La roca que llegó de lejos

Órbita del asteroide-cometa. Cortesía ESO

Órbita del asteroide-cometa. Cortesía ESO

Iba a ser o, mejor, pudo ser parte de un planeta, pero terminó exiliado en las afueras del Sistema Solar hasta que por algún evento gravitatorio volvió a acercarse.

Mediante observaciones con el Gran Telescopio de ESO y el franco-canadiense en Hawai astrónomos pudieron determinar que C/2014 S3 es el primer objeto descubierto con una órbita cometaria de periodo largo que tiene las características de ser una roca prístina, remanente de la formación del Sistema Solar.

La historia parece ser que se formó en el Sistema Solar interior al mismo tiempo que la Tierra pero fue enviado a una distancia lejana, hacia la nube de Oort, una región del Sistema a entre 1 y 2 años luz, donde permaneció miles de millones de años preservado en esa fría región.

En Science Advances los astrónomos revelaron que se trata de una roca antigua y no de un asteroide contemporáneo.

La mayoría de los asteroides no conservan inalterado el material que los conforma pues la el calor solar los altera.

Al comienzo C/2014 S3 fue identificado como un cometa poco activo dos veces más alejado del Sol que la Tierra. Su actual periodo orbital, de unos 860 años, sugiere que su fuente es la nube de Oort y que solo recientemente quedó atado a una órbita más cercana al Sol.

Los científicos pronto se dieron cuenta que era un cuerpo inusual, pues no tenía cola, característica de la mayoría de cometas de periodo largo cuando se acercan al Sol, por lo que se considera un cometa Manx, como el gato sin cola. A semanas de su descubrimiento se tomó su espectro. Así se determinó que es un asteroide de los hallados en el cinturón principal de asteroides y que no parece un cometa típico, además su material parece que no ha sufrido mucho ‘procesamiento’ indicando que debió permanecer helado por muchísimo tiempo.

Su baja actividad cometaria consistente con la sublimación del hielo es un millón de veces más reducida que las de los cometas de periodo largo a esa distancia del Sol.

Por todo eso los autores concluyen que probablemente está hecho de material fresco del Sistema Solar interior que ha sido mantenido en la nube de Oort y ahora está regresando a su lugar de origen.

La semana científica en 10 noticias

1. Ojo: el daño en la piel prosigue

No se trata de que al dejar de tomar el Sol el peligro de cáncer de piel desaparezca. Un estudio publicado en Science reveló que aún horas después de exponerse a la radiación ultravioleta, estando ya en un sitio a la sombra u oscuro, uno de los causantes de las mutaciones en el ADN puede formarse en el ADN, un componente que requiere de la melanina y los superóxidos para su formación. El estudio sugiere que la melanina tiene tanto efectos benéficos como nocivos.

2. Para frenar el VIH

En lo que podría ser un avance contra el virus que causa el sida, científicos de The Scripps Research Institute anunciaron la creación de un candidato de droga universalmente efectiva para bloquear todas las cepas del VIH 1, VIH2 y el VIS incluidas las variantes más fuertes que han sido aisladas de humanos y macacos. En el desarrollo de la investigación publicada en Nature participaron investigadores de 18 instituciones. Es el inhibidor más potente hasta la fecha.

3. Descifrando la relación ADN-enfermedad

Científicos lograron el mapa del epigenoma de 111 tipos de células y tejidos, un paso más hacia el entendimiento de los complejos vínculos entre ADN y enfermedad. Hoy se sabe que no somos solo lo que está escrito en nuestros genes, sino también las pequeñas modificaciones químicas que pueden regular la expresión o no de los genes. El estudio revelado en Nature es un paso para entender cómo 3 millones de letras de un libro de instrucciones del ADN son capaces de instruir diferentes actividades moleculares según el contexto celular.

4. Cáncer y bebidas gaseosas

Un estudio publicado en Plos One sugiere una relación entre componentes de bebidas gaseosas y el cáncer, el 4-MEI, un posible carcinógeno formado durante la manufactura de ciertos tipos de color caramelo. Ese ingrediente es agregado a las bebidas solo con fines estéticos, lo que supone un riesgo innecesario al que se somete el individuo según los autores del estudio.

5. Una onda sorprendente

Pillada en el acto: por primera vez un satélite captó la onda de choque de una poderosa explosión solar al llegar a la Tierra y golpear el campo magnético terrestre, luego de haber pasado por Venus, Mercurio y la Luna, enviando un pulso magnético alrededor del planeta. Fue captada por las sondas de Van Allen que orbitan alrededor de los cinturones de radiación que rodean la Tierra. La onda aceleró partículas a energías ultraaltas. El estudio fue publicado en el journal of Geophysical Research. Esas ondas golpean la Tierra con relativa frecuencia.

