Las 10 noticias científicas de la semana

Nuevo estado de la materia. Foto Genevieve Martin, Oak Ridge National Laboratory

Nuevo estado de la materia. Foto Genevieve Martin, Oak Ridge National Laboratory

 

1. Electrones despedazados

Científicos encontraron evidencias de un misterioso nuevo estado de la materia, predicho hace 40 años, hallada ahora en un material real. Ese estado es el líquido cuántico de espines provoca que los electrones, los bloques indivisibles de la materia, se rompan en pedazos, llamados fermiones de Majorama y que podrían ser muy útiles para desarrollar computadoras cuánticas más rápidas que las actuales. El sorprendente hallazgo apareció en Nature Materials.

2. La adición al azúcar

¿Le gusta el azúcar? ¿Exagera comiéndolo a veces? Un estudio en Plos One sugiere que las drogas que han sido usadas para tratar la adicción a la nicotina podrían ser empeladas para la del azúcar, según estudio en animales. Esa investigación coincidió con otra de los mismos autores en Frontiers in Behavioral Neuroscience que demuestra que la ingestión crónica de azúcar puede provocar trastornos en la alimentación y… en el comportamiento.

3. Fatal cambio de sexo

Sustancias hormonales activas pueden estar contribuyendo de manera insospechada a la reportada desaparición de anfibios. Un estudio en 3 especies encontró que el estrógeno etinilestradiol (usado en pastillas anticonceptivas), al que pueden estar expuestos en sus hábitats, conduce a la completa feminización de los machos. No todas las especies tienen el mismo grado de afectación según los investigadores. El estudio apareció en Scientific Reports. Y es grave.

4. Robots excitantes

Un estudio revelado por la Universidad Stanford mostró que las personas pueden experimentar excitación fisiológica al tocar las partes ‘íntimas’ de robots humanizados. Los robots fueron programados para pedir a voluntarios tocar 13 partes de su cuerpo. Se excitaron más emocionalmente cuando tocaron la ‘nalgas del robot o los ojos que las manos y el cuello. Y además dudaron más en tocar aquellas zonas. Eso sugiere que los humanos pueden responder a los robots en una forma primitiva y social también.

5. Bañados por la supernova

Un grupo de científicos reportó el hallazgo de trazas de hierro-60 en distintos sitios del planeta, isótopo con una antigüedad de 1.500 millones de años, lo que sugiere que la Tierra recibió ese material de explosiones de supernova que ocurrieron a menos de 300 años luz. Porque no fue una sola fueron varias, pues hay registros de otras épocas, como hace 8 millones de años. No se cree sin embargo, que hayan incidido en modificaciones genéticas de la incipiente vida. El estudio apareció en Science.

6. Ahora somos nueve

Las pesquisas siguen. Astrónomos de la Universidad de Berna modelaron la evolución del posible planeta 9 del Sistema Solar, sugerido hace poco por reconocidos astrónomos, y estiman que mide 3,7 radios terrestres y su temperatura es de +226 grados centígrados. Sería una versión pequeña de Neptuno y Urano, un pequeño gigante de hielo envuelto en hidrógeno y helio. El estudio apareció en Astronomy & Astrophysics.

7. Eso sí es un monstruo

Astrónomos hallaron un agujero negro supermasivo en la galaxia NGC 1600, con una masa de, atérrense, 17.000 millones de soles. Y aunque no es el más grande (la marca lo ostenta uno con 21.000 millones de masas solares en el cúmulo coma) su hallazgo sugiere que estos monstruos pueden ser más comunes de lo creído. Estos gigantes, contrario a lo que se creía, no se halan solo en galaxias muy masivas. El reporte se hizo en Nature.

