Los humanos no somos puros

 

Somos una mezcla de distintas especies. Imagen Bob Wilder/University at Buffalo

Somos una mezcla de distintas especies. Imagen Bob Wilder/University at Buffalo

Cerca del 1 al 2% de nuestros genes son neandertales. Es que no somos puros. Y ahora científicos dicen que otra especie de homínino se reprodujo con los humanos hace 200 000 años o algo así. Una especie ‘fantasma’ porque no se ha identificado.  Continuar leyendo

Pillado árbol cuando se defendía

Trabajo con los árboles. Foto B. Ohse

Trabajo con los árboles. Foto B. Ohse

Es primavera y los jóvenes, delicados vástagos de los árboles se iluminan y reverdecen. Ellos y las yemas son el futuro del bosque al permitir que crezcan los árboles, pero tienen un problema, una amenaza: los corzos que los tienen por dieta, en especial las yemas.

Si tienen suerte, necesitarán unos años más para crecer. En el pero caso, serán árboles atrofiados o tendrán que detener su crecimiento un tiempo.

Los corzos son una amenaza real y pueden obstaculizar la regeneración de muchas especies de árboles frondosos.

Pero los árboles no se quedan quietos, Desean sobrevivir y preparan la lucha contra su gran enemigo.

Al estudiar jóvenes hayas (Fagus sylvatica) y maples (Acer pseudoplatanus), biólogos de Leipzig University y el German Centre for Integrative Biodiversity Research (iDiv) encontraron que son capaces de reconocer cuándo una rama o yema ha sido comida por un corzo o solo se ha roto por el viento u otro mecanismos.

¿Cómo lo logran? La pista está en la saliva de los animales. Son la señal de alerta. Si el corzo se alimenta en el árbol y deja trazas de su saliva, el árbol incrementa la producción de ácido salicílico. Esta hormona, de hecho, avisa a la planta para aumentar la producción de taninos específicos, que inciden sobre el gusto de los corzos y entonces pierden su apetito por esas estructuras de la planta. Además, los arbolitos aumentan la concentración de otras hormonas, las del crecimiento en particular. Con ellas se alienta el crecimiento de los brotes que quedan para compensar los que fueron comidos.

Pero si una yema se quiebra sin la intervención del corzo, el árbol no estimula la producción de ácido ni de taninos. En vez de eso, genera hormonas para las heridas”, explicó Bettina Ohse, cabeza del estudio.

Los científicos llegaron a sus conclusiones al simular el ataque de un corzo y poniendo saliva recogida en el lugar de la herida. Luego analizaron las concentraciones de hormonas y taninos.

¿Funciona así con otras especies arbóreas? Esa es la pregunta que se hacen ahora los autores. El artículo apareció en Functional Ecology.

Zika en el sexo anal, ¿y en el oral? ¿O en el beso?

Foto Wikipedia commons

Foto Wikipedia commons

Zika, sexo y verdad. Una trilogía que comienza a refirmarse con el creciente número de investigaciones sobre esta ‘moderna’ enfermedad.

Se sabe que el virus es transmitido vía sexo vaginal y ahora entra un nuevo actor: también es transmitido vía anal luego de un caso entre dos hombres.

Los Centros de Control y Prevención de Enfermedades de Estados Unidos describieron el caso de un hombre en Dallas que fue infectado luego de retornar de un área donde circula el zika y lo transmitió a su pareja hombre, sugiriendo una nueva ruta de infección del patógeno.

El mensaje es que usted tiene que considerar todo tipo de contacto íntimo entre alguien infectado con zika y una persona no infectada como una persona con riesgo potencial, independiente del género”, en palabras del epidemiólogo Michael Osterholm, quien no participó en el estudio, citado por STAT News.

La transmisión del zika vía sexual fue reportada a comienzos de año, pero no se había visto una transmisión vía hombre-hombre. El individuo de Dallas fue infectado tras retornar de Venezuela. Tuvo sexo con su compañero un día antes y un día después de su regreso. Su pareja enfermó una semana después.

En la zona donde residen no se encontraron mosquitos Aedes aegypti.

Un artículo publicado el 13 de abril en The New England Journal of Medicine presentó el caso de una mujer que contrajo el virus luego de relaciones sexuales sin protección con su pareja hombre en la cual tuvieron sexo vaginal sin eyaculación y sexo oral con eyaculación. Se sabe que el virus se encuentra en el semen y la saliva, pero no se ha determinado si puede transmitirse a través de besos o con el sexo oral.