6. Variantes del cáncer

Tanto que se ha hablado de mujeres que se extirpan los senos al ser portadoras de variantes genéticas que aumentan el riesgo de cáncer de ese tejido. Un estudio publicado en Human Molecular Genetics anunció el hallazgo de dos nuevas variantes que incrementan ese riesgo, luego de un análisis del ADN de más de 100.000 mujeres. Al momento se han detectado más de 80 variantes relacionadas con ese cáncer.

7. La estrella que vino a casa

Hace 70.000 años más o menos una estrella, la estrella de Scholz, cruzó nuestro Sistema Solar hacia la nube de Oort, que se encuentra al entre medio año luz y un año luz, provocando quizás una variación en la órbita de infinidad de cometas que habitan la zona. La estrella se encuentra hoy a 20 años luz y tiene una compañera, una enana marrón. El estudio fue publicado en The Astrophysical Journal.

8. Señales marcianas

Como una fumarola que se alza sobre la atmósfera, una mancha extraña, astrónomos no saben a qué se debe la presencia de una especie de nube en Marte vista en dos ocasiones por astrónomos aficionados, fumarolas que han subido hasta 250 kilómetros sobre la superficie. El hallazgo fue publicado en Nature.

9. Materia exterminadora

En un provocativo estudio aparecido en Montly Notices of the Royal Astronomial Society, Michael Rampino sugiere que el cruce del Sistema Solar a través del disco de la galaxia perturba las órbitas de cometas y calienta el núcleo de nuestro planeta, lo que podría estar conectado con extinciones masivas en distintas épocas. El Sistema Solar se mueve a través del disco cada 30 millones de años aproximadamente y esos pasos se correlacionarían con impactos como el que produjo la extinción de los dinosaurios por citar un caso. Esto se debería a la presencia de la materia oscura, que provoca disturbios en las órbitas de los cometas.

10. Metástasis

Investigadores de la Escuela de Medicina de Virginia identificaron en el cáncer de pulmón una sustancia segregada por esas células que les permite hacer metástasis, comenzando un mortal viaje a otros sitios del cuerpo. El hallazgo fue presentado en Cancer Research y abre la posibilidad de encontrar un bloqueador de la Activina A, causante del esparcimiento, debido a que los actuales bloquean otras proteínas benéficas.

Hallan estrella que cruzó el Sistema Solar

Cortesía Michael Osadciw-U. of Rochester

Aún hoy hay astrónomos buscando una estrella compañera del Sol. Otros buscan un posible planeta perdido de nuestro Sistema Solar. Hasta ahora ni lo uno ni lo otro.

Lo que sí parece que pudieron rastrear fue el paso de una estrella por nuestro Sistema hace 70.000 años. Y vaya si pasó cerca.

La estrella, que tiene una compañera, cruzó por la nube de Oort, esa remota región repleta de cometas y cuerpos fríos, a solo 0,8 años luz, cinco veces más cerca de lo que está la estrella más cercana a nosotros, Próxima Centauri.

No se conoce otro cuerpo que haya pasado tan cerca. Los efectos, de todas maneras, no debieron haber sido muy sentidos por nuestros primeros ancestros que en ese entonces aún se encontraban en las sabanas africanas.

En un artículo publicado en Astrophysical Journal Letters, Eric Mamajek de la Universidad de Rochester y colegas analizaron la velocidad y trayectoria de un sistema estelar de baja masa, denominado la estrella de Scholz.

Todo indica que pasó a unas 52.000 unidades astronómicas, equivalentes a 8 billones de kilómetros, muy cerca en términos astronómicos.

La nube se extiende desde unas 2.00 UA a unas 50.000 o 100.000, pues los investigadores no se ponen de acuerdo. Una UA es la distancia Sol-Tierra de 150 millones de kilómetros.

Los astrónomos dijeron que tienen una seguridad del 98% de que atravesó esa nube.

La estrella de Scholz se encuentra hoy a unos 20 años luz y presenta un movimiento tangencial muy bajo, alejándose del Sistema Solar a una velocidad elevada.

Hasta ahora la estrella candidata a tener el más cercano ‘vuelo’ por el Sistema Solar era HIP 85605, que se ha indicado que pasará cerca en unos 240.000 a 470.000 años, aunque Mamajek y colaboradores creen según sus cálculos que no se acercará dado que creen la distancia a la que está es diferente.