8. Hacia la desaparición

Un reporte de Wildlife Conservation Society y Flora & Fauna International reveló el lamentable estado del mayor de los grandes simios, el gorila de Grauer, que llega a pesar 400 kilos, subespecie restringida a la República Democrática del Congo. Ha decrecido 77% el número de individuos, de 17.000 a solo 3.800 debido a la caza ilegal, la guerra civil y la pérdida de hábitat. Este hallazgo indica que debe pasar a la categoría críticamente amenazado en la lista d ella Unión Internacional para la Conservación de la naturaleza.

9. Libre, joven y brillante

A solo 95 años luz se encuentra un planeta enorme, mucho mayor que Júpiter que flota libre, no está atado a ninguna estrella y es un jovencito: 10 millones de años. No solo es el más joven ‘cerca’ al Sol sino el más brillante de los planetas de su clase según el artículo que será publicado en The Astrophysical Journal Letters. El planeta tiene entre 4 y 10 veces la masa de Júpiter pero es menor que una enana marrón.

10. Extraña pérdida

Si bien se sabe a partir de estudios de los últimos 3 a 4 años que los humanos comparten parte de los genes de los Neandertal, con los cuales se aparearon nuestros antecesores, una nueva investigación reveló que por una causa no conocida los genes del cromosoma Y de los Neandertal desapareció del genoma humano hace tiempo. ¿Por qué? No sabe según el artículo en The American Journal of Human Genetics.

Mis 10 noticias científicas de la semana (29-5)

1. Se imprimen cuerpos

En un avance llamativo hacia la impresión de órganos, científicos de las Universidades de Sidney, Harvard, Stanford y MIT lograron desarrollar una red de vasos artificiales bio-impresos que imitan el sistema circulatorio del cuerpo, esencial para el desarrollo de tejidos más complejos. La bioimpresión de órganos es un campo promisorio, aún en fases iniciales, que en el futuro permitirán que muchas personas urgidas de trasplante consigan órgano o aquellas con uno averiado por cáncer, por ejemplo, lo obtengan. El nuevo hallazgo fue publicado en Labo on a chip.

2. Los robots musculosos

Ingenieros de la Universidad de Illinois mostraron una nueva clase de bio-bots, robots caminantes accionados por células de músculos y controlados por pulsos eléctricos, permitiéndoles a los operadores un control sin precedentes sobre su funcionamiento, reveló un artículo publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences. El diseño se inspiró en el complejo músculo-tendón-hueso que se ve en el medio natural. Los robots son accionados por una tira de células musculares movidas por esos pulsos.

3. Dos nuevos transneptunianos

El telescopio Hubble fue redirigido para que hasta agosto trate de encontrar nuevos objetos transneptunianos en el Cinturón de Kuiper, que podrían ser propuestos para que la nave Nuevos Horizontes que se dirige a Plutón, al que llegará el año próximo, siga hacia ellos. Hasta el momento se han detectado unos 1.000 de esos objetos, cuerpos fríos de diferente tamaño, 3 de ellos unos pocos como planetas enanos. En sus primeras miradas, parece haber descubierto dos nuevos objetos.

4. Cosa el celular a la camisa

Científicos creen haber descubierto un cristal que puede formar una capa de solo 3 átomos de grosor, que podría actuar como un interruptor. Su estructura matriz de cristal puede ser empujada mecánicamente adelante y atrás entre dos estructuras atómicas, una que conduce electricidad, la otra no, lo que permitiría que este semiconductor fuera usado en electrónica flexible. Por ejemplo, un celular cosido en la camisa. El estudio fue publicado en Nature Communications.

5. Una chaqueta para el planeta

A 3.000 años luz de nosotros científicos hallaron un planeta en un sistema de dos estrellas. Orbita a casi la misma distancia que la Tierra del Sol, pero la diferencia es que su estrella es mucho más tenue, lo que hace que se encuentre congelado, más frío que la luna Europa de Júpiter, cubierta de una gran capa de agua congelada. El planeta tiene dos veces la masa terrestre. El estudio publicado en Science revela que puede haber planetas a la misma distancia de su estrella que la Tierra del Sol en sistemas binarios.