La recomendación sigue siendo la misma para las parejas: protegerse con condón en las relaciones sexuales.

80 millones de bacterias se traspasan en un beso (bésame microbio)

El microbioma del beso. O, más claro, la increíble cantidad de bacterias que se transmiten en un beso. Sí: hasta 80 millones en un beso apasionado de 10 segundos.

Eso revela un estudio de los Países Bajos, que encontró además que las parejas que se besan al menos 9 veces al día tienen comunidades microbianas similares en sus bocas.

Pero que el pánico no acabe los besos: solo una pequeña fracción de aquella cantidad coloniza el cuerpo humano, según Remco Kort, coautor del estudio, profesor de la Universidad de Amsterdam.

Uno posee más de 100 billones de microorganismos en el cuerpo, el microbioma , una colección que ayuda a digerir la comida, prevenir enfermedades, sintetizar nutrientes y esa comunidad es moldeada por la genética, la dieta y la edad. Ah, claro, y en los besos también se puede modificar según el estudio aparecido en Microbiome.

El estudio se realizó con 21 parejas, incluidas dos de homosexuales. No solo se conocieron sus costumbres referentes al beso y a besarse, sino que se tomaron muestras de sus bocas.

Se encontraron unos 700 tipos de bacterias en la boca. Aquellos que se besan con frecuencia tienen una microbiota oral similar. La de la lengua era más parecida que la de la saliva.

“La lengua es donde la bacteria halla un nicho y coloniza por largos periodos de tiempo”, dijo Kort. En contraste, la saliva es un ambiente dinámico. En ella vemos el efecto directo del beso, pero desaparece con el tiempo”.

Sobre sus efectos en la salud hay poco o ningún estudio.

Se encontró además que el 74% de los hombres besa con más frecuencia que sus parejas mujeres. En total, los hombres reportaron unos 10 besos al día, por solo 5 de las mujeres.

Los resultados se usarán en el besómetro (kiss-o-meter), una exhibición interactiva en Micropia, el primer museo de microbios en Amsterdam. Las parejas se podrán besar en el museo y un sensor leerá el tipo de beso y el número de bacteria probablemente transmitido entre las dos personas.

Ciencia apasionante: Mis 10 noticias científicas de la semana (24-30)

1. Misterio en los cielos

Para los astrónomos esta semana surgieron más dudas de las que tenían gracias al cometa ISON y su paso cerca al Sol relativamente exitoso. Cuando el jueves en la tarde se daba por extinguido, reapareció de su máximo acercamiento a la estrella. Aunque luce afectado, no se ha logrado determinar cómo fue su paso por el Sol. Incluso poderosos observatorios como el SDO, que había sido dispuesto para captar el tránsito, no fue claro en las imágenes suministradas. Este cometa proveniente de la nube de Oort era primera vez que se acercaba al Sol, su contenido de hielo era prístino lo que sembraba más dudas entre los astrónomos acerca del comportamiento. Sin duda, uno de los sucesos científicos del año.

2. Una buena sacada de lengua

La lengua como un joystick, ¿lo había pensado? Científicos mostraron en Science el primer caso de una silla de ruedas movida con la lengua por parte de un grupo de pacientes cuadripléjicos. Mediante un dispositivo con sensores colocado en la lengua -sin alambres- al moverla a un lado u otro la silla gira. Las órdenes van a un dispositivo en la cabeza y de ahí a las ruedas. Son seis comandos en total. Una esperanza que nace para personas con movimiento limitado, gracias al desarrollo de los investigadores del Georgia Institute of Technology.

3. Matrimonios felices

Las reacciones inconscientes, quizás ese sexto sentido, predicen matrimonios exitosos o no, de acuerdo con un nuevo estudio publicado en Science. En un experimento científicos analizaron con imágenes las caras de las esposas (os) de los participantes y preguntaron a los recién casados responder rápido e inconscientemente si las palabras que les daban eran positivas o negativas. Los que respondieron más rápido a palabras positivas luego de ver una foto de su esposa (o) eran más felices luego de 4 años de matrimonio. Los cuestionarios sobre actitudes conscientes no predicen la felicidad, pero parece que las respuestas automáticas sí.

