciclopedia de Planetas Extrasolares reveló que se pasó la barrera de 1.000 planetas alrededor de otros soles. Un logro en tan solo 21 años, desde que en 1992 se descubriera el primero alrededor de un objeto conocido como pulsar. Al momento hay más de 3.600 otros cuerpos candidatos a planetas.

Mis 10 noticias científicas de la semana (6-12)

1. Los diamantes son eternos

Los científicos planetarios Mona L. Delitsky de California Specialty Engineering en Pasadena, California, y Kevin H. Baines de la Universidad de Wisconsin-Madison, al realizar cálculos sobre las fases de carbono en los planetas gigantes Júpiter y Saturno encontraron que en las profundidades de esos cuerpos deben existir diamantes, diamantes incluso tan grandes como icebergs, que flotan en el hidrógeno líquido.

2. Estire la trompa y sígame

Aunque los grandes simios no lo comprenden, los elefantes entienden cuando alguien señala con el brazo un punto y lo siguen, señal que podrían ver como una pista para halar comida, dijeron investigadores en Current Biology. Los elefantes seguían el brazo sin entrenamiento alguno. Una demostración de la capacidad de estos grandes animales para interactuar con los humanos.

3. Una agradable visita

Partió en 2011 y va hacia Júpiter, a donde llegará en 2016. Pero pasó por la Tierra, no porque la añore, sino para darse un empujón gravitacional para aumentar su velocidad y encaminarse ahora sí hacia el mayor planeta del Sistema Solar. Es la nave Juno, que voló a solo 538 kilómetros de la superficie terrestre.

4. El vencejo no pide pista

Una ave suiza común en los Alpes vuela seis meses sin escala, durante el recorrido migratorio hacia África revelaron científicos en Nature Communications. A los pájaros, con una envergadura alar de unos 52 centímetros y longitud de 22-23, les colocaron equipos para seguirlos, los que registraron su movimiento durante la travesía, señales que se mantuvieron invariables durante 200 días. Las aves cazan en vuelo y duermen también. Todo un hito.

5. Perdido en el espacio

A qué se debe tanta soledad, no se sabe con seguridad. Lo cierto es que astrónomos en Hawai y del Max Planck Institute en Alemania reportaron el hallazgo de un planeta 6 veces mayor que Júpiter que vive solo. Sí, no tiene estrella madre. Fue hallado cuando buscaban enanas marrón, una especie de estrellas fallidas que no alcanzaron tamaño para quemar hidrógeno. El planeta, PSO J318.5-22 se encuentra a 80 años luz. ¿Es planeta o enana marrón? Mejor llamarlo objeto libre de masa planetaria.

6. Agua en el infinito

Astrofísicos hallaron evidencias de que hubo un cuerpo rocoso lleno de agua alrededor de una estrella enana blanca a 170 años luz de la Tierra. Tras analizar restos de polvo alrededor de la estrella GD 61 detectados con el telescopio espacial Hubble y los del W. M. Keck, encontraron un exceso de oxígeno, señal de que los restos pertenecieron a un cuerpo que tenía un 26% de agua. La Tierra solo tiene 0,023%. El estudio apareció en Science.

7. Alivio cerebral

Cuando una persona es rechazada socialmente, el cerebro libera un analgésico con lo cual ayuda a lidiar con el ‘dolor social’, indicó un artículo publicado en Molecular Psychiatry. El hallazgo indica que esa liberación se produce no solo para el dolor físico, que ya había sido demostrado. En la acción entra en funcionamiento el sistema opioide con que cuenta el cerebro.

8. Viene lo más duro

Las áreas más biodiversas del planeta podrían sufrir los peores embates del cambio climático, de acuerdo con un estudio publicado en Nature. Los modelos sugieren que hacia 2047 se tendrían las peores consecuencias, que podrían retrasarse un poco si disminuye la emisión de gases de efecto invernadero. Una advertencia a tiempo para proteger la población: en el Trópico están muchos países de escasos recursos.

9. El número atómico mágico

34 es el número de los neutrones de acuerdo con un estudio publicado en Nature. Ese número corresponde a una subestructura particular del núcleo atómico, lo que podría ayudar a entender procesos astrofísicos como la creación de núcleos atómicos en las estrellas dijeron los investigadores.