6. Solos no

A las personas no les gusta estar a solas con su pensamiento ni sentarse por ahí a hacer nada. Eso revela un estudio publicado en Science en el que se muestra que siempre tienden a estar haciendo algo, así sea infligiéndose daño. Personas a las que se les pidió estar solas pensando durante 6 a 1|5 minutos manifestaron sentirse mal, lo que fue confirmado en otros experimentos. La gente prefiere estar conectada al mundo exterior.

7. Frío, muy frío

Investigadores desarrollaron una nueva técnica de superenfriamiento para aumentar el tiempo que los órganos humanos pueden permanecer viables fuera del cuerpo, lo que ayudaría  a encontrar más órganos para trasplante. El estudio fue publicado en Nature Medicine y se hizo con ratas, por lo que ahora debe ser demostrado en personas. Hoy la preservación fuera del cuerpo alcanza solo 24 horas. La nueva técnica lo extiende a 72. Todo un logro.

8. Animales de… cinco patas

No tienen cuatro como muchos otros mamíferos. Poseen cinco patas. ¿No lo habían notado? Eso hicieron investigadores que presentaron el estudio en Biology letters: mientras los canguros están quietos, la cola les sirve de una quinta pata, ayudándoles a hacer los saltos. También la emplean como quinto pie cuando caminan. No solo es un medio de equilibrio.

9. Inviernos zurdos

Los hombres que nacen en noviembre, diciembre o enero en el Hemisferio Norte, en pleno invierno, tienen mayor probabilidad de ser zurdos, según un estudio publicado en Cortex. Esa situación estaría relacionada con mecanismos hormonales que promoverían la tendencia a usar la mano izquierda, dijeron los investigadores de la Universidad de Viena (Austria). La causa radicaría en la mayor cantidad de luz en los meses de la concepción, entre mayo y julio. Un estudio que genera debates.

10. Grandes depósitos de plástico

Todos los océanos tienen grandes acumulaciones de residuos plásticos en su superficie siguiendo el giro de las cinco grandes corrientes oceánicas, demostró la expedición española Malaspina. Además de la del Pacífico norte ya demostrada, existen también en Atlántico del Norte central, el Pacífico Sur, el Atlántico Sur y el Océano Índico. El estudio fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences. Los mayores residuos son de polietileno y polipropileno usados en la manufactura de productos de uso diario como bolsas, y contenedores de alimentos y bebidas. Un gran problema.

Mis 10 noticias científicas de la semana (9-15)

1. Un paso más cerca de fusionarnos

Por primera vez en la historiados experimentos de fusión nuclear produjeron más energía que la que se utilizó en desencadenar la reacción según un estudio publicado en Nature. Los experimentos se cumplieron en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore. No obstante, los investigadores advirtieron que aún queda un camino largo hacia el objetivo final de generar la energía suficiente para operar un reactor nuclear. La fusión, ese proceso que ocurre dentro de las estrellas (el Sol, por ejemplo), ha sido el sueño energético de la humanidad: el hidrógeno requerido es un recurso ilimitado.

2. Para amar, cuide la ínsula anterior

Una región muy adentro del cerebro, la ínsula anterior, parece controlar la rapidez con la que una persona toma decisiones amorosas según un estudio de la Universidad de Chicago, publicado en Current Trends in Neurology, en el cual se estudió el caso de un hombre de 48 años que había sufrido un derrame. Reaccionaba bien cuando se trabaja de asuntos sexuales (que es distinto al amor) pero no en cuanto a su intención de mantener una unión duradera con otra persona.

3. Un, dos, tres… robots trabajando

Inspirados en las termitas que construyen enormes nidos pese a las inclemencias del tiempo, proceso en el cual unas mueren y la lluvia erosiona la estructura, científicos e ingenieros crearon un grupo de robots constructores, que no necesita supervisión ni vigilancia ni comunicación entre sí. Los robots, simplemente, cooperan entre sí para modificar el ambiente, de acuerdo con la investigación publicada en Science. Las termitas trabajan mediante el concepto de estigmergia, una especie de comunicación implícita: observan los cambios que las otras hacen en el ambiente y actúan en consecuencia. Eso lograron con los robots.

