Los peces reconocen rostros humanos

El pez arquero. Foto Cait Newport

El pez arquero. Foto Cait Newport

Cada día sorprenden más: hay peces que pueden reconocer los rostros humanos, una capacidad que no se les conocía.

Eso es lo que sugiere un estudio publicado en Scientific Reports, realizado por científicos de las Universidades de Oxford y Queensland, que estudiaron un pez tropical, el arquero.

Ser capaz de distinguir entre un gran número de rostros humanos es una tarea difícil, sobre todo por el hecho de que las caras comparten los mismos rasgos básicos. Todas tienen dos ojos sobre la nariz y boca, de modo que para distinguir las personas se deben identificar diferencias pequeñas en sus rasgos”, expresó Cait Newport, primer autor.

Se dice, agregó, que es tan difícil la tarea que solo la logran primates, que tienen un cerebro grande y complejo. Es más, los humanos tenemos un área especializada del cerebro para reconocer rostros, lo que habla de esa complejidad.

Por eso se quería saber si otro animal con un cerebro más simple y pequeño sin necesidad evolutiva de reconocer las caras humanas, eran capaces de hacerlo.

Se encontró que el pez, que carece de una corteza visual sofisticada como la de los primates, son sin embargo capaces de discriminar 1 rostro de 44 nuevos. Una capacidad de discriminación visual impresionante.

En el estudio, al pez tropical arquero, conocido por su capacidad de expeler unos chorros de agua para cazar presas aéreas, se les mostraron dos imágenes de rostros humanos y se les entrenó para a elegir una emitiendo los chorros. Luego se le presentaba ese rostro con uno siempre distinto y escogían el que habían aprendido a reconocer y lo hicieron aunque de las fotos se eliminaron detalles como forma de la cabeza y color.

El pez fue muy preciso al seleccionar la cara correcta, con un desempeño del 81 % en el primer experimento (escoger el rostro entre 44) y 86 % en el segundo (con los rasgos faciales como brillo y color modificados).

Un cerebro menos complejo que tareas complicadas. ¿Cómo?

Las 10 noticias científicas de la semana

Fumigación de cultivos. Foto Jaime Pérez

1. La química de la muerte

La exposición continua y en distintos ambientes a químicos tóxicos está cobrando no solo muchas vidas sino la salud de muchas personas y problemas de reproducción a las personas, reveló un informe de la Federación Internacional de Ginecología y Obstetricia (Figo). Los abortos, nacimientos prematuros, fetos con malformaciones y menor desarrollo neurológico están entre las consecuencias. La exposición está en el aire, el agua y los alimentos. Solo por contaminación del aire cada año mueren 4 millones de personas.

2. Calcio para qué

No se gaste el dinero en eso: dos estudios publicados en el BMJ concluyeron que la ingestión de calcio mediante dieta o suplementos no mejora la salud ósea ni impide las fracturas en los ancianos, o sea que no debe recomendarse para ese fin. La recomendación ha sido tomar 1.000 a 1.200 miligramos/día de calcio para mejorar la densidad ósea y prevenir fracturas. Muchos toman suplementos para seguir la recomendación. Pero no, no funciona según los dos estudios.

3. Nuestras diferencias

El Proyecto 1.000 genomas revela hallazgos. Establecido en 2008 para secuenciar genomas de más de mil personas de las Américas, África, Europa, este y sur de Asia, Se encontró que el tipo más común de variación genética, el 99%, con los polimorfismos de nucleótido simple, un solo cambia de letra en el alfabeto. Además, las 2.100 a 2.500variantes estructurales detectadas afectan más el ADN a través del genoma. Se encontró además que un genoma típico difiere del genoma modelo en unos 4,1 a 5 millones de sitios. El estudio apareció en Nature.