10. Mejor táctica contra el cáncer

La mayoría de pacientes cuyo cáncer de mama se ha diseminado a los ganglios linfáticos se somete a la extirpación de casi todos los ganglios después de la quimioterapia para determinar si quedan restos del cáncer. Un estudio realizado dirigido por Judy Boughey, de la Clínica Mayo, revela que un procedimiento menos invasivo, cirugía del ganglio centinela, identificó si quedaban restos del cáncer en 91 por ciento de las pacientes. Esta cirugía requiere la extirpación de solamente pocos ganglios. Los resultados aparecen en Journal of American Medical Association.

Las lágrimas de ratón joven no mienten

Lágrimas de ratón. Un compuesto en las lágrimas de los ratones jóvenes evita que los adultos busquen aparearse con ellos, de acuerdo con un estudio publicado en Nature.

Animales nocturnos como los ratones dependen de su nariz para sobrevivir, tanto para escapar a depredadores como para combatir rivales en el apareamiento. El olor dejado en la orina alerta de inmediato, mucho más rápido que la señal visual que procesan los humanos.

En los ratones la conducta social también es dirigida por esas señales químicas, las feromonas.

Los científicos han observado diferencias en cómo los ratones interactúan con los adultos, jóvenes o bebés, pero no conocían cuáles señales sensoriales permitían esa discriminación por edad.

Ahora investigadores encabezados por Stephen Liberles, han descubierto una feromona hallada solo en las lágrimas de los ratones jóvenes. En los experimentos demostraron cómo esa molécula, un péptido denominado ESP-22, protegía los ratones pre púberes de la actividad de apareamiento de los adultos.

El estudio es un paso hacia el entendimiento de cómo un sistema sensorial puede regular las conductas sociales.

“Al identificar feromonas específicas y los receptores que activan, se tiene la visión de los circuitos neurales que controlan esas conductas instintivas”, dijo Liverles. “La idea es generar un conjunto de distintas feromonas que controlen distintos comportamientos. Luego se puede ver cómo el sistema olfativo las canaliza para producir la respuesta adecuada de conducta”.

Mis 10 noticias científicas de la semana (1-7)

Tomado de Avatar

1. Luna, lunera, cascabelerea

En un paper aceptado para publicación en Astrophysical Journal Letters, Jorge Iván Zuluaga, astrónomo director del pregrado de Astronomía de la Universidad de Antioquia y Rene Heller, de Macmaster Unviersity en Canadá, estudiaron la posible habitabilidad de lunas alrededor de planetas en otros sistemas solares, una posibilidad que se ha venido comentando en los dos últimos años. Para los científicos, es muy poco probable que se pueda dar la vida en esos satélites a menos que estén protegidos magnéticamente de la radiación cósmica, para lo cual tendrían que estar muy cerca de sus planetas y entonces serían muy calientes.

2. Tan parecidos pero tan diferentes

Quien diga que delfines y murciélagos son muy parecidos, sería objeto de burlas. Pero parece que tienen cosas en común. Un estudio de Queen Mary University publicado en Nature sugiere que el sistema de ecolocalización en ambos tiene raíces genéticas similares, un proceso conocido como evolución convergente. En el estudio compararon 22 secuencias genéticas de 22 mamíferos, incluidos delfines y murciélagos, que desarrollaron de manera independiente la ecolocalización y hallaron convergencias en casi 200 regiones genómicas.

3. Una sorpresa en el fondo del mar

Tan grandes solo se conocían en Marte y, desde el año pasado, en el gran asteroide Vesta en el cinturón principal entre Marte y Júpiter. En el Océano Pacífico científicos reportaron la existencia de un enorme volcán tan extenso y grande como las islas británicas, situado a unos 1.600 kilómetros al este de Japón, según el reporte presentado en Nature Geoscience. Se trata de Tamu Massif, el rasgo más sobresaliente de la cadena montañosa Shatsky Rise formada hace 130 a 145 millones de años.

4. Qué frío tan horrible

Como si hubiera faltado frío en la última Edad de Hielo hace unos 13.000 años, un asteroide golpeó la Tierra y ayudó a enfriar más el clima, causando lo que se conoce como la Dryas reciente, una variación extrema del clima en menos de 100 años, reveló un estudio publicado en PNAS. Las evidencias serían fragmentos rocosos en Quebec. Canadá, de la explosión que sucedió tan lejos como en Pensilvania, Estados Unidos. El hallazgo sin embargo no convence aún a toda la comunidad científica.