4. Dos que se parecen uno

Un análisis genético permitió descubrir un nuevo felino en Suramérica, en Brasil. La tigrina es un animal que se encuentra en dos zonas diferentes de ese país, el nordeste y el sur. Al realizar un examen genético científicos demostraron que en verdad eran dos especies. La sureña fue bautizada por la ciencia como Leopardus guttulus. La nueva especie tiene manchas más oscuras y grandes. El estudio fue publicado en Current Biology.

5. La verdad budista

Al excavar en el templo Maya Devi en la ciudad nepalesa de Lumbini, considerado el sitio de nacimiento de Buda, arqueólogos llegaron hasta una estructura no conocida que data del siglo 6 A.C. Una estructura de madera y adobes. La fecha exacta de su nacimiento no ha sido bien clara, sugiriéndose ahora que nació 3 siglos antes de lo que muchos creían. El estudio será publicado en Antiquity.

6. Tatequieto a las pruebas

La FDA de Estados Unidos prohibió a la conocida firma de estudios genéticos 23andMe la venta de su kit genético de 99 dólares que usa una muestra de saliva del comprador para identificar variantes genéticas ligadas a más de 240 condiciones de salud. No es que se vaya a prohibir del todo, solo que aún se estudia su aprobación. La advertencia puso de nuevo sobre el tapete la efectividad y/o necesidad de tales tests. La precisión de la prueba vendida por esa firma están en el ojo del huracán también.

7. Un caballo de mar muy hábil

Entre los animales marinos que siempre han llamado la atención figura el caballito de mar, por la forma que tiene. Es uno de los peores nadadores del mundo marino, demasiado lento. ¿Por qué tiene esa forma con cabeza protuberante y un cuello? Un estudio en Nature Communications parece haber encontrado la respuesta: este animal se alimenta de pequeños crustáceos. Estos, como son comida de muchísimos peces y animales marinos, han aprendido a evadirse con inusitada rapidez pues detectan con facilidad el movimiento que hacen los peces al acercarse. El caballito de mar no lo produce y así se ha convertido en un gran cazador.

8. Aparece y se transforma

Tanto que costó encontrarlo y tan rápido que se esfuma. El experimento Atlas del acelerador de partículas del CERN reveló resultados preliminares que muestran evidencia de que el bosón Higgs decae en dos partículas tau, que pertenecen a un grupo de partículas subatómicas llamadas fermiones, que constituyen la materia. El resultado, medido con 4,1 sigma sobre una escala de 5, es la primera evidencia de muestra el decaimiento del bosón en fermiones. Esa escala es usada por los físicos para mostrar la seguridad de un resultado.

9. Atracción fatal

Los machos de la especie de mantis de Nueva Zelanda Orthodera novaezealandiae son más atraídos hacia la hembra caníbal de una especie invasora introducida en los 70, Miomantis caffra. Lo raro es que las hembras de su propia especie no son caníbales. ¿Cómo se explica? Los científicos, que no lo saben aún, especulan que quizás las feromonas de la caníbal son más fuertes y ‘entusiasman’ más los machos de la otra especie. El estudio apareció en Biology letters.

10. Los pequeños comen más

Un estudio aparecido en Nature muestra la existencia y el comportamiento de un agujero negro pequeño en una galaxia a 22 millones de años luz, fuente de una poderosa emisión de rayos X. La estructura ‘come’ materia a unas tasas elevadas, para sorpresa de los astrofísicos. Solo así se explicaría hasta ahora la elevada emisión de rayos energéticos. El agujero solo tiene una masa 20 a 30 veces la solar, lo que lo hace un peso ligero que sin embargo ¡se alimenta muy bien!

Rastrean genoma del feto en sangre materna

Una muestra de sangre de la mamá a las 18 semanas de embarazo y otra de saliva del papá permiten conocer el mapa del ADN del feto, revelaron científicos de la Universidad de Washington. El método fue replicado en otra pareja cerca al comienzo del embarazo y la exactitud fue medida al nacimiento mediante examen del cordón umbilical.

El estudio, encabezado por Jacob Kitzman y Matthew Snyder, en el laboratorio de Jay Shendure, podría ayudar a determinar en el futuro aberraciones genéticas en el feto en las primeras semanas de embarazo.

Desde hace tiempo se sabe que en el plasma sanguíneo de una mujer preñada circulan ADN del feto en gestación. El ADN aparece en el plasma pocas semanas tras la concepción, aumenta durante la gestación y desaparece cuando nace el bebé.