4. Mujeres más bajitas

En el doble cromosoma X que tienen las mujeres está parte de la explicación de porqué tienen en general menos estatura que los hombres, revelaron científicos en Plos Genetics. El portar los dos cromosomas podría traer problemas de desarrollo, por lo que una de las dos copias es silenciada. Cuando una mutación aumenta la expresión de un gen en el cromosoma hace que sean más bajas en estatura. Aparte de esta condición otros estudios han encontrado otros genes relacionados con este rasgo físico.

5. Adivinando la muerte

Científicos desarrollaron un método para predecir cuánto será la duración de la vida. Bueno, al menos en el gusano C. elegans. En un estudio en Nature mostraron que al dotarlos con proteínas fluorescentes en respuesta a radicales libres en la mitocondria y luego observando el número de ‘mitoflashes’ durante 3 días podían decir si sobrevivirían más o menos a los 21 días promedio de vida que tienen.

6. Fumando, el cáncer espero

Las mujeres jóvenes que fuman y han estado consumiendo una cajetilla diaria por una década o más tienen un riesgo muchísimo mayor de desarrollar el tipo más común de cáncer de seno, según una investigación publicada en Cancer, la revista de la Sociedad Americana del Cáncer. Se sabía ya de esa relación, pero no se había evaluado qué tipo de cáncer podría desencadenarse. En este caso se trata del cáncer de seno por receptores de estrógeno positivos.

7. Una cara bonita es una recompensa

Una gran recompensa. El sistema opioide del cerebro juega un papel en la percepción humana del deseo de mirar rostros atractivos del sexo opuesto, reveló un estudio en Molecular Psychiatry. El hallazgo sugiere que ese sistema media en el comportamiento social regulando el sentimiento de gratificación de ver estímulos valiosos evolutivamente. La información visual de los demás, en específico las caras, tiene un papel importante en la selección humana de pareja y activa los mismos sistemas cerebrales de gratificación que la comida y el dinero.

8. Un rastreo lunático

La luna más grande del Sistema Solar, Ganímedes, que gira alrededor de Júpiter, ha sido cartografiada. Un grupo encabezado por Geoffrey Collins del Wheaton College produjo el primer mapa geológico de ese satélite, basado en imágenes tomadas por las naves Voyager 1 y 2 en los años 70 y el orbitador Galileo, que estuvo en ese sistema entre 1995 y 2003. Ganímedes muestra una gran variedad de características geológicas, un contraste entre dos tipos de terrenos, el oscuro, más viejo y lleno de cráteres y el más claro, algo más reciente con hondonadas y rugosidades.

9. Un niño muy viejo

El genoma de un niño que vivió hace 12.600 años de un sitio Clovis en Estados Unidos. El estudio concluye que muchos americanos actuales son descendientes directos de quienes desarrollaron la cultura Clovis en aquel tiempo. Este es el complejo arqueológico más antiguo de ese país, de hace 12.600 a 13.000 años. El artículo sugiere que el niño descendía de las migraciones que llegaron de Asia y revela que las poblaciones de centro y sur América no son iguales a las del norte. El estudio apareció en Nature.

10. La hormiga loca triunfa

En el primer caso descrito de un insecto que logra desactivar el veneno de otro, científicos reportaron en Nature que la hormiga loca está desplazando a la hormiga de fuego, invasoras ambas, gracias a que segregan un compuesto que neutraliza su veneno. Hasta ahora la de fuego, conocida por picar muy fuerte a los humanos (el veneno es 3 veces más tóxico que el DDT), dominaba a todas las demás especies de hormigas del sur de Estados Unidos.