5. Ancianos jugadores

No lo harán por vicio incontrolable y tampoco son degenerados. No. Un estudio publicado en Nature sugiere que las personas de edad que jueguen videojuegos mejoran la capacidad de realizar varias acciones a la vez (multitask), una mejoría que duró hasta seis meses. Distintos estudios sobre el tema, relacionados con detener el declive cognitivo han arrojado resultados mixtos, pero este se centró en una sola habilidad.

6. Para oírte mejor

Son muy pequeñas, de solo 1 centímetro, pero a esa especialidad le suman otra: las ranas Gardiner de las islas Seychelles escuchan por… la boca. Sí, como carecen de oído medio y por lo tanto de tímpano y los 3 huesecillos, la boca les sirve para escuchar. Por la cavidad bucal entran las ondas acústicas para hacer vibrar la estructura ósea que da hacia el oído interno. Tal parece que guardan un rasgo adquirido cuando vivían en el continente antiguo Gondwana. El estudio fue publicado en PNAS.

7. Aquí la Luna

En un mes debe llegar a la Luna la sonda Ladee de la Nasa, con el fin de estudiar durante 100 días la composición de la delgada atmósfera lunar y el polvo en ella, con lo que se resolverán acertijos como la luz coloreada observada en misiones Apolo. La nave se insertará en una órbita baja, por lo que necesitará más energía, debido a lo cual el viaje hacia el satélite natural tardará más: así se ahorrará energía informó la agencia espacial.

8. Qué tiempos aquellos

Científicos encontraron en una roca en Eastern Cape, Sudáfrica, lo que es el primer vestigio de un invertebrado en el supercontinente Gondwana. Se trata de un escorpión que vivió hace cerca de 350 millones de años. Cuando la masa continental del planeta se partió, Gondwana estuvo en el sur. De esa parte no se habían encontrado señales de animales, al contrario de su contraparte norteña, Laurasia. El escorpión fue de los primeros colonizadores de tierra firme en Gondwana,, cuando los animales comenzaban a salir de las aguas del océano. El estudio fue publicado en African Invertebrate.

9. Se calentó el parche

En busca de cuerpos fríos en el universo, astrónomos encontraron hace dos años, gracias al telescopio espacial Wise de Nasa, una nueva clase, unas enanas cafés, aunque no se pudo determina con exactitud la temperatura. Un nuevo estudio reveló que son algo menos frías de lo que se creía: su temperatura es entre 120 y 175 grados centígrados. Estos cuerpos, algunas veces llamados estrellas fallidas, son los cuerpos celestes libres más fríos: para alcanzar las bajas temperaturas luego de enfriarse por miles de millones de años quiere decir que solo pueden tener de 5 a 20 veces la masa de Júpiter. Su única fuente de energía es la contracción gravitacional. El estudio fue publicado en Science.

10. Flaco: contagiame

Qué sorpresa: parece que ser delgado puede ser… contagioso. Sí, una bacteria intestinal de personas puede invadir los intestinos de ratones que portan microbios de personas obesas y las invasoras logran que los ratones no engorden, según estudio publicado en Science. Como todo lo bueno tiene su problema, los beneficios tienen un inconveniente: los microbios invasores solo actúan cuando el ratón come alimentos sanos. Incluso la bacteria bloqueadora de grasa no puede luchar contra una dieta mala, sugiere el líder del estudio, Jeffrey Gordon, microbiólogo de la Universidad de Washington en San Luis.

De noche es mejor

Yo sé quién te pica mientras tú duermes: sí el mosquito anofeles. Un estudio publicado en Nature reveló que ese gran transmisor de malaria en África huele mejor los olores humanos durante la noche. Por eso actúa cuando la inocente víctima duerme.

El equipo de investigadores de la Universidad de Notre Dame con el profesor Giles Duffield y Zain Syed utilizó una aproximación integral para examinar la capacidad del mosquito de oler durante las 24 horas incluyendo técnicas proteómicas, senso-fisiológicas y de comportamiento, analizando además el rol de una gran familia de proteínas quimiosensoriales del mosquito, las OBP.

El equipo reveló la abundancia diaria de la proteína es más alta durante la noche que en el día.

La coincidencia del pico de abundancia de la proteína, la sensibilidad olfativa y el acto de picar reflejan el afinado control de la fisiología del mosquito: la proteína y la sensibilidad olfativa son altas cuando se requiere y baja cuando no, en el día.

Samuel Rund, uno de los investigadores, expresó que “es fascinante: durante el día el mosquito duerme y no requiere olerlo, pero cuando se oculta el Sol, el sistema olfativo se hace extra sensitivo y él queda listo para olerlo y picarlo”.