Aunque las concentraciones varían entre individuos, cerca del 10 por ciento del ADN de una mujer embarazada proviene de su feto.

Es así como distintos laboratorios diseñan tests maternales de sangre para determinar problemas en la composición genética. Estas pruebas son consideradas substitutos seguros frente a las invasivas tomas de fluido del útero, un procedimiento común en la práctica obstétrica.

Los nuevos tests buscan unos pocos desórdenes genéticos o anormalidades congénitas específicas, por ejemplo un test para detectar el síndrome de Down debería buscar evidencia de tres copias del cromosoma 21.

Lo que distingue al método de Kitzman, explicó, es la capacidad de evaluar varias y más sutiles variaciones en el genoma del feto, un solo cambio de letra en el código del ADN.

De todas formas, aceptó, se requiere más trabajo para mejorar la técnica y establecer el protocolo, como para reducir costos y automatizar y estandarizar parte del proceso.

Un niño puede tener variantes genéticas no compartidas con sus padres. Estas mutaciones nuevas pueden ocurrir durante la formación del óvulo o el espermatozoide, en o cerca de la concepción. Como estas mutaciones contienen una proporción sustancial de los desórdenes genéticos, su búsqueda es crítica para un diagnóstico genético prenatal completo.

El grupo halló 39 de las 44 mutaciones nuevas que desarrolló un bebé mientras era un feto.

“Este trabajo abre la posibilidad de que podremos escanear el genoma completo del feto para más de 3.000 desórdenes de un solo gen con este test no invasivo”, dijo Shendure.

Dibujo cortesía

De sangre de la madre secuencian ADN del feto

La sangre de la madre indica cómo es el genoma del feto en el vientre. Científicos que utilizaron el ADN que circula en la sangre de la mamá para predecir cuáles variantes genéticas eran heredadas por el feto, logrando una precisión del 98% cuando comparaban con la sangre del cordón umbilical luego del nacimiento, según un estudio en Science Translational Medicine.

El grupo de la University of Washington en Seattle, identificó también 39 de las 44 mutaciones nuevas que se presentaron, pero también identificaron falsos positivos. La nueva técnica tiene el potencial de remplazar los métodos invasivos de investigar el genoma del feto, mediante muestras del tejido placentario o del líquido amniótico.

“Este estudio abre la posibilidad de que seremos capaces de escanear el genoma entero de un feto para más de 3.000 desórdenes de un solo gen mediante una prueba no invasiva”, dijo Jay Shendure a BBC citado por The Scientist.

Cerca del 13% del ADN en el plasma sanguíneo de una madre embarazada es del feto. Shendure y sus colegas secuenciaron este ADN y lo compararon con el genoma de la madre secuenciado de sus células sanguíneas. Luego secuenciaron el genoma del padre utilizando muestras de saliva para ver si los rasgos del feto eran heredados de él. Luego de que el bebé nació, secuenciaron el ADN del cordón umbilical para determinar la precisión de su método.

También usaron una técnica de secuenciación de ADN en otro feto de 8,2 semanas y predijeron las variantes heredadas con un 95% de precisión.

Como estos tests pueden desembocar en abortos, vienen con una serie de cuestiones éticas.

“A medida que la tecnología avanza, así lo hace nuestra voluntad de pensar que la diferencia es un defecto”, dijo Francoise Baylis, biótica de Dalhousie University en Halifax, Canadá, citada por Nature en un artículo sobre el tema.

¿Para qué un examen de estos si no se tiene en perspectiva un aborto? Difícil responderse.

Virus pasa de la nariz al cerebro

Un virus, HHV-6, puede llegar al cerebro vía nariz, de acuerdo con investigadores que publicaron sus hallazgos en Proceedings of the National Academy of Sciences.

Lo que parece llamativo, lo es más al considerar lo que puede suceder. Pese a su denominación, se trata de un virus común, un herpesvirus que la mayoría de las personas conocen de cerca cuando están niños o jóvenes: es el mismo que provoca la roseola, que se caracteriza por brotes en la piel y fiebre alta.

“Todos están expuestos a él”, explicó Steven Jacobsonl del National Institute of Neurological Disorders and Stroke. Pero a pesar de su ubicuidad, poco se conoce de él.

