Resumen científico de la semana

Foto Wikipedia/L. Galuzzi

Foto Wikipedia/L. Galuzzi

1. Se estiraron las jirafas

Son cuatro que se parecen una, pero no tienen orejas distintas, ni patas cortas, tampoco es diferente su cuello largo, pero un estudio genético presentado en Current Biology reveló que no hay una sino cuatro especies de jirafas, un dato que no se esperaba. Incluso, como en el caso de especies diferentes, no se aparean entre ellas. Hasta ahora se hablaba de una sola especie y varias subespecies, pero la genética reveló otra cosa. Un hallazgo que resalta más la necesidad de investigarlas y conservarlas.

2. Un 10% menos

El dato habla de una catástrofe en ciernes: un estudio en Current Biology reveló que desde 1990 el planeta ha perdido 10% de áreas naturales, cerca de 3,3 millones de kilómetros cuadrados, un área el doble de Alaska o de la mitad de la Amazonia. El desastre es peor en esta región y en África Central. La investigación encontró que 30.1 millones de kilómetros cuadrados, cerca del 20% del área terrestre, aún se conserva natural.

3. Dos años perdida

En noviembre de 2014 la sonda Philae se separó de su nave madre Rosetta y se dirigió hacia el cometa 67P Churyumov/Gerasimenko, donde debía anclarse y enviar información por un breve periodo. Pero la sonda no se ancló bien y se extravió. Se perdió comunicación con ella. Ahora la nave Rosetta, luego de casi 2 años, envió una foto en la que se ve Philae, recostado en un desfiladero. Aunque ya no tiene baterías, el hallazgo permitirá estudiar el terreno donde cayó y compararlo con otras áreas.

4. Jóvenes del Big Bang

Un artículo en Astronomy and Astrophysics sugiere que las primeras estrellas y galaxias se conformaron bien unos 700 millones luego del Big Bang y no 150 millones antes como se estimaba hasta ahora, una información obtenida con el satélite Planck. La galaxia más vieja conocida, con datos del Hubble, es de 400 millones de años tras la gran explosión, pero el nuevo estudio sugiere que eran pocas las que estaban formadas, tardando otros 300 millones de años en consolidarse.

5. Alimento genético

No fue en una publicación científica sino en el blog personal por medio del cual el mundo se enteró de que un repollo creado con tijeras genéticas o CRISPR-Cas9, una revolucionaria técnica, fue servido y comido ya en una cena de su creador en Suecia, lo que abre las puertas a una profunda transformación en la manipulación de todo tipo de organismos incluidos los humanos. Con la técnica se puede cortar un pedazo del genoma para alterar o crear una nueva función.

6. Un ojo para el zika

En Cell Reports científicos describieron que el virus del zika puede vivir en los ojos, habiendo sido identificado en lágrimas en estudio con ratones, hallazgo que ayuda a explicar porqué algunos enfermos con el virus resultan afectados de los ojos y pueden desarrollar una condición conocida como uveitis que puede conducir a la ceguera. El ojo podría ser entonces un reservorio del virus y no se sabe por cuánto tiempo.

7. La supernova que no fue

En los años 1800 astrónomos notaron algo extraño: en el curso de pocos años la estrella Eta Carinae se hizo más y más brillante, superando en brillo todas las demás estrellas, salvo Sirio, pero len la siguiente década se desvaneció hasta no ser visible con el ojo desnudo. El siglo pasado volvió a brillar. Un estudio dice que no se trató de una supernova como se creía, sino que esa estrella ha tenido tres explosiones o liberaciones de masa, pero sigue en su sitio. No ha muerto. En astronomía se conoce como una impostora de supernova. El análisis apareció en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

8. El manuscrito maya

El Código Maya del siglo 13, sobre el cual ha existido una gran controversia, sí es el manuscrito más antiguo de América, según un estudio publicado en Maya Archaelogy que confirmó su autenticidad. Es uno de oso libros más raros del mundo y fue hallado en una caverna en Chiapas (México) en los años 60 del siglo pasado, junto a un cuchillo para sacrificios y na máscara de madera.