Estudios en los últimos años también han relacionado el olor desprendido por ciertas partes del cuerpo, como los pies y la atracción sobre el mosquito, que parece picar más en esa zona.

Mis 10 noticias científicas de la semana (25-31)

1. Nacen muy aprendidos

Cuiden lo que dicen: los bebés pueden escuchar palabras específicas cuando están en el vientre materno y recordarlas en los días siguientes al nacimiento, reveló un estudio en Proceedings of the National Academy of Sciences. Los resultados ayudan a entender cómo el ambiente acústico temprano ayuda a moldear el cerebro. El estudio registró la actividad cerebral de los bebés al ponerles grabaciones de palabras de sus padres aún sin nacer.

2. Qué dura es la pobreza

Las preocupaciones por el dinero impiden que la persona piense bien de acuerdo con un estudio que midió el coeficiente intelectual y el control mental, investigación realizada por Anandi Mani de la Universidad de Warwick en Inglaterra. La carencia de dinero hace que la gente no prevea y piense a más corto plazo. Publicado en Science, no logró sin embargo el consenso de colegas: para algunos, como Kathryn Edin de Harvard, las madres pobres hacen milagros con el poco dinero y eso exige mucha eficiencia cerebral.

3. Dolores que cambian

La migraña puede cambiar de forma permanente la estructura del cerebro de acuerdo con un estudio aparecido en Neurology. Messous Ashina, de la Universidad de Copenhagüe informó que el meta análisis realizado muestra que no se trata de un padecimiento benigno como se ha considerado sino que puede aumentar el riesgo de lesiones cerebrales, con anormalidades y aumento del volumen cerebral. La migraña afecta del 10 al 15% de la población.

4. Ununpetio, recuérdelo

Tras experimentos exitosos, científicos de la Universidad de Lund en Suecia confirmaron lo que había anunciado hace tiempo físicos rusos: la existencia de un nuevo elemento, llamado provisionalmente ununpetio, cuyo número atómico es 115. La confirmación fue publicada en Physical Review Letters. Para el experimento se produjo un nuevo tipo de isótopo que se transformó en otras partículas mediante un proceso llamado descomposición alfa.

5. Un pariente en la distancia

A 250 años luz de nuestro Sol fue detectado en mellizo, una estrella 4.000 millones de años más vieja pero idéntica en composición. Es la estrella HIP 102152, situada hacia la constelación de Capricornio y cuyo espectro permitirá estudiarla para conocer la evolución de nuestro Sol. La estrella se encuentra en las etapas finales de su vida antes de pasar a ser una estrella gigante roja. El estudio fue de astrónomos de la Universidad de Sao Paulo con el uso del VLT de la ESO en Chile.

6. No piensa pero hará pensar

Científicos de la Universidad de Viena liderados por Juergen Knoblich desarrollaron en laboratorio un minicerebro con base en células madre inducidas pluripotentes, una estructura que alcanzó el tamaño de una arveja y que reveló diferentes áreas cerebrales. Aunque se está muy lejos de crear un cerebro completo en laboratorio, el desarrollo podría ser útil para estudiar algunas anomalías sicológicas y otros padecimientos. El estudio fue publicado en Nature.

7. Amo los cerdos

Los cazadores recolectores europeos hace 4.000 años antes de la era actual criaban cerdos de acuerdo con un estudio revelado en Nature Communications. Al parecer en esa época existían un intercambio entre agricultores y cazadores-recolectores en el que compartían animales y conocimientos. Aquellos eran los que poseían los cerdos, que fueron luego adquiridos por los segundos de acuerdo con las evidencias halladas por los investigadores de las universidades de Aberdeen y Durham.

8. Un troyano en Urano

Son muy famosos los de Júpiter, donde abundan, y hace poco se detectaron en Neptuno. Ahora astrónomos de la Universidad de British Columbia reportan el hallazgo de un asteroide troyano en el lejano Urano, El denominado 2011 QF99 podría ser parte de una gran población de objetos transeúntes atrapados temporalmente por la gravedad de los planetas más grandes del Sistema Solar. Un troyano es un asteroide que gira en la misma órbita del planeta. El asteroide hallado mide unos 60 kilómetros.

9. Cómo no lo había visto

Al analizar datos de radar de una misión aérea de la Nasa, científicos detectaron la existencia de un enorme cañón subglacial en Groenlandia, de unos 750 kilómetros de longitud y unos 800 de profundidad. Por él, hace millones de años corrió un río, cuando no existía la enorme capa de hielo sobre el piso terrestre, sugieren los investigadores. El informe apareció en la revista Science.

