10 hechos científicos de la semana

Radiación de fondo y polarización. Cortesía Planck

1. Un universo en pañales

El programa Planck reveló 4 años de análisis del satélite que lleva su nombre, el cual estudia los orígenes del universo. Los datos muestran un universo cuando solo tenía 380.000 años (hoy tiene cerca de 13.700 millones de años). La medición permitió refinar la composición de nuestro universo. 4,9% está compuesto de la materia ordinaria, de la cual estamos hechos nosotros, 25,9% es materia oscura cuya naturaleza es aún desconocida, y 69,2% es energía oscura, mucho más desconocida que la anterior. La ‘fotografía’ lograda muestra las desviaciones de la media en la temperatura de la radiación de fondo de microondas.

2. Era un mundo plástico

Entre 4,8 y 12,7 millones de toneladas métricas de plástico caen a los océanos cada año reveló un estudio en Science. Es material proveniente de personas viviendo dentro de un radio de 50 kilómetros de la costa en 192 países que tienen mar. En 2010 cayeron a los océanos 275 millones de toneladas métricas. Una tragedia ambiental de incalculables proporciones.

3. Lento parto estelar

Astrónomos de la Universidad de Massachusetts revelaron en Nature el hallazgo de un sistema estelar múltiple en sus fases iniciales, creyéndose que en unos 40.000 años estarán formadas 3 estrellas. Es la primera vez que se encuentra un sistema así que ayuda a explicar la formación estelar múltiple, tal como es el sistema de Alfa Centauri, la estrella más cercana a nosotros.

4. Pumas vs humanos

La presión de los humanos sobre distintas especies quedó comprobada una vez más en un artículo aparecido en Proceedings of the Royal Society B: cuando los pumas viven en una zona de confluencia de personas, cazan más y comen menos. Para evitar contacto se mantienen en movimiento, no volviendo al sitio donde dejaron la presa que cazaron, algo que incide en otras relaciones del entorno ecológico.

5. Perros detallistas

Los perros distinguen muy bien cuando una persona está sonriente y cuando está iracunda o triste, de acuerdo con un estudio en Current Biology que podría ser la primera evidencia sólida de que otros animales aparte de los humanos pueden discriminar las expresiones emocionales de otra especie. Los perros entienden que cada una de esas expresiones tiene significados diferentes.

6. Nido de materia

La zona central de nuestra Vía Láctea hasta los 26.000 años luz más o menos contiene grandes cantidades de materia oscura, según mediciones reveladas en Nature Physics. Dentro de esa distancia se encuentra nuestro Sistema Solar. Es una evidencia clara del contenido de esa misteriosa materia en la galaxia, que ayuda a su cohesión.

7. Fumando olvido

Un estudio amplio reveló que fumar durante mucho tiempo adelgaza la corteza cerebral, la capa externa del cerebro con un papel fundamental en funciones cognitivas tales como la memoria, el lenguaje y la percepción. El estudio publicado en Molecular Psychiatry mostró además que cuando se deja de fumar se recupera la normalidad.

8. Nace una molécula

Científicos lograron, mediante el uso del láser del Laboratorio del Acelerador del Departamento de Energía de Estados Unidos, ver cuando un átomo se une débilmente a otro para comenzar a formar una molécula, algo que no se creía posible. Publicado en Science Express el hallazgo tendrá impacto en entender cómo ocurren las reacciones y en el diseño de aquellas que generen energía, creen nuevos productos o fertilicen cultivos de manera más eficiente.

9. Un planeta condenado

Artículos independientes en Astronomy and Astrophysics revelaron la existencia de un planeta, Kepler-423b, que es del tamaño de Júpiter pero con 6 veces su masa, siendo uno de los más densos hallados. Tiene un año de unos 53 días nuestros, durante el cual experimenta estaciones extremas. La estrella en la que vive se ha expandido y tiene unos 4 radios solares. Terminará engulléndose al pobre planeta que, obvio, no puede contener vida.

10. Genes de mucho peso

Dos artículos publicados en Nature revelaron la existencia de cerca de 100 marcas genéticas relacionadas con la obesidad y la distribución de grasa en el cuerpo, lo que muestra la complejidad de los rasgos que dominan esas condiciones y ayudará a entender las enfermedades relacionadas con el peso y a mejorar las terapias de reducción.