9. Ese aire que enferma

Más y más estudios vinculan la polución del aire con distintas enfermedades. Un estudio en en el journal Diabetes reveló que la contaminación del aire por el tráfico vehicular en el sector de residencia aumenta el riesgo de las personas de desarrollar resistencia a la insulina como estado prediabético del tipo de diabetes 2. Esta contaminación ha sido ligada además a problemas cardiovasculares y respiratorios, habiéndose encontrado también partículas en el cerebro.

10. Cazador cazado

En el sitio fosilífero Messel en Alemania, patrimonio Unesco, científicos realizaron un descubrimiento peculiar: un fósil de una serpiente en cuyo estómago había una lagartija, dentro de la cual había un escarabajo que se había comido. Una comilona de hace 48 millones de años. El artículo apareció en Palaeobiodiversity and Palaeoenvironments. Solo hay un caso similar que se presentó hace 280 millones de años en un tiburón.

Las 10 noticias científicas de la semana

Domesticación de plantas. Wikipedia Commons

1. La agricultura alteró nuestros genes

La revolución genética agrícola. Y no tiene que ver con nuevos cultivos ni semillas modificadas. No. Un análisis genómico mostró genes humanos específicos que cambiaron durante y luego de la transición en Europa de una vida de cazadores errantes a agricultores hace 8.500 años. Sí, genes asociados con la estatura, la inmunidad, la digestión de la lactosa, la claridad de la piel, el color azul de los ojos y el riesgo de enfermedad celiaca. El estudio apareció en Nature.

2. De cómo mata la soledad

La soledad enferma y… mata. De hace tiempo se sabe que los adultos mayores que se sienten solos tienen mayor riesgo de muerte, incrementando 14% el riesgo de morir prematuramente. Ahora científicos detectaron que la soledad activa respuestas fisiológicas que pueden enfermarnos. El estudio apareció en Proceedings of the National Academy of Sciences. La soledad conduce a señales de estrés que en últimas pueden afectar la producción de glóbulos blancos.

3. Me equivoqué de cabeza

Gusanos con cabezas y cerebros cambiados. Sí, es la novedad que presentaron biólogos de la Universidad Tufts: desarrollaron una especie de platelmintos con cabezas y cerebros de otras especies, un trabajo que muestra circuitos fisiológicos como una nueva clase de epigenética (información por fuera de la secuencia genómica) que determina la anatomía a gran escala. El hallazgo de que la forma de la cabeza no está ligada al genoma sino que puede ser controlada manipulando sinapsis eléctricas en el cuerpo sugiere que las diferencias en especies podría ser determinada en parte por la actividad de redes bioeléctricas. El estudio apareció en el International Journal of Molecular Sciences.

4. Corazón reventado

La cardiomiopatía ventricular arritmogénica es la condición del corazón más común que puede producir muerte súbita durante el ejercicio. Investigadores encontraron en ratones una versión mutada de la desmoplaquina, una proteína que ayuda a mantener la estructura del corazón, que durante el ejercicio afecta las paredes de ese órgano llevando a un desarrollo temprano de esa cardiomiopatía. Un hallazgo presentado en el American Journal of Physiology que muestra la necesidad de detectar personas con esa mutación para tener un entrenamiento adecuado.

5. Estoy repleto

¿Le sucede? ¿No le cabe una cucharada más de comida? Tal vez las bacterias intestinales le estén enviando un mensaje. Un estudio sugiere que 20 minutos después de haber comido esas bacterias producen unas proteínas que pueden suprimir el deseo de comer en los animales. Al ser inyectadas en ratones, las proteínas actúan en el cerebro reduciendo el apetito. Es decir, las bacterias pueden ayudar a controlar cuándo y cuánto comer. La investigación apareció en Cell Metabolism.

6. Una increíble inteligencia colectiva

Científicos reportaron que los puentes que forman hormigas unidas de la especie Eciton hamatum son más sofisticados de lo que se creía. Es un ensamblaje que hacen automáticamente en una expresión de inteligencia colectiva. Estas hormigas, temidas en la selva, no conocen de obstáculos y si en el camino se presenta un obstáculo, forman un puente de muchos individuos unidos para sortearlo en una muestra de conducta compleja. El estudio apareció en Proceedings of the National Academy of Sciences.