4. Gasolina que no hace ¡pum!

Científicos de Caltech y el JPL de la Nasa encontraron un polímero que como aditivo de la gasolina reduce la capacidad explosiva de esta cuando ocurre un accidente, por ejemplo de un avión, que empeora las consecuencias. El aditivo cumple su papel sin afectar el desempeño del combustible, reveló el artículo publicado en Science. El polímero posee unas supermoléculas que evitan que el combustible se disperse violentamente y explote, esto sin alterar sus propiedades energéticas y densidad.

5. Muéstrame tu huella

Un estudio reveló que es posible identificar el origen ancestral de una persona con base solamente en sus características y aunque se necesita profundizar más en la investigación. En el estudio publicado en American Journal of Physical Anthropology se analizó de dos formas la huella del índice derecho de 243 individuos de distintas procedencias. No hallaron diferencias entre hombres y mujeres pero sí en cuando al ancestro americano-europeo o americano-africano. Un tema con muchas implicaciones.

6. Borrachos y envenenados

Un estudio en el Journal of Environmental Health presentó el análisis de 65 marcas de vino de Estados Unidos, de diferentes regiones. En todas, salvo una, halló rastros de arsénico por encima de los límites permitidos allí. La agencia ambiental EPA permite no más de 10 partes por mil millones pero se encontró entre 10 y 76, con promedio de 24. Bajo determinadas condiciones en la dieta, pueden ser dañinas esas concentraciones. Si eso es allá…

7. Que no se les olvide

No ha sido publicado aún en revista, pero científicos de la Universidad del Sur de California y el Centro Médico Bautista Wake Forest desarrollaron un dispositivo con electrodos pequeños que implantado en el cerebro ayudan en problemas de pérdida de memoria. Examinado bien con animales, ahora comienza su ensayo con humanos. En pérdida de memoria no se pueden transmitir bien las señales para crear recuerdos, por lo que personas con problemas como alzheimer recuerdan bien algo de hace mucho tiempo pero no reciente. Eso trata de remediar el dispositivo.

8. Fuego cruzado

La evidencia clara hasta el momento apunta a que un gran asteroide impactó con la Tierra, en el Golfo de México y lo que siguió produjo la extinción de los dinosaurios. Un estudio en Science complementa el panorama: el asteroide produjo una activación de volcanes en India durante cientos de miles de años, lo que contribuyó fuertemente a la gran extinción masiva que hubo entonces. El papel de los volcanes ha sido sugerido en distintas oportunidades, pero esta vez las pruebas parecen más firmes.

9. Sed marciana

En Marte hay agua, cuento viejo. Lo que no se sabía es que podía estar en estado líquido y eso reveló un artículo en Nature Geoscience que analizó datos espectrográficos de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter de varios sitios del planeta en los cuales aparecen manchas de las laderas de los montes. Se trata de agua salada dijeron los investigadores. Eso abre nuevas posibilidades para la exploración del planeta en un futuro lejano.

10. Positivos ante todo

Las personas que son positivas frente a la vida se diferencian no solo por eso sino por poseer unas conexiones cerebrales diferentes a las de quienes son negativos, reveló un estudio de la Universidad de Oxford publicado en Nature Neuroscience. El hallazgo se hizo tras estudiar imágenes cerebrales de 461 personas y analizar unas 200 formas de conexión entre áreas en el cerebro.

En el cerebro está el positivismo de las personas

Claro que son diferentes quienes ven el mundo de manera positiva y quienes creen que todo anda mal. Pero esas diferencias llegan… al cerebro.

Científicos de la Universidad de Oxford encontraron una fuerte correspondencia entre un conjunto de conexiones en el cerebro y un estilo de vida y comportamiento positivos.

Ellos investigaron las conexiones cerebrales de 461 personas y las compararon con 280 medidas demográficas y de comportamiento registradas para ese mismo grupo de personas.

Encontraron que la variación en la conectividad cerebral y los rasgos de los individuos se hallan en un solo eje, en el cual aquellos con un modo poositivo de vivir tenían conexiones distintas a los negativos.

El estudio fue publicado en Nature Neuroscience.

El análisis se basó en imágenes de resonancia magnética de alta confiabilidad.