10 noticias científicas de la semana

1. No es infidelidad… es una opción

Un artículo publicado en Biology letters indica que las personas caen naturalmente dentro de dos grupos: aquellos que desean una relación duradera y los que buscan encuentros casuales, sugiriendo que tanto la monogamia como la poligamia son naturales en los humanos. Tanto las mujeres como los hombres caen en los dos, aunque estos tienden más hacia los encuentros pasajeros.

2. Tres padres verdaderos

El Reino Unido se convirtió en el primer país en aprobar la donación de mitocondria que mediante la fertilización in vitro permitirá que nazcan niños sanos que de no haberse realizado el procedimiento podrían padecer enfermedades serias. En la técnica, la mitocondria anómala de la madre es remplazada por la de una donante. Así, los niños serán fruto de 3 padres. Falta solo la aprobación de la Cámara de los Lores.

3. Sé cuándo morirás

En un sorprendente hallazgo científicos encontraron que los patrones de la metilación están relacionados con la edad y que los estados de metilación que parecen más viejos pueden predecir cuándo vivirá la persona. La exactitud es alta y mayor que factores como el cigarrillo, la diabetes y la enfermedad cardíaca, según el estudio publicado en Genome Biology. La metilación son los cambios químicos en el ADN.

4. Espíritu antiinflamatorio

Las emociones positivas están asociadas con marcadores de buena salud reveló un estudio publicado en Emotion. En él se demostró que las emociones positivas, especialmente cuando nos sentimos tocados por la naturaleza, el arte y la espiritualidad reducen los niveles de las citoquinas disparadoras de la inflamación, esas proteínas que le dicen al sistema inmunitario que debe trabajar duro.

5. Tú nunca cambias

Científicos encontraron un microorganismo que no ha evolucionado en 2.000 millones de años, casi la mitad de la edad de la Tierra. Una situación que concuerda con lo expresado por Charles Darwin, pues para cambiar se requiere que el ambiente lo exija y a este no se lo ha exigido. El microorganismo fue hallado al occidente de Australia. El estudio fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

6. Música que habla

Ser músico paga con creces. Un entrenamiento musical en un instrumento antes de los 14 años y con duración de al menos una década, protegería al cerebro contra problemas asociados con el reconocimiento del habla en la edad adulta, reveló un estudio publicado en el Journal of Neuroscience en el que participaron 20 voluntarios.

7. Palomas poco despalomadas

Inteligentes las palomas. Un estudio publicado en Cognition revela que las palomas pueden categorizar objetos naturales y creados por el hombre y no solo unos pocos. En experimentos categorizaron 128 fotografías en 16 categorías, haciéndolo simultáneamente. Esto sugiere una similitud en la forma en la que las palomas aprenden el equivalente a las palabras y el modo en que lo hacen los niños.

8. Nacimiento tardío

Las primeras estrellas en el universo no se formaron unos 450 millones de años tras el Big Bang y la inflación subsiguiente sino 550 millones de años después, 100 millones más de lo estimado hasta ahora. Fue cuando la ‘edad oscura’ terminó con las estrellas que pudieron iniciar su formación y empezar a brillar y su luz comenzara a interactuar con el gas y más y más átomos regresaron a sus sus partículas básicas electrones y protones, una fase conocida como la reionización. El nuevo mapa fue posible gracias al satélite Planck de la ESA, que divulgó los datos.

9. Monos viajeros

Un estudio publicado en Science entregó luces sobre el origen de los monos suramericanos, que ha sido un misterio. Con base en 3 especies peruanas primitivas extinguidas se encontró una relación sólida con parientes africanos, sugiriendo que provinieron de allí al quedar aislados por el movimiento de placas tectónicas hace 65 millones de años. Los registros fósiles más antiguos en Sudamérica se tenían de hace 26 millones de años, mientras los nuevos son de hace 36 millones. Rompecabezas que cuadra.

10. El canario canta sus genes

Científicos del Max Planck Institute for Ornithology y el Max Planck Institute for Molecular Genetics descifraron el genoma del canario, esa ave esparcida hoy por el mundo, originaria de las islas Azores, Canarias y Madeira, que canta canciones estereotipadas en las condiciones de apareamiento y más versátiles en otras épocas. El trabajo ayudará a la investigación neurológica, de la cual esta ave ha sido objeto frecuente. El estudio apareció en Genome Biology.

