Plutón comienza a sorprender

Detalle de la fotografía enviada. Cortesía NASA/JHU-APL/SwRI

¿Una capa polar en Plutón? No parece alejado de la realidad.

Imágenes de la nave Nuevos Horizontes que en menos de tres meses llegará a ese planeta menor revelaron regiones oscuras y brillantes en la superficie. Una de las áreas brillantes se encuentra en uno de los polos.

Las imágenes remitidas y mostradas por la Nasa fueron tomadas a mediados de abril a unos 113 millones de kilómetros.

Nuevos Horizontes lleva 9 años viajando hacia su destino, en el cual no se detendrá.

“A medida que nos aproximamos comenzamos a ver rasgos intrigantes como esa región brillante cerca al polo visible”, dijo John Grunsfeld, de la dirección de la Nasa en Washington.

La expectativa crece a medida que la nave se acerca hacia ese sitio del Sistema Solar no visitado antes.

En las imágenes también aparece la mayor luna, Caronte, rotando en su órbita de 6,4 días.

Desde que fue descubierto en 1930, Plutón ha permanecido como un gran enigma. Se encuentra a unos 5.000 millones de kilómetros de la Tierra, más de 48 veces la distancia Tierra-Sol. Pese a ello en distintos momentos se han detectado varias lunas pequeñas, cinco hasta hoy.

Estas son las primeras imágenes en las que se aprecian detalles del planeta menor. Y a medida que se acerque serán mejores. ¿Qué habrá en ese alejado (de nosotros) y frío mundo?

Una vez Nuevos Horizontes llegue a Plutón, seguirá hacia otros dos cuerpos del cinturón de Kuiper, zona donde residen otros planetas menores y millones de rocas y cometas.

Un planeta enano y cacheticolorado

Planeta menor. O planea manchado. Sí, de acuerdo con observaciones de Pedro Lacerda, de Queen’s University Belfast, Haumea, uno de los planetas menores presenta una mancha rosada.
¿De qué se tratará? Al parecer parece una región rica en minerales y compuestos orgánicos, más que el resto de su superficie, según los primeros análisis presentados en el Congreso Europeo de Ciencias Planetarias.
Ese punto fue descubierto al medir los cambios en el brillo del planeta menor mientras rotaba. La curva de luz que arrojó no es exactamente la posee la misma forma en todas las longitudes de onda. Unas pequeñas pero persistentes diferencias indican que el punto oscuro es algo rojizo en la luz visible y algo azulado en las longitudes del infrarrojo.
Haumea orbita el Sol más allá de Neptuno, en una región conocida como el cinturón de Kuiper. Es el cuarto objeto más grande conocido hasta ahora en esa región del Sistema Solar, luego de Eris, Plutón y Makemake. Estos, junto con Ceres, en el cinturón principal de asteroides que reside entre Júpiter y Marte, conforman el grupo de planetas menores.
Una de sus principales características es su rápida rotación, con un día durando apenas 3,9 horas terrestres. No se conoce otro que rote tan rápido en el Sistema Solar.
Esa rotación hace que se deforme, por lo que es un cuerpo elipsoide de 2.000 x 1.600 x 1.000 kilómetros, cuya forma acelera las aceleraciones rotacional y gravitacional. Se cree que Haumea fue víctima de un impacto masivo hace más de 1.000 millones de años.
En la imagen, trabajo en computador de Lacerda, se observa la mancha rojiza.

Una particular visita

Ceres. Uno de los asteroides más grandes, Ceres, se encuentra de visita. Bueno, quizás no de visita en sentido estricto, pero sí está hoy más cerca de la Tierra que en los últimos 151 años. Y no volverá a estarlo hasta dentro de mil años.
Ceres reside en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. Algunos incluso han propuesto que se le considere un planeta, aunque ya la Unión Astronómica Internacional lo considera planeta menor. Casi redondo, mide 975 x 909 kilómetros.
El asteroide fue descubierto por Giuseppe Piazzi en 1801 y por estos días puede verse con ayuda de unos binoculares hacia la poco poblada constelación de Leo.

El dios que está en los confines

Plutón no está tan solo. Luego de que se le diera la categoría de planeta menor, luego reclasificado como plutoide, se había nombrado a Eris, otro objeto transneptuniano como el segundo plutoide.
En días pasados, la Unión Astronómica Internacional renombró otro plutoide: 2005 FY9 se llama ahora Makemake, en honor a la deidad polinesia que creó la humanidad.
Otro planeta menor es Ceres, pero no es plutoide pues no está más allá de la órbita de Neptuno.
Dibujo de cómo debe lucir el plutoide Makemake, que se halla a una distancia media de 52 unidades astronómicas del Sol. Una unidad es la distancia Tierra-Sol de 150 millones de kilómetros, para redondear.

Bueno, entonces ¿qué es un planeta?

Se recalentó el ambiente. Decíamos hace pocos días que la Unión Astronómica Internacional, que hace dos años le retiró a Plutón la categoría de planeta, llamó al cuerpo y a todos los de su tamaño y condición: plutoides.
Cuando se le cambió de categoría a planeta menor (antes de ser llamado plutoide) muchos astrónomos se opusieron. Pues bien, ahora también.
La UIA define un planeta como un cuerpo que gira alrededor de una estrella (Sol), que tiene suficiente masa para tener gravedad y asumir una forma casi redonda y que ha aseado su vecindario: es decir, que ha absorbido las rocas-meteoritos-asteroides en sus cercanías.
Un plutoide es un cuerpo que orbita alrededor del Sol más allá de la órbita de Neptuno, tiene equilibro hidrostático (redondo) y no ha aclarado su vecindario.
Hay además planetas menores, como Ceres, que está entre Marte y Júpiter, en el cinturón de asteroides.
Tras este contexto, vamos al grano. Alan Stern, experto en planetas, quien trabajó hasta hace poco para la Nasa, no cree conveniente ninguna de esas definiciones. Para él, la mayoría de los astrónomos d ela UAI que tomaron la decisión de degradar a Plutón, no son astrónomos planetarios, entonces no conocen tanto del tema y considera que es más simple adoptar la definición de los geofísicos, que es más simple según dice: Un planeta es un objeto natural en el espacio con suficiente masa para tener gravedad APRA ser casi esférico, pero no tan masivo que genere energía térmica por fusión nuclear interna (una estrella). La definición separa planetas d eotros cuerpos más pequeños.
¿Qué dice usted?
En la foto se aprecia a la izquierda a Plutón con sus lunas Caronte, Hidra y Nix, y, derecha, a Eris y su luna Disnomia. Son dos plutoides.