Al estudiar los datos de las 461 escanografías crearon un mapa promedio de los procesos cerebrales en los participantes. “Puede verlo como un mapa promedio de la población de 200 regiones del cerebro que son funcionalmente diferentes unas de otras”, explicó el profesor Stephen Smith, quien dirigió el estudio. “Después miramos cuánto de esas regiones se comunicaba entre sí en cada persona”.

El resultado es una descripción detallada de cuántas de esas 200 regiones cerebrales se comunicaban, un mapa de las conexiones más fuertes del cerebro. El grupo agregó 280 medidas demográficas y de comportamiento para cada sujeto y practicó un análisis de correlación entre los dos conjuntos.

Lo que hallaron fue una fuerte correlación que muestra variaciones específicas en la red de cada individuo con las medidas demográficas y de comportamiento y aquellos con su red de conexiones en un punto de la escala marcaban más en medidas relacionadas con positivismo como vocabulario, memoria, satisfacción de vida, ingresos y años de educación.

¿Somos monógamos y… polígamos?

Tanto mujeres como hombres tienden a buscar encuentros casuales con parejas como… a relaciones duraderas. Monógamos y polígamos a la vez, aunque unos opten por una u otra condición.

La hipótesis es parte de un estudio publicado en Biology letters en el que se muestra que las personas pueden caer en dos grupos diferentes: los que quieren un amor duradero o aquellos que desean encuentros pasajeros.

Para Rafael Wlodarski, sicólogo experimental en la Universidad de Oxford en Inglaterra, los hallazgos explicarían en parte porqué hay tal variación en las conductas sexuales a través de las diferentes culturas.

Es de advertir que los seres humanos tienen más variadas estrategias de apareamiento que los otros animales. Algunos se emparejan para toda la vida, mientras otros tienen un desfile sin fin de parejas intercambiables. Entre estos, existe un abanico de arreglos amorosos únicos, desde el hombre con varias esposas a las mujeres que se casan con dos hermanos. Los humanos también son menos promiscuos que sus primos primates: solo 30% de los primates y 3% de todos los mamíferos son monógamos según dijo el investigador a LiveScience.

No pocos científicos han tendido a pensar que la diversidad sexual humana tiene una curvatura de campana, con menos extremos en cada final y la mayoría en el medio.

Wlodarski y colegas analizaron los datos de las actitudes sexuales de 600 mujeres y hombres británicos y americanos. Algunas de las preguntas miraban cuánto deseaba la gente en involucrarse en sexo casual o romances de corto término.

No encontraron mucha variedad sino dos fenotipos potenciales tanto en ellas como en ellos.

Tendían a dividirse en dos grupos: personas que valoraban la fidelidad y otras buscando placer. Solo un poco más de la mitad de los hombres podían ser clasificados como con orientación promiscua, en comparación con solo un poco menos de la mitad de las mujeres.

En otro estudio similar analizaron la longitud de los dedos de 1.313 británicos, hombres y mujeres, dado que la relación entre el segundo y el cuarto dedo es una aproximación al nivel de testosterona a la que los fetos están expuestos en el útero, por lo que el grupo predijo que aquellos con una mayor relación y mayor exposición a la testosterona estarían más predispuestos al sexo casual. Esta relación es una evidencia de la proclividad hacia ese tipo de sexo.

Pero la variación entre las personas fue enorme, por lo que fue imposible predecir quién es más dado a ser infiel.

Los hallazgos, sin embargo, sugieren que esas dos estrategias de emparejamiento han persistido porque ambas tienen sus beneficios, según el tiempo y el lugar.

“En humanos la monogamia es relativamente nueva en escena -cientos a miles de años”, dijo Wlodarski. “Es una estrategia ganadora porque es novedosa y parece funcionar en la cultura que hemos creado”.

Por ejemplo, si la mayoría de hombres están en aventuras, puede dar una ventaja estratégica ser fiel y ayudar a criar los hijos con una sola mujer.