Mis 10 noticias científicas de la semana

1. Somos más de lo que pensamos

Así haya subido solo unas décimas, pero la materia de la que estamos hecha es un poco más abundante en el universo de acuerdo con los hallazgos del satélite Planck, que estudia el universo. Pero ese no fue el dato más importante hallado. Gracias a las mediciones se determinó que la edad del universo es de 13.800 millones de años más o menos, que la tasa de expansión va a un ritmo de 67,2 kilómetros por segundo por megaparsec (un megaparsec son unos 3 millones de años luz).

El Planck miró al universo cuando solo tenía 370.000 años, algo así como el 3% de su edad actual y precisó además que la energía oscura constituye el 68,3% del universo conocido, un poco menos de lo que se creía mientras hay más materia oscura (26,8%) y materia ordinaria (4.9%).

Planck es operado por ESA con ayuda de la Nasa.

2. Se llegó la hora de salir

Un nuevo análisis de esqueletos precisa que los humanos modernos salieron de África para poblar otras regiones hace 62.000 a 95.000 años. Algunos habían sugerido que esa migración se presentó hace 200.000 años, casi al tiempo con la adquisición de los rasgos que nos convirtieron en humanos.

El estudio fue publicado en Current Biology.

3. Una esperanza que muere

Una candidata a vacuna contra la malaria en el que se tenían centradas muchas esperanzas para frenar un mal que mata cerca de 800.000 personas cada año no funcionó, reveló The New England Journal of Medicine: luego de 4 años de haber sido inoculada brinda una protección cercana a cero según el estudio con nichos de Kenya.

4. Haciendo bebés con 3 padres

El Reino Unido quedó a un paso de permitir el remplazo de la mitocondria durante la fertilización in vitro con el objeto de corregir defectos del futuro bebé reveló Nature. El mecanismo funciona retirando el núcleo de un óvulo o de un embrión de una mujer con mutaciones en el ADN de su mitocondria para insertarlo en el citoplasma de un óvulo o embrión con mitocondria sana. Sería, para algunos, un bebé con tres padres.

5. ¿Y dónde está la nave?

Un artículo aparecido en Geophysical Research Letters sugiere que la nave Voyager 1, tras haber sido lanzada hace 35 años, estaría ahora en una región del espacio donde no hay influencia del Sol. O sea, habría dejado el Sistema Solar, siendo el primer artefacto humano en hacerlo. La Nasa respondió de inmediato diciendo que no creía que aún estuviera por fuera, aunque sí cerca de abandonar el Sistema.

6. Yo sé lo que tú piensas

Científicos lograron mediante escaneo del cerebro humano decir en qué pensaba la persona, lo que se constituye en una evidencia más de las posibilidades que se abren. Científicos de Cornell lograron reconstruir videos de lo que una persona había visto solo con base en la actividad de su cerebro. El estudio fue presentado en el journal Cerebral Cortex hace unos días y conocido esta semana.

7. Buenos padres homosexuales

La Academia Americana de Pediatría anunció esta semana su apoyo a la adopción de hijos por parte de parejas homosexuales, al considerar que los niños prosperan más en familias estables, lo que les provee la seguridad que necesitan y eso se obtiene a través del matrimonio. La Academia esgrimió cinco razones para dar su apoyo.

8. A desempolvar las pantalonetas

Esta semana, el 20, fue el equinoccio de primavera, momento en el cual el Sol cruza el plano del ecuador celeste para seguir su trayectoria hacia el norte. En ese hemisferio llega la primavera y se preparan para el verano, mientras que en el sur entra el otoño. Aunque es una fecha normal, marca un cambio en las actividades de los seres humanos.

9. Fueron más de 60 minutos

Este sábado 23 se cumplió la séptima versión de La Hora del Planeta, convertida ya en un movimiento mundial que llega a más de 150 países e involucra decenas de millones de personas, cuyo efecto se ha dejado sentir en favor de acciones de valor para mejorar el medio ambiente y el futuro de la Tierra. Esta vea hubo más énfasis en el trabajo de las redes sociales y las propuestas de los ciudadanos.

10. Un debate sobre el agua

Una jornada más del Día Mundial del Agua el viernes 22 que significó una gran movilización ciudadana en defensa del recurso, escaso en muchas regiones del planeta. En Colombia abunda, pero su calidad es cada vez peor y así se ha sentido en regiones como Antioquia. Solo el 0,02% de la Tierra es agua, así los océanos cubran 75% de la superficie de la Tierra.