De pronto, al acercarse provocó una lluvia de cometas en la nube cambiando probablemente la órbita de algunos para ponerlos en camino al Sol, aunque es solo especulación. Pero de esa nube con frecuencia llegan cometas, como el reciente visitante Lovejoy, que anda de regreso a la región exterior del Sistema Solar.

Para Mamajek, un impacto mayor en la nube de Oort debe provenir de estrellas cercanas. El satélite europeo Gaia se encuentra realizando el mapa de 1 millón de estrellas de la galaxia, lo que podría dar más certeza sobre cuáles cruzaron por acá en el pasado y cuáles podrán hacerlo en el futuro.

Hoy la estrella de Scholz es pequeña una enana roja hacia la constelación Monoceros. Cuando se acercó al Sistema Solar hace 70.000 años debió tener un brillo mayor y quizás pudo ser observada a simple vista por los humanos entonces.

La estrella, con un 8% de la masa del Sol, es parte de un sistema binario, acompañada por una enana marrón, un cuerpo mayor que Júpiter pero que no llegó a ser estrella.

Objetos cercanos venidos del más allá

Los 2 objetos en su acercamiento. Cortesía IfA

La última vez que había pasado por acá, apenas comenzaban a diversificarse los mamíferos sobre la Tierra.

Astrónomos detectaron un objeto de aparente tipo asteroide que llegó hasta las inmediaciones del cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, pero cuyo periodo orbital es de 51 millones de años.

Es uno de los cuerpos que habitan la región de Oort o nube de Oort, una región del Sistema Solar que se extiende hasta 100.000 veces la distancia Tierra-Sol (que es de 150 millones de kilómetros).

Al poco tiempo detectaron un segundo, que se acercó solo un poco más.

Una doble detección como pocas veces se presenta, revelada ayer en el encuentro anual de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Americana de Astronomía en Tucson.

No fue solo la observación, fue detectar algunos rasgos llamativos. Esos objetos de periodo orbital largo por lo general exhiben colas tipo cometa, pero este no según Karen Meech, del Instituto para la Astronomía en Manoa.

Ni en su máximo acercamiento al Sol, alrededor de unos 430 millones de kilómetros, se msotró muy brillante. Las observaciones revelaron que su superficie lucía roja, no como los objetos que conocemos en el Sistema Solar interior, sino como algunos del cinturón de Kuiper, esa región extensa más allá de la órbita de Neptuno.

En septiembre pasado se detectó el segundo objeto, también con órbita cometaria y con mínima actividad como el primero. Su color, para sorpresa, es semejante a los del Sistema Solar interior, con una superficie roja moderada, aunque este tenía visos azules también ¿U nuevo tipo de objeto?

Tras la observación surgen nuevas dudas sobre la clase de objetos en la nube de Oort y su proceso de formación en el nacimiento del Sistema Solar. Una historia no terminada.

Mis 10 noticias científicas de la semana (23-29)

1. Primer cromosoma sintético

De la nada. Surgió de la nada, podría decirse. En un desarrollo que allana más el camino hacia un genoma sintético, científicos reportaron en Science la creación del primer cromosoma sintético de la levadura. Los investigadores tomaron pequeñas piezas de ADN hecho por ellos y lo pegaron para crear la versión sintética del cromosoma, un avance importante en el campo de la biología sintética, que apunta a diseñar microbios para producir productos útiles. El avance también acerca a los científicos a la creación de plantas y animales sintéticos.

2. El mapa del genoma

El proyecto Famtom5 que duró dos años publicó en la revista Nature dos informes en los cuales se presentó la la imagen más clara de cómo los genes humanos son controlados en una amplia variedad de tipos de células del cuerpo, lo que permitirá luego enfocarse en genes asociados con enfermedades. En el estudio se determinó cómo una red de interruptores en el ADN, controla dónde y cuándo los genes se encienden y se apagan. Los humanos tenemos unos 400 tipos distintos de células y la diferencia proviene del sitio del genoma que utilizan.

3. Me falta el aire

La Organización Mundial de la Salud reveló que 1 de cada 8 muertes en el planeta se deben a la contaminación del aire, que provoca cáncer de pulmón, enfermedades respiratorias graves y que además ingresa al torrente sanguíneo produciendo infartos cardíacos y derrames cerebrales. Un estudio asustador que pone el dedo en la llaga y que hasta ahora no había sido hecho por la OMS. Del total de muertes por el aire, 20% se deben al cáncer y otros males respiratorios serios.