El virus vive en la saliva y en las fosas nasales. En algunas personas puede llegar al cerebro, en donde peude contribuir, piensan algunos investigadores, a desórdenes como la esclerosis múltiple, la encefalitis y una forma de epilepsia.

Otros virus como el herpes simple, la influenza A y la rabia pueden invadir el cerebro a través de la nariz, por lo que Jacobson y colegas se preguntaron si podía suceder igual con el HHV-6.

Los científicos hallaron altos niveles del virus en el bulbo olfativo, una parte del cerebro relacionada con el olfato, en dos de tres muestras de autopsia. El grupo miró la mucosa nasal y halló el virus en 52 de 126 muestras diferentes.

En un plato de laboratorio, se encontraron células especializadas que conectan los nervios al cerebro que eran susceptibles a la infección con ese virus. Pueden ser la ruta de entrada al cerebro, dijo Jacobson.

No todos los científicos están convencidos de cómo entra al cerebro. Robyn Klein, de Washington University, es importante confirmar cómo llega al cerebro, pues de eso depende parte de la gravedad de la infección, dado que cada zona del cerebro es diferente.

De arañas y perros

Tarántula tiene doble ritmo

Muchos le temen. La tarántula. Esa araña enigmática, personaje principal de historias de terror fue mirada mediante escáner de resonancia magnética y se encontró algo insospechado.

La sangre fluye a través del corazón y tal parece que se presenta un doble latido, un tipo distinto de contracción que nunca se había visto, dijo Gavin Merrifield al presentar su estudio en la Conferencia Anual de Biología Experimental e Glasgow.

Los científicos de la Universidad de Edimburgo examinaron con esa clase de imágenes el corazón y el estómago de la tarántula, con lo que alcanzaron una precisión no obtenida antes por otras técnicas.

En la imagen se aprecia una de las imágenes. El corazón aparece más claro en la parte posterior del cuerpo. Cortesía G. Merrifield.

No existen perros hipoalergénicos

No tan hipoalergénicos. Los perros hipoalergénicos no tienen menos niveles de alergénicos que otros perros, lo cual constituye toda una sorpresa.

Esa es la conclusión de un estudio de investigadores del Henry Ford Hospital. Se ha creído que esos perros producen menos escamas y saliva y botan menos pelos que los demás.

“No encontramos bases científicas para afirmar que los perros hipoalergénicos tienen menos alergénicos”, dijo Christine Cle Johnson, autora senior del estudio aparecido en el American Journal of Rhinology and Allergy.

Basados en estudios previos se puede decir que la exposición a los perros a muy corta edad protege contra el desarrollo de la alergia a los perros, pero decir de que se puede comprar cierta raza de perros y pensar que casará menos alergias a alguien susceptible, no tiene nada de cierto, según la investigadora.

La saliva predice la edad

Ojo con la edad. Quizás a muchas mujeres ahora no les salga dejar por ahí el vaso en el que bebieron o la cuchara. Con un poco de saliva, científicos pueden revelar la edad de la persona, de acuerdo con un estudio publicado en Plos One. Los investigadores de la Universidad de California en Los Ángeles identificaron 88 sitios de metilación (adición de un grupo metilo a una molécula) en el ADN de muestras de saliva que se relacionan con la edad, dado que los patrones de la metilación cambian a medida que una persona envejece.

Yendo un poco más allá, los investigadores construyeron un modelo predictivo basado en sólo dos genes que fueron capaces de predecir correctamente la edad de una persona con un margen de 5 años.

“La relación de la metilación con la edad es tan fuerte que podemos identificar cuán vieja es una persona examinando sólo dos de los 3.000 millones de bloques del genoma”, dijo Sven Bocklandt, autor principal.

El hallazgo permitiría a los investigadores forenses una nueva herramienta para determinar la edad de un sospechoso o un cadáver y podría emplearse en exámenes médicos rutinarios para predecir el riesgo de enfermedades relacionadas con la edad al poderse determinar la bio-edad real frente a la edad cronológica.

“Nuestro modelo responde la pregunta de unos marcadores confiables para la edad”, indicó Eriv Vilain, profesor en la Universidad de California en Los Ángeles.

Para el estudio se tomaron muestras de 34 pares de gemelos entre 21 y 55 años. Luego replicaron los hallazgos en una población general de 31 hombres y 29 mujeres de 18 a 70 años.

12