Descubren el ‘gatito’ más antiguo

Un enorme félido similar al leopardo de las nieves pobló los Himalaya hace 6 millones de años, convirtiéndose en el primero de su género conocido hasta hoy.

Científicos recuperaron restos de al menos 3 individuos de Panthera blytheae al suroeste del Tibet. Los fósiles más completos incluyen un cráneo adulto parcial con varios dientes aún incrustados en la mandíbula superior, dijo Jack Tseng, paleontobiólogo de vertebrados en el Museo de Historia Natural en Nueva York.

Los fragmentos fueron excavados de rocas de hace 4,42 millones de años, pero otros fósiles de la misma especie se extrajeron de un estrato cercano de hace 5,95 millones de años, según el artículo publicado en Proceedings of the Royal Society B1.

“Son hermosos fósiles de gran importancia”, según Zhe-Xi Luo, de la Universidad de Chicago, citado por Nature y quien no participó en la investigación. “Agregan una raíz al árbol de las pantera”.

Distintos rasgos del nuevo espécimen son similares a los del leopardo de las nieves, pero otros diferente lo que indica que se trata de una nueva especie. Por el tamaño del cráneo, podría haber sido un 10% menos que aquel leopardo y similar al de las nubes, ambos aún vivos en los Himalayas.

Al analizar 12 especies vivas y extinguidas de felinos se encontró que el de las nieves es una especie hermana de esta, dijo Tseng. Incluso el tigre moderno es un pariente cercano.

Hasta este hallazgo, el fósil más antiguo de gatos panterinos eran fragmentos desenterrados en rocas de hace 3,8 millones de años en África.

Este félido sugiere que esta familia de animales se originaron en Asia y al parecer el grupo comenzó a dividirse hace unos 16 millones de años.

Las panteras son una subfamilia de los félidos.

En la imagen, dibujo del ejemplar hallado.