Vacuna prometedora contra la malaria

Un prometedor candidato a vacuna contra la malaria fue revelado por científicos de la Universidad de Oxford, confirmando de paso la utilidad de un descubrimiento reportado el mes pasado por investigadores del Wellcome Trust Sanger Institute, quienes identificaron un potencial talón de Aquiles del parásito que provoca la enfermedad.

La malaria, según el World Malaria Report 2010, mató alrededor de 780.000 personas en 2009, en su mayoría niños y mujeres preñadas. Es provocada por parásitos que son inyectados en la corriente sanguínea por mosquitos infectados, las hembras de varias especies de Anopheles.

La forma más letal es el Plasmodium falciparum, responsable de 9 de cada 10 muertes por malaria.

La vacunación es la manera más efectiva en cuanto a costo-beneficio para combatir la enfermedad, pero no hay ninguna vacuna en uso. Otro candidato a vacuna en ensayo en África presenta prometedores pero incompletos niveles de protección.

A comienzos de noviembre, una investigación publicada en Nature reveló que el P. falciparum depende de un solo receptor, conocido como basigin, en la superficie de las células rojas para invadir la célula. El parásito se pega una proteína, el antígeno RH5, al receptor, desbloqueando la entrada a la célula. Una vez en ella se replica y amenaza la vida de la persona.

Ayer en un estudio publicado en Nature Communications, un equipo de científicos del Jenner Institute de la Universidad de Oxford, encabezado por Simon Draper, junto a colegas del Wellcome Trust Sanger Institute y el Kenyan Medical Research Institute en Kilifi, Kenia, demostró que una vacuna que desarrollaron induce una respuesta de anticuerpos en modelo animal, capaz de neutralizar todas las cepas del parásito P. falciparum examinadas.

“El hallazgo inicial fue inesperado y cambió por completo la forma en la cual vemos cómo el parásito invade las células rojas”, expresó Gavin Wright, del Wellcome Trust, y coautor de ambos estudios. “Reveló lo que creemos que es el talón de Aquiles del parásito por la forma como invade las células y provee un objetivo para potenciales vacunas”.

Sandy Douglas, pasante del Wellcome Trust en Oxford, y autor principal del nuevo estudio, agregó que “creamos una vacuna que confirma el reciente descubrimiento y que genera una respuesta inmune en modelos animales capaces de neutralizar varis, sino todas, las cepas de P. falciparum”.

Los antígenos del parásito a menudo son muy diversos genéticamente, al ser obligados a evolucionar un paso antes que la acción del sistema inmunitario para evitar el reconocimiento por los anticuerpos.

Una esperanza que debe ser confirmada en humanos.

Foto de un mosco transmisor de malaria.

La quinta y mortal forma de la malaria

Como si no fueran suficientes los que hay. Investigadores en Malasia han encontrado que una nueva forma de malaria, que se pensaba sólo infectaba simios y que puede ser confundida con facilidad con un tipo menos serio, está más diseminada en los humanos y puede ser fatal si no es diagnosticada a tiempo.
La malaria mata cada año más de un millón de personas, según datos de la Organización Mundial de la Salud.
El estudio, con dineros de The Wellcome Trust, fue publicado esta semana en Clinical Infectious Diseases y fue conducido por los profesores Balbir Singh y Jane Cox-Singh de la Universidad de Malasia Sarawak, Kapit Hospital y la Universidad Western Australia.
La investigación apuntó a identificar rasgos clínicos y de laboratorio de esa nueva forma de infección con malaria, causado por el Plasmodium knowlesi, que se creía sólo infectaba simios, en particular macacos de cola larga y cola de cerdo que viven en las selvas húmedas del sudeste de Asia.
Los investigadores mostraron que el parásito estaba diseminado entre los humanos en esa región, lo que condujo a su identificación en otros países, lo que coloca al P. knowlesi como la quinta causa de malaria en humanos.
La forma más mortal es el P. falciparum, de amplia prevalencia en Colombia junto al P. vivax, que es menos incapacitante.
Singh dijo que el parásito se confunde fácil con P. malariae dado que los dos parásitos parecen similares en el microscopio. Como el P. knowlesi es potencialmente fatal pues los parásitos se reproducen cada 24 horas dentro del cuerpo, por lo que una confusión o diagnóstico tardío afectan la salud del paciente.