La malaria tiene 100 millones de años, ¿a quién mataba entonces?

Anopheles stephensi. Foto Wilipedia commons

Anopheles stephensi. Foto Wilipedia commons

La malaria no es nueva, es más vieja de lo que pudiéramos imaginar aunque en esos tiempos ¿a quién enfermaría o… mataría?

El primer caso documentado de malaria en personas data del 2700 antes de nuestra era y se cree que contribuyó a la caída del imperio romano enfermando los soldados.

Se pensaba que el parásito que la transmite había surgido hace 15.000 años o, yendo muy lejos, hace 8 millones de años.

Pero no. Un nuevo estudio dice que evolucionó en insectos hace más de 100 millones de años y tal vez los primeros vertebrados hospederos fueron reptiles, entre ellos los dinosaurios.

La malaria se debe a un protozoario, Plasmodium y hoy es transmitida por los mosquitos Anopheles. Pero en el pasado las formas ancestrales usaron otros vectores y diferentes cepas de malaria y pueden haber ayudado a modelar la supervivencia animal y la evolución en el planeta, dice George Poinar, Jr., investigador del College of Science en Oregon State University.

En el journal American Entomologist sugiere que los orígenes de sta mortal enfermedad que infecta desde humanos a otros mamíferos, aves y reptiles, puede haber comenzado hace más de 100 millones de años.

Los científicos han argumentado y no estado de acuerdo por mucho tiempo sobre cómo evolucionó la malaria y cuál es su edad”, dijo Poinar. “Pienso que la evidencia fósil revela que la malaria moderna inoculada por mosquitos tiene al menos 20 millones de años. Y que formas más tempranas tienen al menos 100 millones de años o más”.

Dado que la etapa de reproducción sexual de la malaria solo se da en insectos, en su estudio Poinar dice que deben ser la fuente primaria de la enfermedad, no los vertebrados que ellos infectan. Y agrega que la evidencia señala a los Gregarinidos como el grupo protozoario que pudo ser el progenitor de la malaria, dado que hoy también infectan los insectos que transmiten la enfermedad.

Evidencias de malaria se han hallado en insectos preservados en pedazos de ámbar. Poinar es experto en formas animales y vegetales preservadas en ese material semiprecioso. Y fue el primero en descubrir un tipo de malaria en un fósil de hace 15 a 20 millones de años en lo que hoy es República Dominicana. Fue el primer registro fósil del Plasmodium que mata al menos 400.000 personas cada año.

Para este experto, que trabaja el tema junto a su esposa Roberta, la malaria también contribuyó a la extinción de los dinosaurios, según un libro sobre insectos, enfermedad y muerte en el Cretáceo.

Dos que se parecen uno y… matan

No ha sido fácil la lucha directa. La malaria mata más de un millón de personas cada año, principalmente en África.

Para tornar más complicado el asunto: el mosquito responsable de transmitir malaria en ese continente, Anopheles gambiae, parece que está evolucionando en dos especies, cada una con sus propios rasgos.

La enfermedad es causada por un parásito unicelular, el Plasmodium. Las hembras de los mosquitos pueden infectarse al alimentarse en humanos infectados y luego transmitirla a otra persona que pican.

Se ha encontrado que nuevas poblaciones de A. Gambiae evolucionan para explotar hábitats cambiantes y condiciones estacionales, pero no siempre se pueden distinguir una de otra mediante los métodos tradicionales.

Estudios genéticos han mostrado que hay al menos dos formas físicamente indistinguibles, M y S. El éxito del control de este mosquito depende de entender las características de las dos poblaciones diferentes, sus hábitos alimenticios y la susceptibilidad a los insecticidas.

Un grupo de científicos completó el genoma de las dos variedades, mientras que otro analizaron las diferencias simples en el ADN de ambos. El estudio fue publicado en Science.

Al comparar los dos genomas, hallaron más diferencias de las esperadas, lo que sugiere que se trata ya de dos especies distintas.

¿Qué significa todo esto en la lucha contra la malaria y la elaboración de una vacuna como la que, por ejemplo, intenta en nuestro medio el científico Manuel Elkin Patarroyo?

Foto de A. gambiae.