En cualquier caso, existen cientos de variantes, desde el matrimonio de niños a la píldora, que pueden moldear las estrategias de apareamiento en una sociedad dada. Este estudio solo analizó dos en el mundo occidental.

Un aporte a un tema complejo.

Efectos de los videojuegos en los niños

Que juegue, pero no tanto. Un nuevo estudio en la Universidad de Oxford sugiere que jugar videojuegos menos de 1 hora al día hace niños y adolescentes más asentados, lo que no sucede con aquellos que no juegan o que lo hacen más de 3 horas al día.

No se encontraron efectos negativos ni positivos entre quienes jugaban moderadamente de 1 a 3 horas.

La investigación aparece en Pediatrics y revela además que la influencia de los videojuegos en los niños, apra bien o para mal, es muy pequeña en comparación si vive en una familia funcional, sus relaciones escolares y si tiene privaciones materiales.

El estudio se hizo con 5.000 niños y jóvenes en el Reino Unido. Tres de cuatro juegan videojuegos a diario y quienes pasaban más de la mitad de su tiempo libre jugando con ellos eran menos centrados. Podría deberse, especularon los investigadores, a que no están involucrados en actividades enriquecedoras y quizás se exponían a material para adultos.

Comparados con quienes no jugaban o aquellos que lo hacían con mucha frecuencia, quienes lo hacían por menos de 1 hora (menos de un tercio del tiempo libre) tenían más niveles de sociabilidad y estaban más satisfechos con su vida. Parecía también que tenían menos problemas con los amigos o emocionales y menos hiperactividad que los otros grupos.

Andrew Przybylski, cabeza del estudio, comentó que “los resultados respaldan recientes experimentos de laboratorio sobre los problemas de los juegos electrónicos. Sin embargo, los altos niveles de jugar videojuegos parecen relacionarse débilmente con los problemas de comportamiento de los niños en el mundo real. De otro lado, los pequeños pero positivos efectos que observamos para los bajos niveles de videojuegos no respaldan la idea de que los videojuegos por sí solos pueden ayudar al desarrollo de los niños en un mundo cada vez más digital”.

Mis 10 noticias científicas de la semana (18-24)

1. ¿Será que te pico?

Las moscas de las frutas ‘piensan’ antes de actuar reportaron en Science científicos del Centre for Neural Circuits and Behaviour de la Universidad de Oxford. Demostraron que se demoran más para tomar decisiones más difíciles. El estudio analizó su comportamiento al distinguir entre concentraciones de un olor. Esto demostraría que tienen unas habilidades mentales no reconocidas antes dijeron los autores.

2. Oliendo tus genes

Aunque el adagio diga que los polos opuestos se atraen, en el nivel del ADN no resulta tan cierto. Un estudio con 825 parejas pasadas reveló que los esposos compartían un ADN más similar que parejas elegidas al azar. El estudio fue publicado en PNAS. Al eliminar factores como la raza, esa similitud se mantenía. Los científicos no saben cómo se logra esa semejanza en un plano oculto a las personas.

3. Viejo y sin dolores

Si quiere vivir más, evítese dolores. Ratones creados sin un receptor específico del dolor vivían más que los demás y con menos enfermedades relacionadas con la vejez como la diabetes reveló un estudio publicado en Cell. Pero no solo eso: la exposición a una molécula hallada en el ají y otras especias pueden otorgar los mismos beneficios como el de la pérdida de aquel receptor.

4. El cerebro del pedófilo

Los circuitos cerebrales que responden a los rostros y el sexo parecen activarse de manera anormal en los pedófilos cuando miran rostros de niños de acuerdo con un estudio aparecido en Biology letters. El hallazgo podría conducir a novedosas maneras de diagnosticar a los pedófilos y podría aportar lcues en las raíces evolutivas del sexo. En el estudio se trabajó con hombres don diferente tendencia sexual, y pedófilos o no.