7. Un anillo a la medida

Fobos se deshizo… esa será noticia esperada por la humanidad, si existiese entonces, en unos 10 a 20 millones de años. Sí, la mayor de las lunas de Marte pierde altura y en un momento dado el planeta causará su pulverización, esperando los astrónomos que el planeta rojo quede con un anillo, tal como otros planetas del Sistema Solar. Eso publicaron en un artículo en Nature Geoscience. El anillo perduraría entre 1 y 100 millones de años.

8. Calientitos

2015 pasará a la historia, por corto tiempo, como el año más caliente en 135 años de registro, en el que además se sobrepasó un límite psicológico: la temperatura parece que será 1°C más alta que la que tenía el planeta en la era preindustrial, reveló la Organización Meteorológica Mundial, que también reportó que el actual quinquenio ha sido el más caliente en ese periodo. Hasta ahora 2014 ha sido el más caliente y se cree que 2016 desbancaría a 2015.

9. Mosquitos antimalaria

mediante una técnica de edición de de genes científicos crearon mosquitos capaces de introducir genes que bloquean la malaria, eliminando la capacidad de estos insectos de transmitir la enfermedad a humanos, un esfuerzo más en la lucha contra ese mal. Los científicos insertaron un elemento de ADN en la línea germinal de Anopheles stephensi que derivaron en el gen que previno que no se transmitiera al 99,5% de los descendientes. El avance requiere ser confirmado en futuros estudios. Fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

10. Inmunoterapia que sirve

En una nueva forma de inmunoterapia contra la diabetes tipo 1, los pacientes no experimentaron reacciones adversas serias luego de recibir infusiones de al menos 2.600 millones de células seleccionadas especialmente para proteger la capacidad del cuerpo de producir insulina. El avance fue publicado en Science Translational Medicine. Las células fueron detectadas incluso un año después, mostrando la durabilidad del tratamiento.

Los perros reconocerían personas en fotos

Solo éramos nosotros, luego que quizás los grandes primates y ahora… los perros. Sí, parece que los perros reconocen rostros en las fotografías

Investigadores conducidos por Outi Vainio de la Universidad de Helsinki examinó la conducta espontánea de los perros hacia fotografías, ¿si los perros no están entrenados para reconocer rostros, son capaces de ver caras en las imágenes y miran distinto las conocidas de las desconocidas?

Por lo general esa capacidad para discriminar distintos individuos ha sido estudiada entrenando los animales para discriminar las fotos de personas que les son familiares y de los extraños.

Los movimientos de los ojos de los perros fueron estudiados mientras veían fotos de personas conocidas y desconocidas exhibidas en una pantalla de computador. También les mostraron fotos de perros que les eran familiares y otros que no.

Los resultados indican que son capaces de percibir rostros en las imágenes. Y miraban más tiempo las fotos de perros que de personas, independiente de si les eran familiares o no.

Fijaban más a menudo la mirada sobre rostros y ojos que les eran familiares que en los extraños.

Las fotos les eran mostradas al derecho y al revés. Fueran invertidas o no, las miraban bien si eran conocidas y miraban más el área de los ojos en las fotos al derecho.

Esto sugiere que los perros no solo siguen las propiedades físicas de las imágenes sino también la información contenida en ellas y su significado semántico.

Y podrían tener habilidades de reconocimiento facial, similares a las de los humanos.

El estudio, publicado en Animal Cognition, debe ser confirmado, pero bien interesante.

A ellas no se les olvida una cara

Aunque pueda haber hombres de memoria prodigiosa para recordar rostros, las mujeres son mucho mejores en esa tarea.

Un estudio nuevo de McMaster University sugiere que ellas pueden recordar mejor las caras en parte porque pasan más tiempo estudiando rasgos incluso sin conocerlas, una técnica que ayudaría a mejorar la memoria.

“La forma como movemos los ojos sobre el rostro de alguien que conocemos afecta nuestra capacidad para reconocer ese individuo luego”, explicó Jennifer Heisz, del Rotman Institute en Baycrest y profesor de en el Departamento de Kinesiología en McMaster University.

Ella fue coautora del paper con David Shore, profesor de sicología.