10. El monstruo no quiere comer

Con el telescopio espacial Chandra, en resolución de rayos X, astrónomos detectaron que el agujero negro Sagitario A en el centro de nuestra galaxia solo engulle el 1 por ciento del gas que cae hacia él, el resto es expulsado hacia afuera antes de que alcance el horizonte de sucesos del cual no podría escapar. ¿Anda lleno? Los astrónomos creen que el gas es muy caliente y difuso, siendo difícil de capturar por parte del agujero. El estudio apareció en Science.

Mis 10 noticias científicas de la semana (11-17)

Diagrama con órbitas de los asteroides

1. De susto no ha pasado nada

Hoy se conocen 1.397 asteroides potencialmente peligrosos. Es un enjambre de rocas que, literalmente, rodea la Tierra. Aunque no todos se han detectado, una misión en la que se trabaja hace año, los más grandes sí son conocidos. La Nasa reveló un diagrama que muestra las órbitas de esas rocas alrededor de nuestro planeta y en verdad marean. Y asustan.

2. El cáncer baja desde la boca

No hace mucho bacterias residentes en la boca fueron vinculadas al cáncer colorrectal. Esta semana, dos estudios publicados en Cell Host & Microbe revelaron cómo microbios fusobacteria, que se encuentran en la boca, estimulan respuestas malas y activan genes para el crecimiento del cáncer y generar así tumores colorrectales. “La fusobacteria puede proporcionar no solo una nueva forma de agrupar o describir los cánceres de colon sino también una perspectiva sobre cómo atacar esos medios para frenar el crecimiento del tumor y su diseminación”, dijo Wendy Garret, autora senior.

3. Qué soroche

Un estudio de científicos de la Universidad de San Diego permitió establecer bases genéticas del soroche, aquel malestar de salud, a veces de consecuencias graves, entre quienes viven en la altura. Aunque muchas personas acostumbradas a vivir en lugares a más de 4.000 metros no tienen problemas, otros sí. Los científicos encontraron 11 mutaciones al parecer responsables de la falta de adaptación a la altura.

4. Un carnívoro muy bien escondido

Al analizar individuos de museo del olingo (género Bassirycion), un pequeño mamífero de Centro y Suramérica, científicos detectaron que mezclado en los ejemplares podría haber una especie diferente, por lo que al viajar a Ecuador y recoger muestras de ADN, encontraron que algunos de esos ejemplares de museo eran una nueva especie, que denominaron olinguito (Bassirycion neblinus) del que hallaron cuatro subespecies, dos de las cuales han sido reportadas en el pasado en Antioquia (Urrao y Santa Elena) y otras regiones de Colombia sobre Los Andes.

5. Artesanos del cuero hace 40.000 años

Excavaciones en sitios de Neandertales de hace 40.000 años han permitido descubrir herramientas para trabajar el cuero que incluso son usadas hoy por los modernos trabajadores de ese material según el artículo aparecido en Nature. Entre las herramientas figura el llamado alistador. Se creía que esas herramientas solo habían sido desarrolladas por los humanos modernos. Al compararlas con los utensilios de fabricantes de cuero actuales se encontró una gran semejanza. Las herramientas habían sido halladas al suroeste de Francia en la región de Dordoña.

6. A mitad del camino

La nave Juno que se dirige hacia Júpiter pasó esta semana la mitad de su recorrido: 1.415 millones de kilómetros. La sonda no viaja en línea recta sino que su trayectoria permite pasar por planetas para agarrar velocidad adicional. De hecho en octubre 9 pasará cerca a su madre, la Tierra, a tan solo 559 kilómetros, y ahí sí saldrá disparada hacia su objetivo, el gran planeta al que llegará en julio de 2016.

7. Genes y epilepsia

Una a dos personas de cada 100 padecen epilepsia, una condición altamente incapacitante aunque en muchísimos casos bien controlada mediante medicamentos. En Nature se publicó un estudio que relaciona unos genes con dos formas de epilepsia, lo que a futuro podría traducirse en mejores tratamientos. El estudio hace parte del Proyecto Genoma de la Epilepsia que busca descifrar todas las bases genéticas de la enfermedad.

8. ¡Mírenlo, ahí está!