5. Una lluvia más

Una nueva lluvia de meteoros, camelopardálidas, vivió la Tierra a raíz de su encuentro con restos del cometa 1|09P/Linear dejados en los años 1800. No es usual que se produzcan nuevas lluvias. En su primera aparición en la mañana de este sábado 24 se esperaban cientos de meteoros por hora, pero fueron muchísimos menos.

6. Ese increíble nanomotor

Investigadores del Cockrell School of Engineering en la Universidad de Texas en Austin construyeron el más pequeño, más rápido y el nanomotor sintético que más se ha desplazado revelaron en un estudio en Nature Communications. Un paso más hacia el desarrollo de máquinas miniatura que algún día puedan desplazarse por el cuerpo entregando medicinas como insulina o para células cancerosas sin afectar las buenas.

7. Chocó y nos cayó encima

Un análisis de las vetas de los restos del meteorito de Chelyabinski que en febrero de 2013 cayó sobre esa región rusa, sugiere que antes de ingresar a la atmósfera había colisionado con otro asteroide de al menos 150 metros a una velocidad de unos 5.500 kilómetros por hora. El estudio apareció en Scientific Reports.

8. Las 10 especies maravilla

El Instituto para la Investigación en Especies reveló la lista de las 10 especies más llamativas halladas en 2013, entre las que figuran el primer mamífero carnívoro hallado en América en más de 30 años y el cual habita zonas selváticas de regiones como la antioqueña: el olinguito. También hicieron parte un árbol, una bacteria naranjada de la penicilina y un minúsculo caracol.

9. La galaxia atrapada

Como una bala envuelta en una chaquetilla de metal, una nube de hidrógeno de alta velocidad dirigiéndose hacia la Vía Láctea parece estar encapsulada en una concha de materia oscura según un análisis del Green Bank Telescope. Los astrónomos creen que sin ese abrigo protector, esa nube, conocida como la nube de Smith se habría desintegrado hace mucho cuando colisionó inicialmente con el disco de nuestra galaxia. Si se confirma el hallazgo indicaría que esa materia oscura indicaría que la nube es en realidad una galaxia enana fallida. El estudio aparecerá en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

10. Siga la abejita

Científicos encontraron un método para monitorear amplias zonas sin tener que desgastarse: simplemente, escuche las conversaciones de las abejas. Sí, eso hicieron durante dos años, descifrando según dijeron el baile que realizan en los panales. Esa danza no solo dice hacia dónde está la comida sino también la distancia, de acuerdo con el reporte en Current Biology. Un bioindicador para monitorear grandes áreas.

Los cubiertos cambian el sabor de los alimentos

No es por incomodidad o no. Es por puro sabor. Los cubiertos con los que usted coma, cambian el sabor del alimento. Sean de plástico o de metal le dan su toque, tal cual hace un chef.

Si quiere que la comida sea más sana, no solo reduzca la sal. Trate de servirla con un cuchillo.

Los cubiertos pueden hacer que la comida agradable y sana sepa un poco más salada y menos saludable. Eso dice un nuevo estudio.

Así, los quesos saben más salados cuando se comen con un cuchillo y el yogur más denso cuando se come con una cuchara de plástico. El estudio fue publicado en el journal Flavour.

“Esto lo hemos ignorado, la cubiertería tiene un impacto en los alimentos que ingerimos”, dijo Charles Spence, coautor del estudio, sicólogo de la Universidad de Oxford en el Reino Unido.

Quizás este hallazgo conduzca a la elaboración de utensilios que ayuden a comer más sano, por ejemplo dándole a la persona la misma sensasión salada que obtienen de las comidas procesadas pero con menos sal.

“La idea sería usar estas pistas para reducir el contenido real de ingredientes menos saludables dando la impresion sicológica de sal o dulce sin las consecuencias negativas”, dijo a LiveScience.

Distintos estudios sugieren que el disfrute de la comida se relaciona con varios factores más allá del sabor real del plato.

Un estudio de 2011 halló que los platos blancos hacen que la comida sepa más gustosa mientras otro encontró que el chocolate caliente sabe mejor en pocillos de color naranja. Y otra investigación ha mostrado que todo, desde el precio de una botella de vino al tamaño de una taza, afecta la experiencia de comer.