“El hallazgo aporta luces en los mecanismos potenciales de la memoria episódica y las diferencias entre los sexos. Descubrimos que las mujeres miraban más los rostros nuevos que los hombres, lo que les permite crear una memoria más rica y superior”.

Una tecnología de rastreo de ojos fue usada para monitorear hacia dónde miraban los participantes -ojos, nariz o boca- mientras se les mostraba una serie de rostros seleccionados al azar en una pantalla de computador. Cada cara recibía un nombre que los participantes debían recordar.

Un grupo hizo la prueba durante un día, otro durante 4. “Encontramos que las mujeres se fijaban más en los rasgos que los hombres, una situación que se da sin darse cuenta. Las personas por lo general no notan dónde se fijan sus ojos, es algo inconsciente”.

Con este hallazgo se podría enseñar a las personas a escanear más y así tener mejor memoria.

El estudio fue publicado en Psychological Science.

Cada ojo de la rata es independiente

Con esos ojazos dan ganas de ser rata. Es que investigadores del Max Planck Institute for Biological Cybernetics en Tübingen, Alemania, descubrieron gracias a cámaras miniatura de alta velocidad que las ratas mueven sus ojos en direcciones opuestas tanto en el plano horizontal como vertical cuando están husmeando por ahí. Cada ojo se mueve en dirección diferente dependiendo del cambio en la posición de la cabeza.

El análisis del campo de vista de los ojos halló que los movimientos oculares excluyen la posibilidad de que la rata funda la información visual en una imagen simple como los humanos. En vez de eso, los ojos se mueven de tal manera que permite que el espacio debajo sobre ellos esté todo el tiempo en vista, quizás una adaptación para ayudarles a tratar una gran amenaza proveniente de las aves depredadoras que los roedores enfrentan en su ambiente natural.

Como otros mamíferos, las ratas tienen los ojos a ambos lados de sus cabezas. Esto les da un campo de visión amplio, útil para detectar depredadores. Sin embargo, la visión tridimensional requiere sobreposición de los campos visuales en ambos ojos. Entonces, el sistema visual de esos animales necesita satisfacer dos demandas al tiempo: máxima vigilancia y visión binocular detallada.

El hallazgo de los científicos del Max Planck es una completa sorpresa. Aunque las ratas procesan la información visual en patrones cerebrales similares a otros mamíferos, sus ojos se mueven evidentemente en un modo distinto.

¿De qué color era el pelo de Cristóbal Colón?

¿De qué color eran los ojos de Cristóbal Colón o los de Miguel Ángel? ¿Y cuál era el color del pelo de Leonardo da Vinci?

Puede que existan referencias y dibujos, pero ¿certezas? Y ¿los ojos de Bolívar?

Científicos lograron, mediante el uso de ADN identificar el color de ojos y cabellos de personas muertas hace cientos de años, algo que podría venir bien a la idenificación de víctimas tan necesitada en países como Colombia.

Sí: al comparar los genomas de miles de personas, identificaron variaciones genéticas en 24 puntos del genoma humano ligadas al color de ojos y pelo. Ahora científicos polacos y holandeses desarrollaron más el sistema para conocer además la apariencia de las personas que fallecieron hace tiempo.

“Somos capaces de conocer la apariencia de personas que murieron hace cientos de años”, dijo a LiveScience Wojciech Branicki, genetista del Institute of Forensic Research y Jagiellonian University en Cracovia, Polonia.

Los investigadores analizaron el ADN del general Wlasdyslaw Sikorski, nacido en 1881 y muerto en 1943 en la II Guerra Mundial, comandante en jefe de las fuerzas armadas polacas y primer ministro del gobierno polaco en el exilio. Murió en un accidente de aviación en Gibraltar.

Al analizar genes de uno de sus dientes, confirmaron que tenía ojos azules y pelo rubio, como muestran retratos pintados varios años después de su muerte.

“Este sistema puede ser usado para resolver controversias históricas donde no existan fotografías a color ni otros registros”.

Su sistema, llamado HirisPlex, puede predecir los colores azul o café del ojo con una precisión del 94%. Cuando se trata del color del cabello la exactitud es del 69,5% para el rubio, 78,5 para el café, 80% para el rojo y 87,5 para el negro.