Luego de dos meses de haber permanecido oculto tras el resplandor del Sol, el cometa ISON fue visto de nuevo el lunes con un brillo menor al esperado. Del cometa se dijo, cuando fue descubierto el año pasado, que sería el cometa del siglo a fines de 2013, una predicción que está por verse pues entre otras pasará tan cerca de la superficie del Sol que no se sabe si sobrevivirá. Si lo hace podría ser visible a ojo desnudo en los amaneceres de comienzos de diciembre.

9. Una especie muy exitosa

Parecían roedores. Se conocen más de 200 especies, pero se extinguieron luego de vivir al menos 100 millones de años. Los multituberculados. Un artículo en Science reportó el hallazgo de un individuo de una nueva especie, Rugosodon euroasiaticus, que revela porqué fueron tan exitosos: dientes dispuestos tanto para alimentarse de plantas como de animales y unos tobillos rotadores. Se cree que esta especie allanó el camino para la posterior aparición de los mamíferos. El fósil tiene 160 millones de años.

10. Dos monstruos juntos

Cerca al masivo agujero negro Sagitario A en el centro de nuestra Vía Láctea, del Max Planck Institute for Radio Astonomy detectaron un magnetar, un pulsar con un enorme campo magnético que controla la masa que cae hacia el agujero, un sueño que habían perseguido los astrónomos por varios lustros. Un magnetar es un pulsar con un campo magnético 100.000 millones de veces más potente que el de la Tierra. Un pulsar es una estrella de neutrones que gira a altísimas velocidades.

Hallan genes ligados a la epilepsia

Genes involucrados en epilepsia

Hay quienes tienen los genes que contribuyen a la epilepsia y no la desarrollan y otros con esta a los que ciertos medicamentos no les sirven.

Científicos detectaron las raíces genéticas de dos de las más severas formas de epilepsia. “Durante generaciones hemos tratado la mayoría de las formas de epilepsias sin saber qué causa la enfermedad. Ahora, por primera vez, hemos identificado factores claros de riesgo genético en pacientes con epilepsia severa”, indicó Ruben Kuzniecky, profesor de Neurología en la Universidad de Nueva York e investigador sobre la epilepsia.

Él con otros científicos están entre quienes poseen 329 mutaciones genéticas al azar asociadas con esas formas severas del mal.

Los hallazgos publicados en Nature son los primeros que establecen las bases genéticas de la enfermedad y se deben al Proyecto Genoma de la Epilepsia desarrollado por 27 centros médicos del planeta.

Desde 2007 el equipo ha recogido muestras de sangre e información clínica de más de 4.000 pacientes con epilepsia y de sus familiares.

La meta es encontrar blancos moleculares que transformen la manera como la epilepsia, condición neurológica caracterizada por una actividad eléctrica anormal en el cerebro que provoca convulsiones crónicas, es diagnosticada y tratada.

El mal afecta 1 a 2 personas de 100 en el mundo. Para la mayoría de las formas de epilepsia la causa es desconocida, pero los científicos creen que la genética tiene mucho que ver. El riesgo entre personas con padres o hermanos con el desorden es de 4 a 8 por ciento, mientras en la población general de 1 a 2%. Hasta ahora solo se ha descubierto un manojo de genes ligados a formas raras de epilepsia en unas cuantas personas.

Se ha creído que para las formas comunes, incluyendo las 2 investigadas en el estudio -espamos infantiles y síndrome de Lennox-Gastaut- la condición surge por una combinación de mutaciones heredadas y otras al azar que ocurren luego del nacimiento, llamadas mutaciones de novo. Identificarlas es clave para entender porqué unas personas con antecedentes familiares nunca desarrollan la enfermedad y ciertas medicinas son más efectivas en unos pacientes que en otros.

Los espamos infantiles o síndrome de West, son un tipo de convulsión asociado con severos problemas de desarrollo que a menudo afectan niños de 4 a 8 meses; el síndrome Lennmox-Gastaut se caracteriza por convulsiones en la infancia que no responden a la terapia y también provocan severos problemas de desarrollo.

El análisis reveló mutaciones al azar (novo) en 9 genes con 4 mutaciones que nunca habían sido asociadas a la epilepsia. “Detectamos que cada mutación porta un riesgo sustancial para estas formas de epilepsia”.

Lo sorprendente es que mutaciones individuales en genes distintos convergen en canales biológicos específicos, sugiriendo la necesidad de una medicina personalizada.

Porqué ciertos genes son más vulnerables a las mutaciones que otros y porqué la gente desarrolla distintas formas de epilepsia es aún desconocido. “Dos personas pueden tener la misma mutación, pero la expresan distinto clínicamente”, indicó Kuzniecky.