4. Como anillo al dedo

Se habían visto hace mucho en Saturno, llamado el planeta de los anillos. Luego distintas naves mostraron que Júpiter, Urano y Neptuno también los tenían. Por primera vez, astrónomos brasileños y noruegos reportaron la existencia de anillos en un asteroide de unos 250 kilómetros, Chariklo, que se encuentra más allá de Júpiter, entre Saturno y Urano. Los anillos tendrían unos 20 kilómetros de grosor. El artículo apareció en Nature.

5. Cuidar los niños paga

Cuando niños de 0 a 5 años reciben toda la atención que merecen, hacia los 30 años de edad presentan mejor salud metabólica y cardíaca, según un estudio publicado en Science. El estudio analizó 122 niños en cuatro cohortes reclutadas en los 70. Las conclusiones indican que el cuidado permanente en esos primeros 5 años ofrece resultados importantes ya de adultos.

6. Andaba escondido

Astrónomos reportaron el posible hallazgo de otro planeta enano que reside en la nube de Oort, una región del Sistema Solar más allá de las 2.000 veces la distancia Tierra-Sol hasta 50.000 o más veces. El objeto fue denominado 2012 VP113 y es el segundo más grande detectado allí luego de Sedna, otro planeta menor. Su órbita va de los 12.000 millones de kilómetros a los 67.000 millones de kilómetros del Sol (la Tierra está a solo 149 millones de kilómetros del Sol). El objeto, reportado en Nature, unos 450 kilómetros.

7. Agua en las rocas

Seis glaciares de la Antártida occidental se están moviendo más rápido que hace 40 años provocando una mayor descarga de hielo en el océano y aumentando el nivel del mar según un estudio presentado en Geophysical Research Letters. La cantidad de hielo drenando de esa media docena de glaciares aumentó 77% de 1973 a 2013. El glaciar de Pine Island, el más activo , se ha acelerado un 75%. El glaciar Thwaites comenzó a acelerar el drenaje en 2006 luego de una década de calma.

8. El matrimonio alivia

Las personas casadas tienen tasas más bajas de varias enfermedades cardiovasculares, comparadas con las que son solteras, divorciadas o viudas, según un estudio presentado en el congreso del Colegio Americano de Cardiología. La relación entre matrimonio y baja probabilidad de enfermedad cardíaca es más notoria antes de los 50 años: 12%, mientras que entre los 50 y 60 el riesgo es del 7 y del 4 luego de esa edad.

9. 10.000 años con ganado

Un estudio en Plos Genetics que analizó 134 razas de bovinos de todo el planeta encontró que el ganado fue domesticado por primera vez en el llamado Creciente Fértil, esa región del planeta donde hoy están Irak, Jordania, Siria e Israel. Hasta ahora se creía que había sido domesticado primero en África. La investigación permitió establecer además el lazo entre distintas razas, mostrando a la vez cómo se ha movido la humanidad de un lado a otro.

10. Muerte en cautiverio

Criticado hasta más no poder en febrero por haber dado muerte a una jirafa adulta saludable, el zoológico de Copenhague volvió a generar un escándalo esta semana cuando mató cuatro leones sanos: dos adultos y dos bebés de solo 10 meses, con el objeto de abrirle paso a un león nuevo. Para los encargados del zoológico esa es la decisión correcta. Zoológicos de otro lugares del mundo esterilizan animales cuando hay sobrepoblación.

Un mensajero de más allá

Cometas. Para los amantes de estos viajeros espaciales, hayan observado alguno o no: por estos días se puede observar un cometa en el cielo. Se encuentra al oeste de la cabeza de Escorpión, luego de las 4 de la mañana hora colombiana. Será más visible al comenzar febrero, cuando se espera que pueda ser visto a simple vista. Hoy se aprecia sin ayuda óptica en cielos muy oscuros, lejos de toda contaminación lumínica.
Se trata del cometa C/2007 N3 (Lulin), que pasará a tan solo 0,41 Unidades Astronómicas de la Tierra el 24 de febrero. Una unidad es la distancia Tierra-Sol o sea 150 millones de kilómetros para redondear.
Una oportunidad para aprovechar. Y un programa sano y divertido. En la foto se aprecia el cometa, en el centro de la imagen.
Los cometas son bolas de hielo y polvo. Unos demoran pocos años en dar la vuelta alrededor del Sol, otros pueden tardar cientos de miles de años. Los primeros se denominan de periodo corto y pueden residir hacia el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. Los otros, en el cinturón de Kuiper o en la nube de Oort, muchísimo más allá de Plutón.