Para las muestras medievales, en la que el ADN está relativamente degradado, el sistema logra predecir el color en restos de unos 800 años de antigüedad.

Los investigadores identificaron una misteriosa mujer de los siglos 12 a 14 enterrada en la cripta de Benedicto Abbey en Tyniec, cerca a Cracovia, en donde se esperaba que solo hubiera restos de monjes. Los resultados sugieren que su pelo tenía color rubio oscuro o café y ojos cafés.

En la foto, el cráneo del general polaco Sikorski, cortesía Jolanta Draus-Barini, Susan Walsh, Ewelina Pospiech, Tomasz Kupiec, Henryk Glab, Wojciech Branicki and Manfred Kayser

Cangrejos que escojen la comida por el color

No pueden vivir como nosotros y los demás animales sobre la tierra o cerca de la superficie. Los cangrejos que viven a unos 800 metros de profundidad, donde no llega la luz solar, tienen un tipo de visión que combina la sensibilidad a la luz azul y ultravioleta. Sí, su detección de longitudes de onda más cortas le da una forma de ganarse la vida alimentando bien y no con veneno.

“Llámelo codificar la comida mediante el color”, dijo Sönke Johnsen, biólogo de Duke. Explicó que estos animales pueden estar utilizando su sensibilidad a aquellos tipos de luz para “diferenciar los corales tóxicos donde residen, los cuales resplandecen con bioluminiscencia, verde-azul y verde, del plancton que comen que resplandece en azul”.

El descubrimiento explica cómo algunos animales de las profundidades marinas usan sus ojos y cómo su sensibilidad a la luz moldea sus interacciones con su ambiente.

“Algunas veces estos hallazgos conducen a innovaciones útiles años más tarde”, como un telescopio de rayos X puesto en los ojos de una langosta, dijo Tamara Frank, biólova de Nova Southeastern University. Ella y sus colaboradores reportaron el hallazgo en Journal of Experimental Biology.

Frank, quien condujo el estudio, había mostrado antes que ciertas criaturas de mar profundo pueden ver en longitudes de onda ultravioleta, pese a vivir a menos profundidad.

Este estudio es de los primeros en examinar la respuesta a la luz de animales que viven en el fondo.

La investigación se realizó cerca a Bahamas. Los científicos tomaron videos e imágenes de las regiones, grabando cómo los crustáceos comían y las longitudes de onda de luz, o color, a las que resplandecían los animales circundantes por la bioluminiscencia. También capturaron y examinaron los ojos de 8 crustáceos en esos sitios y en otros de anteriores cruceros.

Frank disparó distintas intensidades de luz y colores sobre los crustáceos y grabó la respuesta de sus ojos con un electrodo. Los animales habían sido subidos en cámaras con aislamiento de temperatura y luz.

Todas las especies eran extremadamente sensibles a la luz azul y dos tanto a la azul como a la ultravioleta.

Luego en otra inmersión se comprobó la manera como se alimentaban los cangrejos, demostrando que tenían un código de color para su comida.

En al foto de Johnsen se aprecia un crustáceo con bioluminiscencia.

Hallan la primera araña sin ojos… y caza

No tener ojos es de por sí una desventaja. No tenerlos y cazar es una proeza.

Científicos del Senckenberg Research Institute en Frankfurt descubrieron la primera araña sin ojos del mundo, según un artículo publicado en Zootaxa.

Con una envergadura de patas de 6 centímetros y un cuerpo de unos 12 milímetros, la araña Sinopoda scurion es representante de la larga familia de arañas esparásidas (Sparassidae) o arañas cangrejo por su tamaño y forma, llamándolas otros como cazadores humanos por su velocidad y forma de cazar, de las cuales hay más de 1.100 especies.

“La encontré en una caverna en Laos, a unos 100 kilómetros de la famosa caverna Xe Bang Fai”, dijo Peter Jäger, jefe de Aracnología en el Senckenberg.

“Conocíamos otras arañas de este género en otras cavernas, pero todas con ojos y pigmentación completa”.