Las mutaciones se sobreponen con el espectro del autismo y los problemas severos del desarrollo, sugiriendo que comaprten las mismas bases moleculares.

Para qué tener sexo si así me va bien

¿No tener sexo? Parece aburrido. Pero hay quién vive así y lo ha hecho por millones de años sin problema alguno. Es más, es exitosa.

A los rotíferos no se les conoce macho alguno y sin embargo van por ahí regando… especies. No es que sea por obra y gracia de un milagro. No. El secreto quedó al descubierto al secuenciarse el genoma de Adineta vaga, publicado en Nature.

En vez del modo estándar de usar la reproducción sexual para evitar mutaciones nocivas en su ADN, este pequeñísimo animal acuático parece haber adoptado otras estrategias para mantener linajes durante milenios sin daño genético ni haberse autoeliminado, como dice David Mark Welch, del Marine Biological Laboratory en Woods Hole.

Junto a Irina Arkhipova lideró el proyecto de de secuencia análisis del genoma dfel rotífero.

En los rotíferos bdelloides no se han encontrado ni machos ni meiosis (la división celular para producir espermatozoides y óvulos). En vez de eso, los huevos sin fertilizar se dividen para producir los descendientes. Esta estrategia, que para la mayoría de animales sería un camino sin salida, es confirmada por el genoma del rotífero “lo que es consistente con lo que esperaría ver ante la ausencia de meiosis”, dijo Welch.

“Es difícil probar un negativo y no podemos decir que nunca exista una oportunidad de que el rotífero tenga sexo. Pero sería una especie de meiosis loca”.

En la mayoría de especies animales formas alternativas del mismo gen (alelos) se encuentran en el mismo punto en dos cromosomas diferentes -uno de la madre, otro del padre- emparejándose durante la meiosis y segregándose en nuevas células en espermatozoides y óvulos. En el genoma de este rotífero las copias de los genes no están iguales en la pareja de cromosomas o están localizados en el mismo cromosoma. Esto significa que los alelos no serían capaces de emparejarse durante la meiosis y producir las células reproductoras.

Si los bdelloides no tiene sexo ¿cómo evitan la acumulación de mutaciones o generan más diversidad?

El genoma muestra evidencia de otras maneras de mantener genes sanos y linajes viables. Uno es la conversión de genes, en la cual un alelo remplaza otro durante los mecanismos de reparación del ADN u otras estrategias. El otro es la transferfencia horizontal de genes de un organismo a otro, común entre microbios y rara vez vista en animales. Al menos 8 por ciento de los genes del rotífero, más que en otro animal, pueden haberse adquirido por ese mecanismo.

“En general, las líneas germinales animales están bien protegidas para no adquirir genes de fuentes externas”, según Arjhipova. Los bdelloides son inusuales porque se pueden desecar por meses y luego revivir cuando tienen agua disponible. Durante las fases de desecación su ADN se rompe en varias piezas. “Cuando se rehidratan, puede ser la oportunidad para fragmentos de ADN foráneos de bacterias, hongos o microalgas transferirse al genoma del rotífero.

Los rotíferos son animales seudocelomados microscópicos.

Toda una maravilla evolutiva.

En la foto un rotífero visto con luz polarizada, cortesía I. Arkhipova-M. Shribak

Mis 10 noticias de ciencia de la semana (30-6)

Radiotelescopio Parkes

1. Llegó una extraña señal de ‘más allá’

Una serie de estallidos con una energía de entre 100.000 millones y 10 billones de veces la energía que emite el Sol en un segundo fue captada por el radiotelescopio Parkes en Australia, siendo todo un msiterio para astrofísicos y astrónomos que solo atinan a rascarse la cabeza. ¿Qué fue eso? Fueron cuatro señales de ultracorta duración. Se pudo deducir que no provino de la galaxia, sino de un sitio a una distancia de 5.500 a 10.000 millones de años luz. Para Dan Thornton, de la Universidad de Manchester y descubridor de las señales, pudo deberse a gigantescos destellos de un magnetar (un residuo estelar altamente magnetizado). Pero es solo una conjetura. No se sabe qué fue eso. Lo que sí se descarta es que haya sido un bostezo de E.T. El estudio fue publicado en Science.