En el estudio, Spence y su colega Vanessa Harrar condujeron tres experimentos donde participantes calificaban yogures, el color de los utensilios con los que los comían (la cuchara azul hacía más salado el yogur rosado, los otros colores no tenían efecto), y el sabor salado de un queso comido con tenedor, cuchara, palillo o un cuchillo (servido con este era más salado según los participantes).

¿Por qué? No se sabe. Pero a chefs e investigadores de alimentos les serviría esta información.

Escoja utensilio. Y color.

Un genoma en 15 minutos

Con dos anuncios, la tecnología de la secuenciación del genoma queda casi a disposición de la mayoría de personas.

Si hace un mes se anunció que este año se lanzaría una secuenciadora que descifraría cada genoma por unos 1.000 dólares (1.800.000 pesos), la semana pasada Oxford Nanopore Technologies del Reino Unido anunció la puesta a punto del sistema GridION, que comenzará a venderse en el segundo semestre y espera lanzar la primera secuenciadora desechable en miniatura, MinIOn, por menos de 900 dólares.

Un genoma será secuenciado en 15 minutos.

Por su flexibilidad y precio, tendrá un efecto alto en la industria secuenciadora, dijo en su blog el genetista Daniel MacArthur.

El sistema de Nanopore utiliza secuencias por nanoporo para leer rápido las secuencias de ADN. Una tira de ADN es alimentada a través de un poro biológico y las bases son identificadas midiendo la diferencia en su conductividad eléctrica a medida que pasan por el poro.

El anuncio dividió las opiniones, pues mientras unos lo creen posible otros se mostraron mas cautos con la noticia de Oxford Nanopores.

“Es creíble”, dijo a Nature Chad Nusbaum, de Genome Sequencing and Analysis Program en el Broad Institute en Cambridge.

Hoy la tecnología tiene un margen de error del 4%, o sea que esa cantidad de bases no son leídas correctamente. Un margen muy alto, pero la firma trabaja en reducirlo a 0,1-1%.

No se conocen pruebas realizadas por esa compañía, lo que para algunos es un manto de dudas sobre el dispositivo.

De confirmarse el nuevo sistema, se abriría camino la secuenciación de genomas de uso clínico, con profundas implicaciones para la salud.

Quién calzó el zapato más antiguo hallado

Si cubrió el pie de una mujer o de un hombre, no se sabe. Pero sí que es el zapato más antiguo hallado hasta ahora.
Un zapato perfectamente preservado, de unos 1.000 años antes que la gran pirámide egipcia de Giza y 400 años más antiguo que Stonehenge en el Reino Unido, fue hallado en una caverna en Armenia.
Fue elaborado y usado por alguien hace 5.500 años y lo descubrió un equipo internacional de arqueólogos que publicaron el hallazgo en el journal Plos One.
Está hecho de cuero de vaca y pertenece al periodo calcolítico 3.500 años antes de Cristo. Fue elaborado con una sola pieza de cuero y fue hecho para cubrir el pie de quien lo usó.
Estaba relleno con hierba, no sabiéndose si era para mantener el pie tibio o para mantener la forma del zapato.
Ron Pinhasi, de la Universidad College Cork en Irlanda, líder del grupo de científicos, indicó que no se sabe si perteneció a un hombre o a una mujer, correspondiendo a lo que hoy es el número 37 para mujeres en Estados Unidos, pero pudo haberle servido a cualquiera de esa era.
La caverna se encuentra en la provincia Vayotz Dzor en la confluencia de las fronteras con Irán, Nackhichevanian y Turquía.
Los científicos creyeron que se trataba de una pieza de hace 600 a 700 años, pero los análisis en Oxford y California confirmaron su antigüedad.
Este zapato es unos cientos de años más antiguo que los que calzaba Ötzi, el hombre de las nieves, encontrado en la región de Ötzal en Los Alpes italianos.