La regresión ocular podría deberse a vivir siempre en un ambiente carente de luz, una adaptación observada también en otras arañas habitantes de la caverna. “La especie de Sinopoda descrita demuestra todas las clases de transiciones a la adaptación en cavernas, desde 8 con ojos funcionales a 6, 4 con dos hasta las ciegas”, explicó Jäger.

Las arañas andaban en buena compañía: con peces, escorpiones y cangrejos que se han adaptado a las cavernas de Laos.

Los expertos en arañas describieron 9 especies nuevas del género Sinopoda.

El hallazgo en ambientes cavernícolas confirman la preferencia de esos animales por hábitats subterráneos.

Los ojos: salvación para cuadripléjicos

Se acerca el día en que decenas de miles de personas con distrofia muscular, lesiones de la médula o amputados puedan interactuar con sus computadores y alrededores con solo sus ojos.

Esto gracias a un dispositivo prostético que costará menos de 40 libras esterlinas.

Se trata de un dispositivo con materiales novedosos que trabaja exactamente donde la persona mira rastreando los movimientos del ojo, permitiéndole controlar un cursor en una pantalla tal como lo hace un ratón de computador.

Fuera de ese dispositivo rastreador, un software inteligente completa la tarea.

El logro fue presentado este fin de semana en el Journal of Neural Engineering. Los investigadores del Imperial College London demostraron su funcionalidad con un grupo de personas que jugaron el tradicional Pong sin usar ningún objeto manual. Las personas pudieron además navegar por la red y escribir e mails sin las manos.

Los investigadores presentaron un video.

El dispositivo GT3D se compone de dos cámaras de consola rápidas para videojuegos, cada una con valor inferior a 20 libras que están unidas, fuera de la línea de visión, a un par de lentes que cuestan 3 libras. Las cámaras toman constantemente fotos del ojo, viendo hacia dónde señala la pupila; a partir de esto una serie de calibraciones permite saber a qué punto específico de la pantalla mira en la pantalla la persona.

Los científicos son capaces incluso de calibraciones más detalladas, por ejemplo cuán lejos está mirando la persona. Se cree que esto permitiría que el individuo controlara una silla de ruedas electrónica con simplemente mirar a dónde quiere ir o controlar un brazo prostético robótico.

El dispositivo usa solo 1 vatio y puede transmitir datos de forma inalámbrica con wi-fi o vía USB a un computador con Windows o Linux.

Aldo Faisal, del Department of Bioengineering and the Department of Computing de esa universidad tiene confianza en que el dispositivo es un gran avance hacia tener pronto una ayuda fundamental para que personas inválidas o con limitaciones físicas recuperen muchas de sus funciones y se valgan más por sí mismos.

Visita al mundo del camarón sin ojos

La semana pasada se anunció el descubrimiento de un mundo submarino cerca a la Antártica rico en especies desconocidas, cerca a fuentes hidrotermales.

Ahora, investigadores que exploraban el piso marino al sur de las Islas Caimán descubrieron lo que son las fuentes hidrotermales más profundas conocidas según dijeron, un ambiente poblado por extraños camarones con receptores solares en su espalda.

Cerca al campo de fisuras hidrotermales se halló algo más sorprendente: un área de fuentes en las faltas del monte Dent, una montaña submarina lejos de las áreas ricas en magma donde por lo general se encuentran esas fuentes.

“Están donde usted no esperaría hallarlas”, dijo JonCopley, de la Universidad de Southampton citado por LiveScience.

Ese monte es un complejo oceánico, un pedazo de corteza levantado por las fuerzas que apartan las placas tectónicas. Esos complejos son comunes cerca a las cadenas montañosas del mitad del océano donde la corteza se está dividiendo.

Se encontraron dos fuentes hidrotermales, Beebe, a 4.960 metros de profundidad, siendo 880 metros más profunda que la que tenía el récord, y Von Damm.

Se calcula que la temperatura en la fuente hidrotermal impondrá una nueva marca: 450 grados centígrados, la más caliente.

En ese sitio se encontraron unos camarones bien especiales: en vez de ojos poseen un parche en sus espaldas de células sensibles a la luz. No se sabe para qué, quizás para moverse en la penumbra del lugar.

También se hallaron anémonas pálidas en las fisuras del suelo oceánico.

Foto cortesía University of Southampton

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