2. Manda flores a su tumba

Un estudio en Proceedings of the National Academy of Sciences reveló que hace 14.000 años en las laderas del monte Carmelo en Israel hubo un pueblo que tenía una extraña costumbre: enterrar sus muertos con flores, siendo el primero en hacerlo según lo que se conoce hasta ahora. Era una zona ocupada por los natufienses, ancestros de los primeros agricultores. Las evidencias halladas en varias tumbas parece concluyente.

3. Dos lunas emergen del infierno

La Unión Astronómica Internacional reveló el nombre de las dos últimas lunas halladas alrededor del planeta enano Plutón. Se trata de Cerbero, el can que cuidaba el infierno, y Estigia, el río que separaba el mundo de los vivos y los muertos. Las pequeñas lunas habían sido halladas en 2011 y 2012 utilizando imágenes del telescopio Hubble. Plutón tiene hasta ahora 5 satélites.

4. De tanto convivir hubo un cambio

Tanto ha convivido la bacteria del cólera con habitantes de Bangladesh que alteró su genoma, afectando genes que combaten ahora de manera más eficaz esa enfermedad que en algunos casos resulta fatal. El audaz estudio fue presentado en Science Translational Medicine. Una presión evolutiva fuerte que produjo cambios en corto tiempo. En África se había reportado una situación similar en relación con la malaria.

5. Casas hay por toda la galaxia

Vida en todos los rincones. Al considerar la influencia que podrían tener las nubes para la presencia de vida en planetas extrasolares, astrónomos dijeron que en la galaxia debería haber al menos 60.000 millones de planetas habitables alrededor de estrellas enanas rojas, el tipo más común de estrella. El estudio fue publicado en Astrophysical Journal Letters y es una muestra del creciente auge de estudios exoplanetarios relacionados con la posibilidad de vida.

6. Todos se despiden, menos las bacterias

En unos 2.000 millones de años no quedará nada vivo sobre la Tierra, pero en las profundidades la vida subsistirá: serán bacterias las últimas sobrevivientes del planeta cuando el Sol se convierta en una gigante roja y los océanos se evaporen. Bajo esas condiciones extremas solo microbios vivirán, pero será por un tiempo limitado antes de que la Tierra sea tierra de nadie. Cientos de millones de años antes de esos momentos, el planeta tendrá temperaturas exageradas y los macroorganismos perecerán según el estudio de Jack O’Malley de St. Andrews. En 2.800 millones de años el planeta será estéril.

7. Feliz cumpleaños Mr. Bosón Higgs

Hace aun año físicos de los experimentos Atlas y CMS del CERN anunciaron la detección de una nueva partícula, el buscado bosón Higgs, ese que explica la materia y porqué estamos acá. Aunque aún no se conoce qué tipo de bosón es se sabe que sí fue hallado en el rango de energía que se sospechaba, un rango que cada vez se estrechó más y más hasta encontrarlo. Desde entonces, los físicos se dedican a conocer sus características. Un increíble avance en el conocimiento.

8. Los extremos no son buenos

La Organización Meteorológica Mundial entregó el informe del clima de la década pasada: estuvo caracterizada por eventos climáticos extremos. La década tuvo los años más calientes de la historia y como consecuencia se derritieron a mayor ritmo los glaciares y regiones polares, doblándose el aumento del nivel del mar a 3 milímetros año y hoy el nivel del mar es 20 centímetros más alto que en 1880. Un decenio es el plazo mínimo para evaluar una tendencia climática. Y las noticias no son buenas.

9. Y les dio a todos por sembrar

Al poder investigar en Irán, científicos encontraron que en los montes Zagros hay evidencias de que el pueblo que habitó la zona hace 12.000 a 9.800 años cultivaba, lo que indica que la agricultura surgió al tiempo en distintos puntos del Creciente Fértil, tanto en el este en Irán como en el oeste en Turquía, Siria, Chipre e Irak como se había hallado previamente. Los cultivos eran multipropósito, no solo para procesamiento de plantas. Se cultivaban trigo, cebada, lentejas y almorta.

10. Por favor me da ¡un hígado!

Células de hígado a partir de células humanas inducidas pluripotentes, cultivadas en medio con células progenitoras se organizaron y funcionaron en un hígado tridimensional de acuerdo con un estudio presentado en Nature. Una primera puerta hacia la creación de este órgano, del cual hay como muchos otros escasez de donantes: cerca de 100.000 personas en el planeta esperan uno. Esos pequeñas estructuras exhibieron metabolismo semejante en varios aspectos al de un hígado normal. De ahí a la creación de un hígado real falta mucho, pero es una esperanza.